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Dolores de cabeza

Generalidades del tema

Los dolores de cabeza son uno de los problemas de salud relacionados con el dolor más comunes tanto en niños como en adultos. Usted puede tener un dolor de cabeza junto con otro problema menor de salud, como garganta irritada, resfriado o problemas en los senos paranasales.

Tipos de dolores de cabeza

Los tipos de dolores de cabeza más comunes suelen no ser graves, pero pueden suceder una y otra vez.

  • Los dolores de cabeza por tensión son el tipo más común de dolor de cabeza y a menudo son causados por estrés y por tensión emocional. La mayoría de los adultos tienen dolores de cabeza por tensión de vez en cuando, y todo el mundo puede tener diferentes zonas de dolor.
  • Dolores de cabeza en racimo
  • Migrañas. Aproximadamente un tercio de las personas que tienen migrañas comenzó a tenerlas en la adolescencia.

Causas comunes de los dolores de cabeza

Las causas comunes de los dolores de cabeza son:

  • El consumo o la abstinencia de alcohol, cafeína u otras drogas.
  • Cambios en los niveles de sustancias químicas en el cuerpo (neurotransmisores).
  • Toser o estornudar.
  • Deshidratación.
  • Problemas o tratamientos dentales, como dolor por rechinar los dientes o por un conducto radicular.
  • Comer alimentos o beber líquidos fríos.
  • Estrés emocional.
  • Exposición a humos o vapores de sustancias químicas, incluyendo el monóxido de carbono.
  • Tensión en los ojos.
  • Fiebre.
  • Altitud elevada. Los bajos niveles de oxígeno en altitudes elevadas pueden provocar dolor de cabeza.
  • Presión arterial alta (hipertensión).
  • Infección en los senos paranasales, como sinusitis o un absceso.
  • Procedimientos médicos, como las repercusiones de una punción lumbar.
  • Medicamentos. Muchos medicamentos pueden causar dolor de cabeza.
  • Tensión muscular en el cuello, la parte alta de la espalda o los hombros.
  • Infecciones del tracto respiratorio superior.
  • Síndrome premenstrual (PMS, por sus siglas en inglés).

Dolor de cabeza con otros síntomas graves

Aunque raro, un dolor de cabeza puede ser un síntoma de una enfermedad grave. También pueden presentarse otros síntomas, como vómito, mareos o cambios en la visión. Las siguientes enfermedades o lesiones graves pueden causar dolor de cabeza:

  • Una lesión en la cabeza:
    • Lesión en el cerebro (concusión)
    • Fractura de cráneo
    • Sangrado en el cerebro o a su alrededor
  • Tumor cerebral, que causa hinchazón dentro del cerebro
  • Infección en el cerebro (encefalitis) o en la membrana que rodea el cerebro y la médula espinal (meningitis)
  • Ataque cerebral, un problema que ocurre cuando un vaso sanguíneo (arteria) que suministra sangre al cerebro estalla o es obstruido por un coágulo de sangre
  • Una ruptura de un vaso sanguíneo con sangrado en el cerebro o a su alrededor (aneurisma)

Revise sus síntomas para decidir si debería consultar a un médico y cuándo debería hacerlo.

Revise sus síntomas

¿Tiene un problema de dolor de cabeza?
Headache problem
No
Headache problem
¿Qué edad tiene?
3 años o menos
3 years or younger
4 a 11 años
4 to 11 years
12 a 55 años
12 to 55 years
56 años o más
56 years or older
¿Es usted hombre o mujer?
Hombre
Male
Mujer
Female
¿Los síntomas comenzaron después de una lesión en la cabeza?
Symptoms began after a head injury
No
Symptoms began after a head injury
¿Está embarazada?
Sí, usted sabe que está embarazada.
Pregnancy
No, no está embarazada, o no está segura de estar embarazada.
Pregnancy
¿Tiene algún dolor de cabeza intenso que comenzó repentinamente y es el peor dolor de cabeza de su vida?
Probablemente este no se parezca a ningún dolor de cabeza que haya tenido antes.
Sudden, severe headache
No
Sudden, severe headache
¿Se ha producido alguna disminución en su nivel de alerta o conciencia?
Decreased level of consciousness
No
Decreased level of consciousness
¿Ha tenido algún síntoma neurológico nuevo?
Neurological symptoms
No
Neurological symptoms
¿Tiene estos síntomas en este momento?
Neurological symptoms now present
No
Neurological symptoms now present
¿Ha tenido los síntomas durante 1 semana o menos?
Neurological symptoms for 1 week or less
No
Neurological symptoms for 1 week or less
¿Tiene dolor de cabeza en este momento?
Has a headache now
No
Has a headache now
¿Ha vomitado?
Vomiting
No
Vomiting
¿Cree que podría estar deshidratado?
May be dehydrated
No
May be dehydrated
¿Los síntomas son graves, moderados o leves?
Graves
Severe dehydration
Moderados
Moderate dehydration
Leves
Mild dehydration
¿Tiene problemas para beber lo suficiente como para reponer los líquidos que perdió?
Por lo general, no son suficientes los pequeños sorbos de líquido. Usted debe ser capaz de ingerir y retener una abundante cantidad de líquido.
Unable to maintain fluid intake
No
Able to maintain fluid intake
¿Qué tan fuerte es el dolor en una escala de 0 a 10, si 0 es ningún dolor y 10 es el peor dolor que usted pueda imaginarse?
8 a 10: Dolor grave
Severe pain
5 a 7: Dolor moderado
Moderate pain
1 a 4: Dolor leve
Mild pain
¿El tratamiento en el hogar está ayudando con el dolor?
Home treatment is helping
No
Home treatment is not working
¿Durante cuánto tiempo ha tenido el dolor de cabeza?
Menos de 1 hora
Headache for less than 1 hour
1 hora a menos de 12 horas
Headache for 1 hour to less than 12 hours
12 a 24 horas
Headache for 12 to 24 hours
Más de 24 horas
Headache for more than 24 hours
Symptoms of serious illness
No
Symptoms of serious illness
¿Cree que podría tener fiebre?
Possible fever
No
Possible fever
¿Los dolores de cabeza son causados o empeoran como consecuencia del ejercicio, las relaciones sexuales, la evacuación del intestino, la tos o de inclinar la cabeza hacia adelante?
Headache is caused or made worse by activity
No
Headache is caused or made worse by activity
¿Cree que un medicamento podría estar causando sus dolores de cabeza?
Piense acerca de si los dolores de cabeza comenzaron o no después de que usted empezó a usar un medicamento nuevo o una dosis más alta de un medicamento.
Headache may be caused by medicine
No
Headache may be caused by medicine
¿Ha notado algún cambio en el patrón habitual de sus dolores de cabeza?
Usual headache pattern has changed
No
Usual headache pattern has changed
¿Le impiden a veces sus dolores de cabeza realizar sus actividades cotidianas, como ir a la escuela o al trabajo?
Headaches interfere with daily activities
No
Headaches interfere with daily activities
¿Su dolor de cabeza ha durado o ha continuado reapareciendo durante más de 2 semanas, a pesar del tratamiento en el hogar?
Headache has continued or recurred for more than 2 weeks despite home treatment
No
Headache has continued or recurred for more than 2 weeks despite home treatment

Muchos medicamentos con o sin receta y suplementos pueden causar dolores de cabeza. Algunos ejemplos son los siguientes:

  • Medicamentos que contienen hormonas, como las píldoras anticonceptivas y la terapia hormonal para la menopausia.
  • Medicamentos para los problemas de erección.
  • Cafeína (debido a la abstinencia de cafeína).
  • Algunos medicamentos para el corazón y para la presión arterial.
  • Vitaminas.

A continuación se incluyen algunos ejemplos de posibles cambios en su patrón habitual de dolores de cabeza:

  • Los dolores de cabeza son peores de lo habitual.
  • Tiene dolores de cabeza con más frecuencia.
  • El dolor aparece en un área diferente.
  • El dolor se siente diferente.
  • Los medicamentos que, por lo general, toma para los dolores de cabeza parecen ya no dar resultado.

Llame al 911 ahora

En función de sus respuestas, usted necesita atención de emergencia.

Llame ahora al 911 o a otros servicios de emergencia.

Los síntomas neurológicos —que podrían ser señales de un problema del sistema nervioso— pueden afectar muchas funciones corporales. Los síntomas podrían incluir:

  • Entumecimiento, debilidad o pérdida del movimiento en la cara, el brazo o la pierna, especialmente en un solo lado del cuerpo.
  • Dificultad para ver en uno o en ambos ojos.
  • Dificultad para hablar.
  • Confusión o dificultad para comprender frases sencillas.
  • Problemas de equilibrio o coordinación (por ejemplo, caerse o dejar caer cosas).
  • Convulsiones.

Pruebe el tratamiento en el hogar

Usted respondió todas las preguntas. En función de sus respuestas, es posible que pueda resolver este problema en el hogar.

  • Pruebe el tratamiento en el hogar para aliviar los síntomas.
  • Llame a su médico si los síntomas empeoran o si tiene alguna inquietud (por ejemplo, si los síntomas no mejoran como debería esperar). Es posible que necesite atención antes.

Busque atención ahora

En función de sus respuestas, es posible que usted necesite recibir atención de inmediato. Es probable que el problema empeore si no recibe atención médica.

  • Llame a su médico ahora para analizar los síntomas y para coordinar la atención.
  • Si no puede comunicarse con su médico o no tiene uno, busque atención en la siguiente hora.
  • No necesita llamar a una ambulancia, a menos que:
    • No pueda viajar en forma segura conduciendo usted mismo o pidiéndole a alguien que le lleve.
    • Esté en un área en la que haya mucho tránsito u otros problemas que podrían retrasarle.

Usted puede deshidratarse cuando pierde mucho líquido debido a problemas como vómito o fiebre.

Los síntomas de deshidratación pueden ser de leves a graves. Por ejemplo:

  • Es posible que se sienta cansado y tenso (deshidratación leve), o puede sentirse débil, que no está alerta e incapaz de pensar claramente (deshidratación grave).
  • Es posible que orine menos de lo habitual (deshidratación leve), o es posible que no orine en absoluto (deshidratación grave).

Deshidratación grave significa:

  • Es posible que tenga la boca y los ojos extremadamente secos.
  • Es posible que orine poco o no orine durante 12 horas o más.
  • Es posible que no se sienta alerta ni capaz de pensar claramente.
  • Es posible que se sienta demasiado débil o mareado como para mantenerse de pie.
  • Es posible que se desmaye.

Deshidratación moderada significa:

  • Es posible que tenga mucha más sed de lo habitual.
  • Es posible que tenga la boca y los ojos más secos de lo habitual.
  • Es posible que orine poco o no orine durante 8 horas o más.
  • Es posible que se sienta mareado cuando se pone de pie o se incorpora.

Deshidratación leve significa:

  • Es posible que tenga más sed de lo habitual.
  • Es posible que orine menos de lo habitual.

Los síntomas de enfermedad grave podrían incluir:

  • Dolor de cabeza intenso.
  • Rigidez en el cuello.
  • Cambios mentales, como sentirse confuso o mucho menos alerta.
  • Fatiga extrema (hasta el punto de resultarle difícil desenvolverse).
  • Temblores y escalofríos.

Busque atención hoy

En función de sus respuestas, es posible que usted necesite recibir atención pronto. Probablemente, el problema no mejore si no recibe atención médica.

  • Llame a su médico hoy para analizar los síntomas y para coordinar la atención.
  • Si no puede comunicarse con su médico o no tiene uno, busque atención hoy.
  • Si sucede por la noche, preste atención a los síntomas y busque atención por la mañana.
  • Si los síntomas empeoran, busque atención antes.

Programe una cita

En función de sus respuestas, es posible que el problema no mejore si no recibe atención médica.

  • Programe una cita para consultar a su médico en las próximas 1 a 2 semanas.
  • Si corresponde, pruebe el tratamiento en el hogar mientras espera la cita.
  • Si los síntomas empeoran o si tiene alguna inquietud, llame a su médico. Es posible que necesite atención antes.
Problemas relacionados con el embarazo
Lesión en la cabeza, 4 años de edad o más
Lesión en la cabeza, 3 años de edad o menos

Muchos factores pueden afectar la forma en que el cuerpo responde a un síntoma y qué tipo de atención podría necesitar. Estos incluyen:

  • Su edad. Los bebés y los adultos mayores tienden a enfermarse con más rapidez.
  • Su estado de salud general. Si tiene una afección, como diabetes, VIH, cáncer o enfermedad cardíaca, es posible que deba prestar especial atención a determinados síntomas y buscar atención antes.
  • Los medicamentos que toma. Determinados medicamentos, remedios herbales y suplementos pueden causar síntomas o empeorarlos.
  • Hechos relacionados con la salud recientes, como una cirugía o una lesión. Estos tipos de hechos pueden causar síntomas más adelante o agravarlos.
  • Sus hábitos de salud y su estilo de vida, como los hábitos alimentarios y de ejercicio, el hábito de fumar, el consumo de alcohol o de drogas, los antecedentes sexuales y los viajes.

Dolor en adultos y niños mayores

  • Dolor intenso (de 8 a 10): El dolor es tan fuerte que no puede soportarlo por más de algunas horas, no puede dormir y no puede hacer nada más excepto concentrarse en el dolor.
  • Dolor moderado (de 5 a 7): El dolor es lo suficientemente intenso como para perturbar sus actividades normales y el sueño, pero lo puede tolerar durante horas o días. Moderado también puede significar dolor que aparece y desaparece incluso si es intenso cuando está presente.
  • Dolor leve (de 1 a 4): Usted nota el dolor, pero no es lo suficientemente intenso como para perturbarle el sueño o las actividades.

Tratamiento en el hogar

La mayoría de las veces el dolor de cabeza mejora o desaparece con tratamiento en el hogar y no requiere consultar al médico. El tratamiento en el hogar del dolor de cabeza ayuda a reducir su intensidad y el tiempo que dure. El tratamiento en el hogar también puede aliviar otros síntomas, como fiebre, náuseas o vómito, ansiedad o dolores musculares. Empiece el tratamiento en el hogar tan pronto como pueda. Asegúrese de revisar en la información sobre el tratamiento en el hogar cualquier otro síntoma que pudiera tener.

Si su médico le ha recetado un tratamiento específico para el dolor de cabeza, empiécelo tan pronto comience a sentir el dolor. Recuerde seguir sus instrucciones al tomar cualquier medicamento recetado para el dolor de cabeza.

Para dolor leve sin otros síntomas, pruebe lo siguiente:

  • Descanse en una habitación tranquila y oscura.
  • Colóquese una compresa fresca en la frente.
  • No fume, ni beba alcohol ni tome drogas ilegales.
Medicamentos que puede comprar sin receta
Pruebe algún medicamento de venta libre para ayudar a tratar la fiebre o el dolor:

Hable con el médico de su hijo antes de alternar entre dosis de acetaminofén e ibuprofeno. Cuando alterna entre dos medicamentos, existe la posibilidad de que le administre demasiado medicamento a su hijo.

Consejos de seguridad
Asegúrese de seguir estos consejos de seguridad cuando use medicamentos de venta libre:
  • Lea y siga cuidadosamente todas las instrucciones que vienen en el frasco y la caja del medicamento.
  • No tome más de la dosis recomendada.
  • No tome un medicamento si ha tenido alguna reacción alérgica a este en el pasado.
  • Si le han dicho que evite tomar un medicamento, llame a su médico antes de tomarlo.
  • Si está o pudiera estar embarazada, no tome ningún medicamento salvo acetaminofén, a menos que su médico se lo haya indicado.
  • No le dé aspirina a ninguna persona de menos de 20 años, a menos que su médico le indique que lo haga.

Reduzca los dolores de cabeza

Es posible que pueda reducir la frecuencia y la intensidad de los dolores de cabeza probando lo siguiente:

Dolores de cabeza en los niños

Cuando su hijo tiene dolores de cabeza:

  • Hable con su hijo. Hágale saber que usted se preocupa. Un poco de atención adicional y un rato de tranquilidad pueden ser lo único que se necesite para aliviar el dolor.
  • Si el médico de su hijo le ha recetado un tratamiento específico para el dolor de cabeza, inícielo en cuanto el niño se queje del dolor.
  • Haga que el niño descanse en una habitación oscurecida, con una compresa fría en la frente.
  • Si el dolor de cabeza del niño es ligero, anímelo a que continúe con sus actividades normales.
  • Permita que su hijo haga sus tareas u otras actividades habituales, a menos que el dolor sea de moderado a intenso.
Medicamentos que puede comprar sin una receta médica para los niños
Pruebe un medicamento de venta libre para tratar el dolor de cabeza de su niño:

Hable con el médico de su hijo antes de alternar entre dosis de acetaminofén e ibuprofeno para tratar la fiebre. Cuando alterna entre dos medicamentos, existe la posibilidad de que le administre demasiado medicamento a su hijo.

Consejos de seguridad para los niños
Asegúrese de seguir estos consejos de seguridad cuando use medicamentos de venta libre:
  • Lea y siga cuidadosamente todas las etiquetas que vienen en el frasco y la caja del medicamento.
  • Dele, pero no exceda, la dosis máxima recomendada.
  • No le dé a su hijo un medicamento si ha tenido alguna reacción alérgica a este en el pasado.
  • No le dé aspirina a ninguna persona de menos de 20 años a menos que el médico de su hijo se lo indique.
  • No le dé naproxeno (como Aleve) a niños de menos de 12 años, a menos que el médico de su hijo se lo indique.

Síntomas a los que debe prestar atención durante el tratamiento en el hogar

Llame a su médico si durante el tratamiento en el hogar ocurre cualquiera de las siguientes cosas:

  • El dolor aumenta o se desarrollan otros síntomas, como fiebre, confusión, cambios en la visión o vómito.
  • Los síntomas se vuelven más graves o frecuentes.

Prevención

Prevenga los dolores de cabeza

Es posible que pueda prevenir dolores de cabeza cambiando la rutina diaria. Identifique las posibles causas de sus dolores de cabeza usando un diario de dolores de cabeza (¿Qué es un documento PDF ?).

  • Coma con regularidad. No se salte comidas. Elija alimentos nutritivos. No se llene con alimentos salados ni con bebidas carbonatadas.
  • Mantenga un horario regular para dormir. Fije una hora para acostarse y una para levantarse, y cúmplalas, aun los fines de semana. Esto ayudará a que su cuerpo se acostumbre a un horario regular de sueño. Evite dormir de más.
  • La fisioterapia puede ayudarle a fortalecer los músculos del cuello, mejorar su postura y aumentar su movilidad.
    • Haga ejercicio en forma regular. Caminar, montar en bicicleta, trotar, nadar e incluso bailar o dedicarse a la jardinería son excelentes formas de aliviar el estrés. Si tiende a retener tensión en el cuello y los hombros, caminar puede ser especialmente útil. El movimiento de balanceo de los brazos parece relajar esos músculos.
    • Practique un ejercicio de relajación una o dos veces al día de 10 a 20 minutos.
    • Pruebe un masaje, el cual puede reducir la tensión muscular, en especial en los músculos del cuello y los hombros. La tensión muscular puede causar o agravar los dolores de cabeza.
  • Practique una buena postura y una mecánica corporal adecuada en casa y en el trabajo:
    • Siéntese derecho en la silla, con la parte baja de la espalda apoyada. Si se sienta gran parte del día, tómese un descanso cada hora para estirar los músculos del cuello. Hay algunos ejercicios específicos para el cuello que puede hacer en sus descansos.
    • Si trabaja con una computadora, ajuste el monitor para que la parte superior de la pantalla esté a la altura de los ojos. Use un atril para documentos para mantener las hojas al mismo nivel que la pantalla.
    • Si usa el teléfono con frecuencia, considere usar un audífono o un teléfono con altavoz. No acune el audífono entre el hombro y la oreja.
  • Hágase exámenes dentales frecuentes y revísese los ojos cada año.

Los dolores de cabeza a veces pueden prevenirse evitando las cosas que pudieran causar o "desencadenar" el dolor. Aunque esas causas pueden ser diferentes para cada persona, en general evite:

  • Alcohol y cafeína (café, té o soda).
  • Abstinencia repentina de cafeína.
  • Alimentos muy salados o que contengan glutamato monosódico.
  • Malos hábitos de alimentación, en especial omitir comidas, hacer dietas extremas y ayunos.
  • Deshidratación.
  • Cambios en los hábitos de dormir, no dormir lo suficiente o dormir en exceso.
  • Estrés, ansiedad o depresión.
  • Medicamentos, como medicamentos para el corazón, medicamentos para la presión arterial y hormonas.
  • Mala postura y mecánica corporal.
  • Fumar cigarrillos o puros, o respirar humo de segunda mano.
  • Resplandor de luz solar o luz artificial.
  • Exposición a olores fuertes.
  • Esfuerzo en los músculos de la mandíbula por rechinar o apretar los dientes o por masticar chicle.
  • Remedios herbales, como el ginseng o la hierba de San Juan.

Para prevenir un dolor de cabeza en un niño:

  • Asegúrese de que su hijo descanse lo suficiente.
  • Ofrézcale refrigerios y bebidas nutritivos con frecuencia durante el día. No permita que su hijo se llene con alimentos salados o bebidas carbonatadas.
  • No permita que su hijo omita comidas.

Cómo prepararse para su cita

A fin de prepararse para su cita, vea el tema Cómo aprovechar al máximo su cita.

Preguntas para prepararse para su cita con el médico

Usted puede ayudarle a su médico a diagnosticar y tratar su afección preparándose para responder las siguientes preguntas: Cuando asista a su cita, asegúrese de llevar su diario de los dolores de cabeza (¿Qué es un documento PDF ?).

  • ¿Qué medicamentos toma, ya sea semanal o mensualmente, según la gravedad de sus dolores de cabeza? ¿Cuál es su respuesta a los medicamentos? Haga una lista para ayudarle a recordar sus medicamentos y su respuesta.
  • Para un dolor de cabeza que comenzó repentinamente (agudo):
    • ¿Cuándo comenzó el dolor de cabeza?
    • ¿Qué estaba haciendo cuando comenzó el dolor de cabeza?
  • Para dolores de cabeza constantes (crónicos):
    • ¿Cuándo comenzaron sus problemas de dolores de cabeza?
    • ¿Cuán a menudo tiene dolores de cabeza?
    • ¿Cuánto tiempo suelen durar sus dolores de cabeza?
    • ¿Dónde se ubica su dolor de cabeza?
    • Describa su dolor de cabeza (punzante, pulsátil, sordo, agudo), y ¿cómo calificaría el dolor?
    • Por lo general, ¿cómo comienzan o evolucionan sus dolores de cabeza?
    • ¿Tiene otros síntomas junto con los dolores de cabeza?
    • ¿Están relacionados sus dolores de cabeza con su ciclo menstrual?
    • ¿Qué piensa que causa sus dolores de cabeza?
    • ¿Qué tratamientos en el hogar ha probado y qué tan bien funcionaron?
    • ¿Qué medicamentos recetados ha recibido? ¿Dieron buen resultado?
    • ¿Qué medicamentos recetados o sin receta toma?
    • ¿Está usando una medicina o un tratamiento alternativo o complementario (incluyendo remedios herbales)?
    • ¿Le han hecho recientemente un procedimiento dental, como un relleno o un tratamiento de conducto radicular?
    • ¿Cuándo fue su último examen de la visión? ¿Usa lentes correctoras?
    • ¿Tiene algún riesgo para la salud?

Otros lugares en los que puede obtener ayuda

Organización

American Headache Society Committee for Headache Education (ACHE)
Dirección del sitio web: www.achenet.org

Créditos

Por El personal de Healthwise
William H. Blahd, Jr., MD, FACEP - Medicina de emergencia
H. Michael O'Connor, MD - Medicina de emergencia
Última revisión 17 abril, 2012

Esta información no reemplaza la consulta médica. Healthwise, Incorporated niega toda garantía y responsabilidad por el uso de esta información. El uso que usted haga de esta información implica que usted acepta las Condiciones de Uso. Cómo se desarrolló esta información para ayudarle a tomar mejores decisiones de salud.

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