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Confusión, pérdida de memoria y lucidez mental alterada

Generalidades del tema

No es inusual olvidar, de vez en cuando, dónde dejó sus llaves o anteojos, dónde estacionó su automóvil o el nombre de un conocido. A medida que envejece, usted podría tardar más tiempo en recordar cosas. No todos los adultos mayores tienen cambios en la memoria, pero estos pueden ser una parte normal del envejecimiento. Este tipo de problema de memoria es más a menudo irritante que grave.

La pérdida de memoria que comienza repentinamente o que interfiere significativamente en su capacidad de desenvolvimiento en la vida diaria podría significar que hay un problema más grave.

  • La demencia es una lenta disminución de la memoria, de la capacidad de resolución de problemas, de la capacidad de aprendizaje y del juicio, que puede ocurrir en el término de varias semanas a varios meses. Muchas afecciones de salud pueden causar demencia o síntomas similares a la demencia. En algunos casos, la demencia puede ser reversible. La enfermedad de Alzheimer es la causa más común de demencia en las personas de más de 65 años.
  • El delirio es un cambio repentino en la manera en que está funcionando el cerebro de una persona (estado mental). El delirio puede causar confusión, cambiar los ciclos sueño-vigilia y causar una conducta inusual. El delirio puede tener muchas causas, como la abstinencia de alcohol, de drogas o de medicamentos, o el desarrollo o el empeoramiento de una infección u otro problema de salud.
  • La amnesia es la pérdida de memoria que puede ser causada por una lesión en la cabeza, un ataque cerebral, el abuso de sustancias o un episodio emocional intenso, como estar en combate o en un accidente con un vehículo a motor. Dependiendo de la causa, la amnesia puede ser temporal o permanente.

La confusión o la lucidez mental disminuida pueden ser el primer síntoma de una enfermedad grave, particularmente en adultos mayores. Los problemas de salud que pueden causar confusión o lucidez mental disminuida incluyen:

El alcohol y muchos medicamentos recetados y sin receta pueden causar confusión o lucidez mental disminuida. Estos problemas pueden producirse por:

  • Tomar demasiada cantidad de un medicamento (sobremedicación) o tomar medicamentos que pueden interactuar entre sí. El uso excesivo de medicamentos podría ser la mayor causa de pérdida de memoria o de confusión en los adultos mayores.
  • Interacciones entre alcohol y medicamentos. Este es un problema, especialmente para adultos mayores, quienes pueden tomar muchos medicamentos al mismo tiempo.
  • Hacer uso indebido o abusar de un medicamento o del alcohol.
  • La intoxicación por drogas o los efectos de la abstinencia.

Otras causas de confusión o de lucidez mental disminuida pueden incluir:

Las condiciones del ambiente que pueden causar cambios en el nivel de conciencia incluyen:

  • Exposición a temperaturas frías, que conduce a la hipotermia.
  • Exposición a temperaturas elevadas, que conduce al golpe de calor.
  • Hospitalización. Esto afecta especialmente a los adultos mayores cuando su entorno y sus rutinas cambian.
  • Disminución del oxígeno en la sangre (hipoxia) por estar en una altitud elevada.
  • Exposición a toxinas (venenos), como monóxido de carbono.

Muchas veces, hay otros síntomas presentes, como fiebre, dolor en el pecho o la incapacidad para caminar o mantenerse de pie. Es importante que preste atención a otros síntomas que experimente cuando ocurre la confusión o la disminución de la lucidez mental y que informe a su médico sobre ellos. Esto puede ayudar a su médico a determinar la causa de sus síntomas.

Una disminución en la lucidez mental puede avanzar hasta llegar a una pérdida del conocimiento. Una persona que pierde el conocimiento no está despierta y no tiene conciencia de su entorno. El desmayo (síncope) es una forma breve de pérdida del conocimiento. El coma es un estado profundo y prolongado de pérdida del conocimiento.

Revise sus síntomas para decidir si debería ver a un médico y en qué momento.

Revise sus síntomas

¿Tiene algún problema de pérdida de memoria, confusión o cambios en cuán alerta se siente?
Confusion, memory loss, or altered alertness
No
Confusion, memory loss, or altered alertness
¿Qué edad tiene?
3 años o menos
3 years or younger
4 a 11 años
4 to 11 years
12 años o más
12 years or older
¿Es usted hombre o mujer?
Hombre
Male
Mujer
Female
¿Ha tenido alguna lesión en la cabeza recientemente?
Recent head injury
No
Recent head injury
¿Se desmayó por completo (perdió el conocimiento)?
Lost consciousness
No
Lost consciousness
Si usted está respondiendo por otra persona: ¿La persona está inconsciente ahora?
(Si está respondiendo esta pregunta por usted mismo, responda no).
Unconscious now
No
Unconscious now
¿Ha recuperado su nivel normal de lucidez mental?
Después de desmayarse, es normal sentirse un poco confuso, débil o aturdido cuando se despierta o vuelve en sí. Pero a menos que algo más esté mal, estos síntomas deberían desaparecer bastante rápido y usted pronto se debería sentir tan despierto y alerta como lo está normalmente.
Has returned to normal after loss of consciousness
No
Has returned to normal after loss of consciousness
¿La pérdida del conocimiento se produjo durante las últimas 24 horas?
Loss of consciousness in past 24 hours
No
Loss of consciousness in past 24 hours
¿Podría estar teniendo síntomas de un ataque cerebral?
Symptoms of stroke
No
Symptoms of stroke
¿Podría estar teniendo síntomas de un ataque al corazón?
Si está teniendo un ataque al corazón, hay diversas áreas donde podría sentir dolor u otros síntomas.
Symptoms of heart attack
No
Symptoms of heart attack
¿Ha habido alguna disminución en su grado de alerta o conciencia, o en qué tan bien puede pensar y responder?
Decreased level of consciousness
No
Decreased level of consciousness
¿Esto es algo que forma parte de un problema médico que usted ya tiene o del que ha hablado con un médico antes?
Decreased level of consciousness is typical
No
Decreased level of consciousness is typical
El problema:
¿Está empeorando rápidamente (en cuestión de minutos u horas)?
Decreased level of consciousness is quickly getting worse
¿Está empeorando lentamente (en cuestión de días)?
Decreased level of consciousness is slowly getting worse
¿Se mantiene más o menos igual (no está mejor ni peor)?
Decreased level of consciousness is unchanged
¿Está mejorando?
Decreased level of consciousness is improving
El problema:
¿Está empeorando?
Decreased level of consciousness is getting worse
¿Se mantiene igual (no está mejor ni peor)?
Decreased level of consciousness is unchanged
¿Está mejorando?
Decreased level of consciousness is improving
¿Se siente o se ha sentido recientemente confuso en una forma que no es normal para usted?
Recent episode of confusion
No
Recent episode of confusion
¿Tiene problemas para respirar (más que una nariz congestionada)?
Difficulty breathing
No
Difficulty breathing
¿Describiría el problema como grave, moderado o leve?
Grave
Severe difficulty breathing
Moderado
Moderate difficulty breathing
Leve
Mild difficulty breathing
¿Cree que la confusión podría ser causada por una intoxicación o por sobredosis de alcohol o de drogas?
Possible overdose or poisoning
No
Possible overdose or poisoning
¿Ha tenido movimientos musculares que no puede controlar, como tics, temblores u otros movimientos reiterados?
One or more episodes of unexplained, purposeless, repeated body movement
No
One or more episodes of unexplained, purposeless, repeated body movement
¿Tiene epilepsia o antecedentes de convulsiones?
Epilepsy or history of seizures
No
Epilepsy or history of seizures
¿Los síntomas que está teniendo ahora son diferentes de sus síntomas habituales de convulsiones?
Seizure symptoms not typical
No
Seizure symptoms not typical
¿Ha regresado a la normalidad ahora y no se siente confuso?
Confusion is no longer present
No
Confusion is still present
Problem with memory loss
No
Problem with memory loss
¿Ha tenido pérdida de memoria repentina y completa?
Sudden, complete loss of memory
No
Sudden, complete loss of memory
¿Cree que un medicamento podría estar afectando su memoria?
Piense acerca de si los problemas de memoria comenzaron o no cuando usted empezó a usar un medicamento nuevo o una dosis más alta de un medicamento.
Memory problems may be caused by medicine
No
Memory problems may be caused by medicine
Problem with judgment or problem solving
No
Problem with judgment or problem solving
¿Son nuevos estos síntomas?
New problem with judgment or problem solving
No
New problem with judgment or problem solving
¿Le causan problemas estos síntomas en su vida diaria?
Problems with judgment or problem solving affect daily life
No
Problems with judgment or problem solving affect daily life
¿Ha tenido problemas de pérdida de memoria, de confusión o de lucidez mental durante más de 2 semanas?
Memory loss, confusion, or changes in alertness for more than 2 weeks
No
Memory loss, confusion, or changes in alertness for more than 2 weeks

Busque atención hoy

En función de sus respuestas, es posible que usted necesite recibir atención pronto. Probablemente, el problema no mejore si no recibe atención médica.

  • Llame a su médico hoy para analizar los síntomas y para coordinar la atención.
  • Si no puede comunicarse con su médico o no tiene uno, busque atención hoy.
  • Si sucede por la noche, preste atención a los síntomas y busque atención por la mañana.
  • Si los síntomas empeoran, busque atención antes.

Llame al 911 ahora

En función de sus respuestas, usted necesita atención de emergencia.

Llame ahora al 911 o a otros servicios de emergencia.

Pruebe el tratamiento en el hogar

Usted respondió todas las preguntas. En función de sus respuestas, es posible que pueda resolver este problema en el hogar.

  • Pruebe el tratamiento en el hogar para aliviar los síntomas.
  • Llame a su médico si los síntomas empeoran o si tiene alguna inquietud (por ejemplo, si los síntomas no mejoran como debería esperar). Es posible que necesite atención antes.

Llame al 911 ahora

En función de sus respuestas, usted necesita atención de emergencia.

Llame ahora al 911 o a otros servicios de emergencia.

Después de llamar al 911 , el operador podría decirle que mastique 1 aspirina de adulto (325 mg) o 2 a 4 aspirinas de dosis baja (81 mg). Espere a la ambulancia. No trate de conducir un automóvil por sí mismo.

Problemas para respirar graves significa:

  • No puede hablar en absoluto.
  • Debe esforzarse mucho para respirar.
  • Siente que no puede recibir suficiente aire.
  • No se siente alerta o no puede pensar claramente.

Problemas para respirar moderados significa:

  • Le resulta difícil hablar formando oraciones completas.
  • Le resulta difícil respirar cuando realiza actividades.

Problemas para respirar leves significa:

  • Siente un poco de falta de aliento, pero aún puede hablar.
  • Le está resultando difícil respirar cuando realiza actividades.

Programe una cita

En función de sus respuestas, es posible que el problema no mejore si no recibe atención médica.

  • Programe una cita para consultar a su médico en las próximas 1 a 2 semanas.
  • Si corresponde, pruebe el tratamiento en el hogar mientras espera la cita.
  • Si los síntomas empeoran o si tiene alguna inquietud, llame a su médico. Es posible que necesite atención antes.

Los problemas de memoria, de juicio o de resolución de problemas incluyen situaciones como:

  • Colocar con frecuencia elementos que usa a menudo en el lugar incorrecto (salvo que siempre lo haya hecho).
  • Perderse mientras camina o conduce en un lugar que conoce bien.
  • Tener más problemas con tareas que solía hacer sin dificultad, como llevar el saldo de su chequera o preparar una comida.

Los síntomas de dificultad para respirar pueden ser de leves a graves. Por ejemplo:

  • Podría sentir un poco de falta de aliento, pero aún puede hablar (dificultad para respirar leve), o podría sentir tanta falta de aliento que no puede hablar en absoluto (dificultad para respirar grave).
  • Podría resultarle difícil respirar cuando realiza actividades (dificultad para respirar leve), o podría tener que hacer mucho esfuerzo para respirar incluso cuando está en reposo (dificultad para respirar grave).

Muchos medicamentos recetados y sin receta pueden afectar su memoria. Algunos ejemplos son los siguientes:

  • Antidepresivos.
  • Antihistamínicos.
  • Medicamentos para problemas de control de la vejiga (anticolinérgicos).

La confusión puede variar de leve a grave. Una persona que sufre confusión podría:

  • Ser incapaz de expresar sus pensamientos con claridad.
  • Tener dificultad para solucionar problemas y realizar tareas sencillas.
  • Expresar convicciones firmemente mantenidas pero falsas (delirios).
  • Ver, oír, sentir, oler o saborear cosas que no están ahí (alucinaciones o ilusiones).
  • Creer que otras personas quieren hacerle daño (paranoia).

Muchos factores pueden afectar la forma en que el cuerpo responde a un síntoma y qué tipo de atención podría necesitar. Estos incluyen:

  • Su edad. Los bebés y los adultos mayores tienden a enfermarse con más rapidez.
  • Su estado de salud general. Si tiene una afección, como diabetes, VIH, cáncer o enfermedad cardíaca, es posible que deba prestar especial atención a determinados síntomas y buscar atención antes.
  • Los medicamentos que toma. Determinados medicamentos, remedios herbales y suplementos pueden causar síntomas o empeorarlos.
  • Hechos relacionados con la salud recientes, como una cirugía o una lesión. Estos tipos de hechos pueden causar síntomas más adelante o agravarlos.
  • Sus hábitos de salud y su estilo de vida, como los hábitos alimentarios y de ejercicio, el hábito de fumar, el consumo de alcohol o de drogas, los antecedentes sexuales y los viajes.

Los síntomas de un ataque al corazón podrían incluir:

  • Dolor o presión en el pecho, o una sensación extraña en el pecho.
  • Sudoración.
  • Falta de aire.
  • Náuseas o vómito.
  • Dolor, presión o una sensación extraña en la espalda, el cuello, la mandíbula, la parte superior del abdomen, o en uno o ambos hombros o brazos.
  • Aturdimiento o debilidad repentina.
  • Latidos cardíacos rápidos o irregulares.

Cuantos más de estos síntomas presente, es más probable que esté teniendo un ataque al corazón. El dolor o la presión en el pecho es el síntoma más común, pero es posible que algunas personas, especialmente las mujeres, no lo noten tanto como otros síntomas. Es posible que no tenga dolor en el pecho en absoluto, sino que en su lugar le falte el aire o tenga náuseas, entumecimiento, hormigueo o una extraña sensación en el pecho o en otras zonas.

Busque atención ahora

En función de sus respuestas, es posible que usted necesite recibir atención de inmediato. Es probable que el problema empeore si no recibe atención médica.

  • Llame a su médico ahora para analizar los síntomas y para coordinar la atención.
  • Si no puede comunicarse con su médico o no tiene uno, busque atención en la siguiente hora.
  • No necesita llamar a una ambulancia, a menos que:
    • No pueda viajar en forma segura conduciendo usted mismo o pidiéndole a alguien que le lleve.
    • Esté en un área en la que haya mucho tránsito u otros problemas que podrían retrasarle.

Los síntomas de un ataque cerebral podrían incluir:

  • Entumecimiento, hormigueo, debilidad o parálisis repentinos en la cara, el brazo o la pierna, especialmente si ocurre en un solo lado del cuerpo.
  • Cambios repentinos en la visión.
  • Dificultad repentina para hablar.
  • Confusión repentina o dificultad para comprender frases sencillas.
  • Problemas repentinos para caminar o mantener el equilibrio.
  • Dolor de cabeza intenso y repentino, distinto de los dolores de cabeza anteriores.
Lesión en la cabeza, 3 años de edad o menos
Lesión en la cabeza, 4 años de edad o más

Tratamiento en el hogar

A medida que envejece, es normal experimentar algunos lapsos de memoria. Por lo general, un lapso de memoria ocasional no significa que usted tiene un problema grave. Pruebe las siguientes medidas para ayudar a mejorar la memoria:

  • Concentre su atención. Los olvidos que ocurren a menudo podrían significar que tiene demasiadas cosas en la cabeza. Desacelérese y preste total atención a la tarea que está haciendo ahora.
  • Siga una rutina. Complete tareas comunes en el mismo orden cada vez que las hace.
  • Estructure su ambiente para ayudar a mejorar la memoria.
    • Use calendarios y relojes.
    • Use listas, notas y otros dispositivos útiles como recordatorios.
    • Escriba sus actividades cotidianas en un calendario o en un planificador diario y colóquelos en un lugar donde pueda verlos con facilidad.
    • Guarde los elementos fáciles de perder en el mismo lugar después de cada vez que los use. Por ejemplo, coloque un gancho al lado de la puerta y cuelgue sus llaves en él cada vez que entre.
  • Pruebe trucos ayuda memoria, como los siguientes:
    • Para recordar el nombre de una persona, repítalo varias veces después de que se la presenten.
    • Para recordar cifras, agrúpelas y luego relaciónelas con una fecha o una historia. Por ejemplo, si su número de identificación personal (PIN, por sus siglas en inglés) es 2040, recuérdelo con la frase "20 más 20 es igual a 40". Asegúrese de anotar todas sus cifras importantes y guárdelas en un lugar seguro.
    • Vuelva sobre sus pasos si no puede recordar por qué ingresó en una habitación.
  • Reduzca su estrés. Estar ansioso puede afectar a su memoria. Para obtener más información, vea el tema Manejo del estrés.
  • Revise todos sus medicamentos recetados y sin receta y las dosificaciones con su médico o su farmacéutico. Muchos medicamentos, por su cuenta o combinados con otros medicamentos, pueden causar confusión mental. También, puede producirse confusión cuando los medicamentos interactúan en el cuerpo. Si usted consulta a varios médicos, asegúrese de que todos sepan qué otros medicamentos está tomando. Presente todas sus recetas médicas a la misma farmacia. Pregúnteles a su médico o farmacéutico si la combinación de sus medicamentos podría causar problemas.

El ginkgo biloba es un conocido tratamiento herbario para los problemas de memoria. No obstante, los estudios no han demostrado que el ginkgo biloba ayude a mejorar la memoria o a prevenir la demencia.1 Antes de utilizar algún tratamiento para un problema de memoria, hable con su médico sobre los posibles riesgos y beneficios del tratamiento.

Es difícil vivir con un familiar que tiene una disminución de la memoria, de la capacidad de resolución de problemas, de la capacidad de aprendizaje o del juicio (demencia). Para garantizar la salud y seguridad de su familiar, dele instrucciones cortas cuando le enseña una nueva tarea. Divida la tarea en pasos simples. Es posible que encuentre útil darle instrucciones escritas a la persona.

Síntomas a los que debe prestar atención durante el tratamiento en el hogar

Llame a su médico si se presenta alguna de las siguientes situaciones durante el tratamiento en el hogar:

Prevención

A veces, puede reducir el impacto de los problemas de memoria relacionados con la edad. El dicho "úsalo o piérdelo" se aplica a su memoria. Su mejor defensa contra un problema de memoria es permanecer saludable y en forma.

  • Siga una dieta equilibrada. Una dieta equilibrada y con bajo contenido de grasas, con abundantes fuentes de vitaminas B12 y de folato le ayudará a proteger su sistema nervioso.
  • Beba abundante agua. Esto ayuda a prevenir la deshidratación, que puede causar confusión y problemas de memoria. Para obtener más información, vea el tema Deshidratación.
  • Descanse lo suficiente. Estar cansado puede afectar su memoria.
  • No fume ni use otros productos derivados del tabaco. Los productos derivados del tabaco disminuyen el flujo de sangre al cerebro, aumentan la presión arterial y aumentan su riesgo de sufrir un ataque cerebral. Para obtener más información, vea el tema Cómo dejar de fumar.
  • Haga ejercicio en forma regular. Hacer ejercicio en forma regular puede mejorarle el flujo de sangre al cerebro. Para obtener más información, vea el tema Actividad física.
  • Reduzca su estrés. Estar ansioso puede afectar su memoria. Para obtener más información, vea el tema Manejo del estrés.
  • Haga actividades sociales con familiares y amigos. Las investigaciones han demostrado que las personas que se reúnen en forma regular con familiares o amigos tienen menos probabilidades de perder la función mental. Hacer vida social también le ayuda a estar conectado con su comunidad.
  • Intente aprender cosas nuevas. Esto puede ayudarle a aumentar el nivel de atención y la capacidad de concentración.
  • Juegue juegos de mente estimulantes, como Scrabble, o haga un crucigrama o una sopa de letras.
  • Limite su consumo de alcohol y no consuma drogas ilegales como cocaína, crack o anfetaminas. Para obtener más información, vea el tema Problemas con el alcohol y las drogas.
  • Disminuya su uso de medicamentos sin receta. El uso excesivo de medicamentos podría ser la mayor causa de pérdida de memoria o de confusión en los adultos mayores.
  • Mantenga su presión arterial en 130/85 milímetros de mercurio (mm Hg) o menos. La presión arterial alta no tratada puede causar problemas de memoria y afectar las capacidades de resolución de problemas. Si le han diagnosticado presión arterial alta, tome sus medicamentos según las indicaciones. Para obtener más información, vea el tema Presión arterial alta.
  • Busque tratamiento para la depresión si piensa que puede estar deprimido. La pérdida de memoria puede ser un síntoma de depresión. Para obtener más información, vea el tema Sentirse deprimido.

Evite accidentes y lesiones que podrían conducir a problemas de memoria.

  • Use el cinturón de seguridad cuando viaje en un vehículo a motor.
  • No beba alcohol ni use otras drogas antes de practicar deportes o cuando maneje un automóvil u otro equipo.
  • Use un casco u otra ropa de protección cuando monte en bicicleta, ande en motocicleta, patine, ande en patineta, navegue en kayak, monte a caballo, esquíe, haga snowboarding o escale rocas.
  • Use un casco si trabaja en un empleo en la construcción o en un área industrial.
  • No se zambulla en aguas poco profundas o desconocidas.
  • Evite caídas en su hogar eliminando los riesgos que podrían causar una caída.
  • No tenga armas de fuego en su hogar. Si debe tener armas de fuego, guárdelas bajo llave, descargadas y desamartillado. Guarde las municiones en un lugar aparte.

Cómo prepararse para su cita

A fin de prepararse para su cita, vea el tema Cómo aprovechar al máximo su cita.

Usted puede ayudar a su médico a diagnosticar y a tratar su afección preparándose para responder las siguientes preguntas:

  • ¿Cuáles son sus síntomas?
    • ¿Cuándo comenzaron?
    • ¿Aparecieron en forma gradual o repentinamente?
    • ¿Sus síntomas fluctúan o aparecen y desaparecen?
  • ¿Tiene otros síntomas junto con la confusión, la pérdida de memoria o la lucidez mental disminuida?
  • ¿Ha tenido estos síntomas antes? Si es así, ¿cuál fue el diagnóstico? ¿Cuándo y cómo fueron tratados sus síntomas?
  • ¿Sigue una dieta especial? ¿Qué come en el desayuno, en el almuerzo y en la cena?
  • ¿Ha tenido alguna lesión en la cabeza recientemente?
  • ¿Qué medicamentos recetados o sin receta toma? Lleve a su cita una lista completa de todos sus medicamentos.
  • ¿Se siente a menudo extremadamente somnoliento durante el día?
  • ¿Usted u otro familiar han tenido un problema de salud mental como depresión o un trastorno de ansiedad?
  • ¿A alguno de sus familiares se le ha diagnosticado una enfermedad que causa confusión o pérdida de memoria, como enfermedad de Alzheimer o enfermedad de Huntington?
  • ¿Ha estado enfermo u hospitalizado recientemente?
  • ¿Ha viajado fuera de los Estados Unidos recientemente?
  • ¿Cuánto alcohol bebe? ¿Con qué frecuencia? ¿Cuándo bebió por última vez?
  • ¿Usa alguna droga ilegal? Si usa, ¿cuáles? ¿Con qué frecuencia? ¿Cuándo fue la última vez que usó drogas? ¿Usted traga, inhala o se inyecta las drogas?
  • ¿Tiene algún riesgo para la salud?

Referencias

Citas bibliográficas

  1. Birks J, Grimley Evans J (2009). Ginkgo biloba for cognitive impairment and dementia. Cochrane Database of Systematic Reviews (1).

Créditos

Por El personal de Healthwise
William H. Blahd, Jr., MD, FACEP - Medicina de emergencia
David Messenger, MD
Última revisión 31 julio, 2013

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