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Diarrea, 12 años o más

Generalidades del tema

La diarrea ocurre cuando hay un aumento en el número de evacuaciones o estas son más acuosas y sueltas de lo normal. Cuando los intestinos empujan las heces por el intestino antes de que el agua en las heces pueda ser reabsorbida, se produce diarrea. También puede producirse cuando la inflamación del revestimiento del intestino causa un exceso de líquido que se fuga en las heces. Los calambres abdominales, las náuseas, el vómito o la fiebre podrían presentarse junto con la diarrea.

La diarrea es uno de los problemas de salud que ocurre con más frecuencia y que afecta a todas las edades. La mayoría de los adultos tendrán 4 episodios de diarrea cada año. La diarrea que se presenta repentinamente podría durar hasta 14 días.

La diarrea tiene muchas causas.

  • La diarrea, a menudo, es causada por gastroenteritis viral o intoxicación alimentaria. La diarrea es la forma del cuerpo de eliminar rápidamente virus, bacterias o toxinas desde el tubo digestivo. Dado que la mayoría de los casos de diarrea son virales, con un buen tratamiento en el hogar desaparecerán en algunos días. E. coli es una bacteria común que causa diarrea. La infección por E. coli está relacionada con la preparación inadecuada de los alimentos.
  • Beber agua sin tratar o productos lácteos no pasteurizados pueden causar infecciones virales, bacterianas o parasitarias, como Giardia lamblia. El parásito Giardia lamblia puede causar diarrea que se desarrolla de 1 a 4 semanas más tarde. Estas infecciones también pueden ocurrir cuando se utiliza agua sin tratar para cepillarse los dientes, lavar platos o verduras, o hacer hielo para las bebidas.
  • Muchos medicamentos con y sin receta pueden causar diarrea.
    • Los antibióticos pueden causar diarrea leve que suele desaparecer sin tratamiento. Un tipo más grave de la diarrea causada por la bacteria Clostridium difficile (a veces llamada C-diff) podría presentarse mientras toma un antibiótico o poco después de terminar de tomarlo.
    • Los laxantes, como Correctol, Dulcolax, Ex-Lax o Feen-a-Mint, pueden causar diarrea.
  • El uso excesivo de productos que contienen sorbitol (como el chicle) o fructosa puede causar diarrea.
  • A algunas personas les da diarrea mientras están de viaje (diarrea del viajero).
  • A algunas personas, el estrés emocional, el síndrome de intestino irritable, la ansiedad o los problemas de digestión de alimentos (como la intolerancia a la lactosa) les causan diarrea.
  • Los episodios repetidos de diarrea podrían ser causados por enfermedad intestinal inflamatoria.
  • La diarrea también podría ser causada por problemas de malabsorción y ciertos tipos de cáncer.
  • La diarrea puede presentarse después de una cirugía de estómago, de intestino o de vesícula biliar, o después de una cirugía bariátrica para obesidad.

Muchas veces es difícil determinar la causa exacta de la diarrea. Casi todas las personas tienen un episodio ocasional de diarrea. Aunque la diarrea es molesta, la mayoría de los casos no son graves y desaparecen con el tratamiento en el hogar.

Revise sus síntomas para decidir si debería consultar a un médico y cuándo debería hacerlo.

Revise sus síntomas

¿Tiene diarrea?
Diarrhea
No
Diarrhea
¿Qué edad tiene?
11 años o menos
11 years or younger
12 a 55 años
12 to 55 years
56 años o más
56 years or older
¿Es usted hombre o mujer?
Hombre
Male
Mujer
Female
¿Está embarazada?
Sí, usted sabe que está embarazada.
Pregnancy
No, no está embarazada, o no está segura de estar embarazada.
Pregnancy
¿Tiene dolor abdominal moderado o intenso?
Este no es el tipo de dolor que producen los cólicos cuando se tiene diarrea.
Abdominal pain
No
Abdominal pain
¿Cree que podría estar deshidratado?
May be dehydrated
No
May be dehydrated
¿Los síntomas son graves, moderados o leves?
Graves
Severe dehydration
Moderados
Moderate dehydration
Leves
Mild dehydration
¿Tiene problemas para beber lo suficiente como para reponer los líquidos que perdió?
Por lo general, no son suficientes los pequeños sorbos de líquido. Usted debe ser capaz de ingerir y retener una abundante cantidad de líquido.
Unable to maintain fluid intake
No
Able to maintain fluid intake
Symptoms of serious illness
No
Symptoms of serious illness
Black or bloody stools
No
Black or bloody stools
Ha tenido:
¿Al menos 1 evacuación en su mayor parte negra o sanguinolenta (con sangre)?
At least 1 stool mostly black or bloody
¿Al menos 1 evacuación parcialmente negra o sanguinolenta (con sangre)?
At least 1 stool partly black or bloody
¿Rastros de sangre en las heces?
Streaks of blood in stool
¿Cree que podría tener fiebre?
Possible fever
No
Possible fever
¿Se tomó la temperatura?
Temperature taken
No
Temperature taken
¿Qué tan alta es la fiebre? La respuesta podría depender de la manera en que se tomó la temperatura.
Alta: 104°F (40°C) o más, oral
High fever: 104°F (40°C) or higher, oral
Moderada: 100.4°F (38°C) a 103.9°F (39.9°C), oral
Moderate fever: 100.4°F (38°C) to 103.9°F (39.9°C), oral
Leve: 100.3°F (37.9°C) o menos, oral
Mild fever: 100.3°F (37.9°C) or lower, oral
¿Qué tan alta cree que es la fiebre?
Alta
Feels fever is high
Moderada
Feels fever is moderate
Leve o baja
Feels fever is mild
¿Durante cuánto tiempo ha tenido fiebre?
Menos de 2 días (48 horas)
Fever for less than 2 days
Al menos 2 días pero menos de 1 semana
Fever for at least 2 days but less than 1 week
1 semana o más
Fever for 1 week or more
¿Tiene algún problema de salud o toma medicamentos que debilitan el sistema inmunitario?
Disease or medicine that causes immune system problems
No
Disease or medicine that causes immune system problems
¿Tiene temblores y escalofríos o sudoración muy intensa?
Los temblores y escalofríos son una forma grave e intensa de tiritar. La sudoración intensa significa que el sudor le corre por el cuerpo o le empapa la ropa.
Shaking chills or heavy sweating
No
Shaking chills or heavy sweating
¿La fiebre aparece y desaparece?
Recurrent fever
No
Recurrent fever
¿Ha viajado a otro país en las últimas 6 semanas?
Recent travel
No
Recent travel
¿Tiene diabetes?
Diabetes
No
Diabetes
¿Está perdiendo el control de su diabetes debido a que está enfermo?
Diabetes is affected by illness
No
Diabetes is affected by illness
¿Usted y su médico tienen un plan para lo que deben hacer cuando usted está enfermo?
Diabetes illness plan
No
Diabetes illness plan
¿El plan le está ayudando a mantener el nivel de azúcar en la sangre bajo control?
Diabetes illness plan working
No
Diabetes illness plan not working
¿Qué tan rápido está perdiendo el control?
Rápidamente (en varias horas)
Blood sugar quickly worsening
Lentamente (durante días)
Blood sugar slowly worsening
¿La diarrea es grave, moderada o leve?
Grave
Severe diarrhea
Moderada
Moderate diarrhea
Leve
Mild diarrhea
¿Ha tenido diarrea durante más de 1 semana?
Diarrhea for more than 1 week
No
Diarrhea for 1 week or less
¿Cree que un medicamento podría estar causando la diarrea?
Piense acerca de si la diarrea comenzó o no después de que usted empezó a tomar un medicamento nuevo o una dosis más alta de un medicamento.
Medicine may be causing diarrhea
No
Medicine may be causing diarrhea

Por lo general, un plan para enfermedad destinado a personas con diabetes cubre aspectos como los siguientes:

  • La frecuencia con la que se debe revisar el nivel de azúcar en la sangre y cuáles son los límites ideales.
  • Si se debe ajustar la dosis y el momento de administración de la insulina o de otros medicamentos para la diabetes y cómo hacerlo.
  • Qué hacer si usted tiene problemas para retener los alimentos o los líquidos.
  • Cuándo llamar a su médico.

El plan está diseñado para ayudarle a mantener la diabetes bajo control aunque esté enfermo. Cuando tiene diabetes, aun una enfermedad leve puede causar problemas.

Muchos medicamentos recetados y sin receta pueden causar diarrea. Algunos ejemplos son los siguientes:

  • Antibióticos.
  • Antidepresivos.
  • Antiácidos.
  • Inhibidores de la bomba de protones, como omeprazol (Prilosec) y lansoprazol (Prevacid).
  • Medicamentos que se usan para tratar el cáncer (quimioterapia).

Determinadas afecciones de salud y medicamentos debilitan la capacidad del sistema inmunitario de combatir las infecciones y las enfermedades. Algunos ejemplos en los adultos son:

  • Enfermedades como diabetes, cáncer, enfermedades cardíacas y VIH/SIDA.
  • Problemas a largo plazo con el alcohol y las drogas.
  • Medicamentos esteroides, que pueden usarse para tratar una variedad de afecciones.
  • Quimioterapia y radioterapia para el cáncer.
  • Otros medicamentos usados para tratar la enfermedad autoinmunitaria.
  • Medicamentos que se hayan tomado después de un trasplante de órganos.
  • No tener bazo.

Muchos factores pueden afectar la forma en que el cuerpo responde a un síntoma y qué tipo de atención podría necesitar. Estos incluyen:

  • Su edad. Los bebés y los adultos mayores tienden a enfermarse con más rapidez.
  • Su estado de salud general. Si tiene una afección, como diabetes, VIH, cáncer o enfermedad cardíaca, es posible que deba prestar especial atención a determinados síntomas y buscar atención antes.
  • Los medicamentos que toma. Determinados medicamentos, remedios herbales y suplementos pueden causar síntomas o empeorarlos.
  • Hechos relacionados con la salud recientes, como una cirugía o una lesión. Estos tipos de hechos pueden causar síntomas más adelante o agravarlos.
  • Sus hábitos de salud y su estilo de vida, como los hábitos alimentarios y de ejercicio, el hábito de fumar, el consumo de alcohol o de drogas, los antecedentes sexuales y los viajes.

Pruebe el tratamiento en el hogar

Usted respondió todas las preguntas. En función de sus respuestas, es posible que pueda resolver este problema en el hogar.

  • Pruebe el tratamiento en el hogar para aliviar los síntomas.
  • Llame a su médico si los síntomas empeoran o si tiene alguna inquietud (por ejemplo, si los síntomas no mejoran como debería esperar). Es posible que necesite atención antes.
Dolor abdominal, 12 años o más

La sangre en las heces puede provenir de cualquier parte del tubo digestivo, como el estómago o los intestinos. Según la parte de donde venga la sangre y la rapidez con que se mueva, es posible que tenga un color rojo vivo, marrón rojizo o negro como el alquitrán.

Una pequeña cantidad de sangre color rojo vivo en las heces o en el papel higiénico suele ser causada por una leve irritación del recto. Por ejemplo, esto puede suceder si tiene que esforzarse mucho para evacuar las heces o si tiene hemorroides.

Determinados medicamentos y alimentos pueden afectar el color de las heces. Los medicamentos contra la diarrea (como Pepto-Bismol) y las tabletas de hierro pueden hacer que las heces se vuelvan negras. Comer mucha remolacha (betabel) podría hacer que las heces se vuelvan rojas. Comer alimentos con colorante negro o azul oscuro puede hacer que las heces se pongan negras.

Si toma un medicamento que afecta la capacidad de la sangre para coagular, como la aspirina, la warfarina (Coumadin), enoxaparina (Lovenox) o clopidogrel (Plavix), puede hacer que haya algo de sangre en sus heces. Si toma un anticoagulante y tiene sangre en las heces en forma persistente, llame a su médico para hablar de sus síntomas.

La temperatura varía un poco según cómo se mida. Para los adultos y niños de 12 años o más, estos son los márgenes para temperaturas alta, moderada y leve, según la forma en que haya tomado la temperatura.

Temperatura bucal

  • Alta: 104 °F (40 °C) o más
  • Moderada: 100.4 °F (38 °C) a 103.9 °F (39.9 °C)
  • Leve: 100.3 °F (37.9 °C) o menos

Temperatura timpánica (en el oído) o rectal

  • Alta: 105 °F (40.6 °C) o más
  • Moderada: 101.4 °F (38.6 °C) a 104.9 °F (40.5 °C)
  • Leve: 101.3 °F (38.5 °C) o menos

Temperatura axilar

  • Alta: 103°F (39.5°C) o más
  • Moderada: 99.4 °F (37.4 °C) a 102.9 °F (39.4 °C)
  • Leve: 99.3°F (37.3°C) o menos

Usted puede deshidratarse cuando pierde mucho líquido debido a problemas como vómito o fiebre.

Los síntomas de deshidratación pueden ser de leves a graves. Por ejemplo:

  • Es posible que se sienta cansado y tenso (deshidratación leve), o puede sentirse débil, que no está alerta e incapaz de pensar claramente (deshidratación grave).
  • Es posible que orine menos de lo habitual (deshidratación leve), o es posible que no orine en absoluto (deshidratación grave).

Deshidratación grave significa:

  • Es posible que tenga la boca y los ojos extremadamente secos.
  • Es posible que orine poco o no orine durante 12 horas o más.
  • Es posible que no se sienta alerta ni capaz de pensar claramente.
  • Es posible que se sienta demasiado débil o mareado como para mantenerse de pie.
  • Es posible que se desmaye.

Deshidratación moderada significa:

  • Es posible que tenga mucha más sed de lo habitual.
  • Es posible que tenga la boca y los ojos más secos de lo habitual.
  • Es posible que orine poco o no orine durante 8 horas o más.
  • Es posible que se sienta mareado cuando se pone de pie o se incorpora.

Deshidratación leve significa:

  • Es posible que tenga más sed de lo habitual.
  • Es posible que orine menos de lo habitual.

Busque atención hoy

En función de sus respuestas, es posible que usted necesite recibir atención pronto. Probablemente, el problema no mejore si no recibe atención médica.

  • Llame a su médico hoy para analizar los síntomas y para coordinar la atención.
  • Si no puede comunicarse con su médico o no tiene uno, busque atención hoy.
  • Si sucede por la noche, preste atención a los síntomas y busque atención por la mañana.
  • Si los síntomas empeoran, busque atención antes.
Problemas relacionados con el embarazo

Programe una cita

En función de sus respuestas, es posible que el problema no mejore si no recibe atención médica.

  • Programe una cita para consultar a su médico en las próximas 1 a 2 semanas.
  • Si corresponde, pruebe el tratamiento en el hogar mientras espera la cita.
  • Si los síntomas empeoran o si tiene alguna inquietud, llame a su médico. Es posible que necesite atención antes.

Busque atención ahora

En función de sus respuestas, es posible que usted necesite recibir atención de inmediato. Es probable que el problema empeore si no recibe atención médica.

  • Llame a su médico ahora para analizar los síntomas y para coordinar la atención.
  • Si no puede comunicarse con su médico o no tiene uno, busque atención en la siguiente hora.
  • No necesita llamar a una ambulancia, a menos que:
    • No pueda viajar en forma segura conduciendo usted mismo o pidiéndole a alguien que le lleve.
    • Esté en un área en la que haya mucho tránsito u otros problemas que podrían retrasarle.

Llame al 911 ahora

En función de sus respuestas, usted necesita atención de emergencia.

Llame ahora al 911 o a otros servicios de emergencia.

  • Diarrea grave significa evacuar heces flojas y acuosas más de 10 veces en un solo día (24 horas).
  • Diarrea moderada significa evacuar heces diarreicas más que algunas veces, pero no más de 10 veces al día.
  • Diarrea leve significa evacuar heces diarreicas algunas veces al día.

Si no está seguro de si la fiebre es alta, moderada o leve, tenga en cuenta lo siguiente:

Con fiebre alta:

  • Siente mucho calor.
  • Es probable que sea una de las fiebres más altas que haya tenido. La fiebre alta no es tan común, especialmente en adultos.

Con fiebre moderada:

  • Siente un poco de calor o calor.
  • Sabe que tiene fiebre.

Con fiebre leve:

  • Es posible que sienta un poco de calor.
  • Cree que podría tener fiebre, pero no está seguro.

Es fácil que su diabetes se salga de control cuando está enfermo. Debido a una enfermedad:

  • Su nivel de azúcar en la sangre podría ser demasiado alto o demasiado bajo.
  • Es posible que usted no pueda tomar sus medicamentos para la diabetes (si tiene vómito o problemas para retener los alimentos o los líquidos).
  • Es posible que no sepa cómo ajustar la dosis o cuándo debe administrar su medicamento para la diabetes.
  • Es posible que usted no esté comiendo suficiente cantidad de alimentos o bebiendo suficiente cantidad de líquido.
Diarrea, 11 años o menos

Los síntomas de enfermedad grave podrían incluir:

  • Dolor de cabeza intenso.
  • Rigidez en el cuello.
  • Cambios mentales, como sentirse confuso o mucho menos alerta.
  • Fatiga extrema (hasta el punto de resultarle difícil desenvolverse).
  • Temblores y escalofríos.

Tratamiento en el hogar

El tratamiento en el hogar puede ayudarle a tratar la diarrea y a evitar otros problemas relacionados, como la deshidratación.

  • Tome con frecuencia pequeños sorbos de agua o de bebida rehidratante, y coma bocados pequeños de galletas saladas.
    • Trate de aumentar su consumo de líquidos hasta al menos 1 cuarto de galón (1 L) por hora durante 1 o 2 horas, o más si continúa teniendo mucha diarrea. Nota: Si tiene enfermedad renal, cardíaca o hepática y tiene que limitar los líquidos, hable con su médico antes de aumentar la cantidad de líquido que toma.
  • Empiece a comer alimentos suaves al día siguiente o antes, dependiendo de cómo se sienta.
    • Evite las comidas muy condimentadas, las frutas, el alcohol y la cafeína hasta 48 horas después de que hayan desaparecido todos los síntomas.
    • Evite los chicles que contengan sorbitol.
    • Evite leche durante 3 días después de que hayan desaparecido los síntomas. Puede comer queso o tomar yogur con probióticos.

Medicamentos de venta libre para la diarrea

Si está embarazada, hable con su médico antes de tomar cualquier medicamento para la diarrea.

Los medicamentos de venta libre podrían ser útiles en el tratamiento de la diarrea. Siga estos consejos cuando tome un medicamento de venta libre para la diarrea:

  • Utilice un antidiarreico de venta libre si tiene diarrea por más de 6 horas. No use un antidiarreico de venta libre si tiene diarrea con rastros de sangre, fiebre alta u otras señales de enfermedad grave.
  • Lea y siga todas las instrucciones de la etiqueta en el frasco o en la caja del medicamento de venta libre. Asegúrese de tomar la dosis recomendada.
  • No es recomendable el uso prolongado de antidiarreicos de venta libre. Para evitar el estreñimiento, deje de tomar los antidiarreicos tan pronto como se hagan más espesas las heces.
  • Si su hijo o adolescente tiene varicela o gripe, no trate los síntomas con medicamentos de venta libre que contengan subsalicilato de bismuto (como Pepto-Bismol y Kaopectate). El subsalicilato ha sido relacionada con el síndrome de Reye, una enfermedad rara pero grave. Si su hijo ha tomado este tipo de medicamento y tiene cambios en la conducta, además de náuseas y vómito, llame a su médico. Estos síntomas podrían ser un signo temprano del síndrome de Reye.

Existen varios tipos de antidiarreicos: los que absorben el agua y espesan las heces, y los que aminoran los espasmos intestinales.

  • Las mezclas espesantes (como el psilio) absorben el agua. Esto ayuda a dar más volumen a las heces y a hacerlas más duras.
  • Los antidiarreicos antiespasmódicos, como el Imodium A-D y el Pepto Diarrhea Control, aminoran los espasmos intestinales. Algunos productos contienen ingredientes espesantes y antiespasmódicos.
  • Los probióticos, como los lactobacilos, están disponibles en pastillas y en polvo. Esta bacteria está presente naturalmente en el intestino y podría ayudar a la digestión. Cuando hay diarrea, el número de estas bacterias disminuye.

Consejos generales

Aprenda cómo limpiar la diarrea con seguridad. Protéjase las manos con guantes mientras realiza la limpieza. Lávese las manos después de terminar la limpieza.

Síntomas a los que debe prestar atención durante el tratamiento en el hogar

Llame a su médico si ocurre alguna de las siguientes situaciones durante el tratamiento en el hogar:

  • Aparecen señales de deshidratación.
  • Se desarrolla diarrea intensa (10 o más heces flojas y acuosas en 24 horas).
  • Se desarrollan heces negras o sanguinolentas (con sangre).
  • Se desarrolla fiebre.
  • Sus síntomas se agravan o son más frecuentes.

Prevención

La intoxicación alimentaria es una causa común de diarrea en niños y adultos. La mayoría de los casos de intoxicación alimentaria pueden ser prevenidos tomando algunas precauciones en la preparación y el almacenamiento de alimentos en el hogar. Los alimentos perecederos, como huevos, carnes, pollo, pescado, mariscos, leche y productos lácteos, deberían tratarse con mucho más cuidado. También se deben tomar precauciones si está embarazada, si tiene un sistema inmunitario deficiente o alguna enfermedad crónica, o está preparando alimentos para otros grupos de alto riesgo, como niños pequeños o adultos mayores.

U.S. Department of Agriculture (Departamento de Agricultura de los EE. UU. o USDA, por sus siglas en inglés) recomienda los siguientes pasos para prevenir la intoxicación alimentaria:

Muchos condados de los Estados Unidos tienen servicios de extensión que están incluidos en el directorio telefónico. Estos servicios pueden responder a sus preguntas acerca de la preparación y el enlatado seguros de alimentos en el hogar.

Cuando viaja a áreas silvestres o a otros países del mundo, es frecuente tener diarrea del viajero debido a los alimentos o al agua ya que los métodos de preparación de alimentos son diferentes.

Cómo prepararse para su cita

A fin de prepararse para su cita, vea el tema Cómo aprovechar al máximo su cita.

Usted puede ayudar a su médico a diagnosticar y a tratar su afección preparándose para responder las siguientes preguntas:

  • ¿Por cuánto tiempo ha tenido diarrea?
  • ¿Cuántas veces al día tiene diarrea?
  • ¿Cuál es el aspecto de su diarrea? Describa el color, la consistencia (acuosa, blanda) y otras características (contiene sangre o mucosidad).
  • ¿Cuándo fue su último episodio de diarrea?
  • ¿Ha aumentado recientemente la cantidad de fibra en su dieta (más frutas frescas, verduras u otros alimentos altos en fibras)?
  • ¿Qué medicamentos recetados y sin receta toma?
    • ¿Está tomando algún medicamento nuevo?
    • ¿Aumentó recientemente la dosis de un medicamento?
    • ¿Ha tomado algún antibiótico recientemente?
    • ¿Recibió recientemente algún antibiótico mientras estaba en el hospital?
  • ¿Usa habitualmente laxantes o ablandadores de heces?
  • ¿Ha estado bajo una cantidad inusual de estrés en el hogar, en el trabajo o en ambos?
  • ¿Tiene diarrea alguna de las personas con las que vive o trabaja?
  • ¿Comenzó su diarrea después de comer en un restaurante? ¿Se enfermó alguien que comió allí con usted?
  • ¿Bebió agua de lago o de arroyo o agua de pozo sin tratar?
  • ¿Ha visitado recientemente un país extranjero o ha estado en un crucero?
  • ¿Tiene algún factor de riesgo que le haga más susceptible a la diarrea, como síndrome del intestino irritable?
  • ¿Qué medidas de tratamiento en el hogar ha probado? Asegúrese de incluir cualquier medicamento sin receta que haya tomado.
  • ¿Tiene otros síntomas, como vómito, fiebre o deshidratación?
  • ¿Tiene algún riesgo de salud?

Créditos

Por El personal de Healthwise
William H. Blahd, Jr., MD, FACEP - Medicina de emergencia
H. Michael O'Connor, MD - Medicina de emergencia
Última revisión 18 octubre, 2013

Esta información no reemplaza la consulta médica. Healthwise, Incorporated niega toda garantía y responsabilidad por el uso de esta información. El uso que usted haga de esta información implica que usted acepta las Condiciones de Uso. Cómo se desarrolló esta información para ayudarle a tomar mejores decisiones de salud.

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