Skip to Content
UW Health SMPH
American Family Children's Hospital
SHARE TEXT

Exposición a temperaturas bajas

Generalidades del tema

Es fácil enfriarse rápidamente si se está al aire libre en tiempo húmedo, con mucho viento o frío. La exposición a temperaturas bajas puede suceder también si se pasa tiempo en una vivienda u otro edificio que no tenga una buena calefacción durante el tiempo de frío.

Lesiones por exposición a temperaturas bajas

  • La "precongelación" generalmente afecta la piel de la cara, las orejas o la punta de los dedos. La precongelación puede causar entumecimiento o piel de color blanco azulado durante un tiempo breve, pero la sensibilidad y el color normal regresan rápidamente cuando se calienta. No hay daño permanente al tejido.
  • Las quemaduras por congelación se dan cuando se congelan la piel y los tejidos debajo de la piel, debido a temperaturas por debajo del punto de congelación. La piel congelada tiene un aspecto pálido o azul y está fría, entumecida y rígida o gomosa al tacto.
  • Las lesiones por frío, como el pie de trinchera o sabañón, pueden causar palidez y ampollas en la piel, de manera similar a la congelación, una vez que se ha entibiado la piel. Estas lesiones ocurren debido a la exposición prolongada al frío, pero no a temperaturas de congelamiento. En realidad la piel no se congela.
  • El dolor en los ojos o los cambios en la visión causados por exposición al frío ocurren la mayoría de las veces en personas que tratan de mantener los ojos abiertos en situaciones de vientos fuertes, frío o durante actividades, como andar en motonieve o esquiar a campo traviesa. La ceguera por nieve no está causada directamente por las bajas temperaturas, sino que ocurre en condiciones con nieve. La luz solar que se refleja sobre la nieve puede causar una lesión o quemadura en la córnea. Los párpados pueden inflamarse y volverse rojos. Los ojos pueden sentirse secos como si tuvieran arena.
  • Una temperatura corporal anormalmente baja (hipotermia) ocurre cuando el cuerpo pierde calor con mayor rapidez que con la que lo produce. (Es posible que existan otros motivos por los cuales una persona tiene temperatura corporal baja. Para obtener más información, vea el tema Temperatura corporal). Los primeros síntomas de la hipotermia incluyen escalofríos en adultos y niños mayores, movimientos torpes, apatía (indiferencia), falta de discernimiento, y piel fría, pálida o gris azulada. La hipotermia es una situación de urgencia médica: puede provocar rápidamente la pérdida del conocimiento y la muerte si no se detiene la pérdida de calor.

Factores de riesgo de lesiones por exposición al frío

Hay muchos factores que aumentan el riesgo de una lesión por exposición a temperaturas bajas.

Muchas personas tienen las manos o los pies fríos, lo cual a menudo es molesto pero no es un problema serio de salud. Es más probable que sienta frío fácilmente si:

  • No tiene mucha grasa corporal. La grasa debajo de la piel ayuda a mantener el calor. Las personas que tienen poca grasa corporal pueden ser más susceptibles de tener hipotermia. Los bebés, los adultos mayores o enfermos, o las personas desnutridas tienen poca grasa corporal.
  • Fuma cigarrillos o bebe cafeína. La nicotina (del tabaco) y la cafeína causan estrechamiento de los vasos sanguíneos en las manos y los pies. Cuando los vasos sanguíneos se estrechan, fluye menos sangre a estas zonas, causando que las manos y los pies se sientan fríos.
  • Está bajo mucha tensión o se siente cansado. El estrés crónico o la ansiedad pueden hacer que su sistema nervioso libere adrenalina, la cual provoca el estrechamiento de los vasos sanguíneos que aportan sangre a las manos y los pies.
  • Tiene una afección médica como hipotiroidismo o fenómeno de Raynaud, que hace que sea más sensible o que tenga una reacción más intensa a las temperaturas bajas.

Si ha estado expuesto al frío, las medidas de primeros auxilios pueden calentarlo e incluso podrían salvarle la vida.

Revise sus síntomas para decidir si debería consultar a un médico y cuándo debería hacerlo.

Revise sus síntomas

¿Tiene algún problema como consecuencia de la exposición a temperaturas bajas?
Estos podrían incluir problemas como congelación o hipotermia.
Cold exposure problem
No
Cold exposure problem
¿Qué edad tiene?
Menos de 12 años
Less than 12 years
12 años o más
12 years or older
¿Es usted hombre o mujer?
Hombre
Male
Mujer
Female
¿Se desmayó por completo (perdió el conocimiento)?
Lost consciousness
No
Lost consciousness
Si usted está respondiendo por otra persona: ¿La persona está inconsciente ahora?
(Si está respondiendo esta pregunta por usted mismo, responda no).
Unconscious now
No
Unconscious now
¿Ha recuperado su nivel normal de lucidez mental?
Después de desmayarse, es normal sentirse un poco confuso, débil o aturdido cuando se despierta o vuelve en sí. Pero a menos que algo más esté mal, estos síntomas deberían desaparecer bastante rápido y usted pronto se debería sentir tan despierto y alerta como lo está normalmente.
Has returned to normal after loss of consciousness
No
Has returned to normal after loss of consciousness
¿La pérdida del conocimiento se produjo durante las últimas 24 horas?
Loss of consciousness in past 24 hours
No
Loss of consciousness in past 24 hours
La hipotermia es una temperatura corporal anormalmente baja. Ocurre cuando el cuerpo se enfría y comienza a perder calor más rápido de lo que tarda en generarlo.
Hypothermia symptoms
No
Hypothermia symptoms
Symptoms of severe hypothermia
No
Symptoms of severe hypothermia
Low body temperature
No
Low body temperature
Symptoms of cold-injured skin
No
Symptoms of cold-injured skin
¿La piel parece dura y rígida como un bloque de madera?
Skin feels hard and stiff
No
Skin feels hard and stiff
¿Ha intentado recalentar la piel durante más de 1 hora?
Puede calentar pequeñas áreas soplando aire caliente sobre ellas, colocándolas dentro de ropa o sumergiéndolas en agua tibia.
Rewarming for more than 1 hour
No
Rewarming for more than 1 hour
¿Aún tiene síntomas a pesar de haber intentado recalentar el área?
Symptoms have persisted despite rewarming
No
Symptoms have improved with rewarming
¿Ha tenido nuevos cambios en la visión o problemas en los ojos?
Estos podrían ser causados por la luz solar que se refleja en la nieve. Es posible que transcurran de 6 a 8 horas después de la exposición antes de que usted note algún problema.
Changes to eyes or vision
No
Changes to eyes or vision
¿Tiene algún dolor en los ojos?
Eye pain
No
Eye pain
¿Qué tan fuerte es el dolor en una escala del 0 al 10, si 0 es ningún dolor y 10 es el peor dolor que usted pueda imaginarse?
8 a 10: Dolor grave
Severe pain
5 a 7: Dolor moderado
Moderate pain
1 a 4: Dolor leve
Mild pain
¿Ha tenido cambios nuevos en la visión?
Estos podrían incluir pérdida de la visión, visión doble o nuevos problemas para ver con claridad.
New vision changes
No
New vision changes
¿La luz hace que le duelan los ojos?
Sensitivity to light
No
Sensitivity to light
¿La luz le lastima tanto que tiene problemas para abrir los ojos?
Hard to open eyes because of discomfort with light
No
Hard to open eyes because of discomfort with light
¿La piel tiende a presentar alguna reacción extrema a las temperaturas bajas?
Repeated episodes of cold temperature sensitivity
No
Repeated episodes of cold temperature sensitivity

Dolor en niños menores de 3 años

Puede ser difícil saber cuánto dolor siente un bebé o un niño pequeño.

  • Dolor intenso (de 8 a 10): El dolor es tan fuerte que el bebé no puede dormir, no puede estar cómodo y llora constantemente sin importar lo que usted haga. Es posible que el bebé patee, cierre los puños o haga muecas.
  • Dolor moderado (de 5 a 7): El bebé está muy molesto, se aferra mucho a usted y podría tener problemas para dormir, pero responde cuando usted intenta calmarlo.
  • Dolor leve (de 1 a 4): El bebé está un poco molesto y se aferra un poco a usted, pero responde cuando usted intenta calmarlo.

Dolor en adultos y niños mayores

  • Dolor intenso (de 8 a 10): El dolor es tan fuerte que no puede soportarlo por más de algunas horas, no puede dormir y no puede hacer nada más excepto concentrarse en el dolor.
  • Dolor moderado (de 5 a 7): El dolor es lo suficientemente intenso como para perturbar sus actividades normales y el sueño, pero lo puede tolerar durante horas o días. Moderado también puede significar dolor que aparece y desaparece incluso si es intenso cuando está presente.
  • Dolor leve (de 1 a 4): Usted nota el dolor, pero no es lo suficientemente intenso como para perturbarle el sueño o las actividades.

Los primeros síntomas de hipotermia podrían incluir:

  • Tiritar.
  • Piel fría, pálida o de color gris azulado.
  • Movimientos torpes.
  • Juicio deficiente y falta de interés o de preocupación sobre lo que está sucediendo.
  • No hablar claramente.

Pruebe el tratamiento en el hogar

Usted respondió todas las preguntas. En función de sus respuestas, es posible que pueda resolver este problema en el hogar.

  • Pruebe el tratamiento en el hogar para aliviar los síntomas.
  • Llame a su médico si los síntomas empeoran o si tiene alguna inquietud (por ejemplo, si los síntomas no mejoran como debería esperar). Es posible que necesite atención antes.

La baja temperatura corporal significa:

  • En un adulto o en un niño mayor, 95 °F (35 °C) o menos.
  • En un bebé, 97 °F (36.1 °C) o menos. La temperatura rectal es la más precisa.

Los síntomas de hipotermia grave podrían incluir:

  • Tropezar y tener problemas para caminar.
  • Debilidad, confusión o somnolencia extrema.
  • Respiración lenta y superficial.
  • Pulso lento o irregular.
  • Desmayo.

Busque atención ahora

En función de sus respuestas, es posible que usted necesite recibir atención de inmediato. Es probable que el problema empeore si no recibe atención médica.

  • Llame a su médico ahora para analizar los síntomas y para coordinar la atención.
  • Si no puede comunicarse con su médico o no tiene uno, busque atención en la siguiente hora.
  • No necesita llamar a una ambulancia, a menos que:
    • No pueda viajar en forma segura conduciendo usted mismo o pidiéndole a alguien que le lleve.
    • Esté en un área en la que haya mucho tránsito u otros problemas que podrían retrasarle.

La piel de algunas personas es muy sensible a las temperaturas bajas y reacciona en forma anormal. Por ejemplo:

  • Los dedos de las manos, los dedos de los pies, la nariz o las orejas podrían volverse pálidos o blancos. Luego, podrían volverse de color azulado.
  • Estas zonas podrían entumecerse o tener hormigueo y sentirse muy frías al tacto.
  • A medida que las zonas se entibian, podrían volverse rojizas y comenzar a palpitar.

Programe una cita

En función de sus respuestas, es posible que el problema no mejore si no recibe atención médica.

  • Programe una cita para consultar a su médico en las próximas 1 a 2 semanas.
  • Si corresponde, pruebe el tratamiento en el hogar mientras espera la cita.
  • Si los síntomas empeoran o si tiene alguna inquietud, llame a su médico. Es posible que necesite atención antes.

Muchos factores pueden afectar la forma en que el cuerpo responde a un síntoma y qué tipo de atención podría necesitar. Estos incluyen:

  • Su edad. Los bebés y los adultos mayores tienden a enfermarse con más rapidez.
  • Su estado de salud general. Si tiene una afección, como diabetes, VIH, cáncer o enfermedad cardíaca, es posible que deba prestar especial atención a determinados síntomas y buscar atención antes.
  • Los medicamentos que toma. Determinados medicamentos, remedios herbales y suplementos pueden causar síntomas o empeorarlos.
  • Hechos relacionados con la salud recientes, como una cirugía o una lesión. Estos tipos de hechos pueden causar síntomas más adelante o agravarlos.
  • Sus hábitos de salud y su estilo de vida, como los hábitos alimentarios y de ejercicio, el hábito de fumar, el consumo de alcohol o de drogas, los antecedentes sexuales y los viajes.

Busque atención hoy

En función de sus respuestas, es posible que usted necesite recibir atención pronto. Probablemente, el problema no mejore si no recibe atención médica.

  • Llame a su médico hoy para analizar los síntomas y para coordinar la atención.
  • Si no puede comunicarse con su médico o no tiene uno, busque atención hoy.
  • Si sucede por la noche, preste atención a los síntomas y busque atención por la mañana.
  • Si los síntomas empeoran, busque atención antes.

Llame al 911 ahora

En función de sus respuestas, usted necesita atención de emergencia.

Llame ahora al 911 o a otros servicios de emergencia.

Una lesión por frío en la piel podría causar:

  • Dolor intenso.
  • Entumecimiento, hormigueo o sensación de pinchazos.
  • Piel dura, rígida, brillante o gomosa.
  • Piel fría, pálida, blanca, púrpura rosácea o gris azulada.
  • Ampollas o llagas.

Tratamiento en el hogar

La mayoría de las lesiones menores por frío sanarán por sí mismas, y el tratamiento en el hogar suele ser lo único que se necesita para aliviar los síntomas y favorecer la sanación. Pero si cree que podría tener una lesión por frío más grave, utilice medidas de primeros auxilios mientras coordina que su médico le realice una evaluación. Estas medidas de primeros auxilios pueden ser utilizadas también para niños. Asegúrese de calentar con mantas todo el cuerpo del niño, así como las partes lesionadas por el frío.

  • Si tiene hipotermia, aplique de inmediato las medidas de primeros auxilios. Mantenga la calma, encuentre un refugio, cámbiese la ropa mojada, manténgase en movimiento y beba líquidos tibios para prevenir pérdida de calor adicional y para irse calentando poco a poco.
  • Si se enfrían o se congelan zonas pequeñas de su cuerpo (orejas, cara, nariz, dedos de las manos o de los pies), pruebe con primeros auxilios en el hogar para calentar estas zonas y prevenir lesiones adicionales en la piel. Caliente zonas pequeñas soplando aire caliente sobre ellas, metiéndolas bajo su ropa o poniéndolas en agua tibia.

La piel congelada puede estar más sensible después de una lesión por frío. La zona lesionada de la piel debe ser protegida con protector solar y ropa protectora para prevenir daño adicional a la piel. También es posible que el color de la piel lesionada cambie con el tiempo.

Aplíquese sábila (aloe vera) u otra crema humectante, como Lubriderm o Keri, para la dermatitis por viento. Aplíquesela con frecuencia. Hay poco que puede hacer para impedir que se despelleje la piel después de una dermatitis por viento —es parte del proceso de sanación— pero el tratamiento en el hogar puede hacer que su piel se sienta mejor.

Use lágrimas artificiales de venta libre calentadas a la temperatura del cuerpo para humectar y aliviar los ojos que se han enfriado, lesionado o resecado debido a la exposición al frío o al viento.

Medicamentos que puede comprar sin receta
Pruebe algún medicamento de venta libre para ayudar a tratar la fiebre o el dolor:

Hable con el médico de su hijo antes de alternar entre dosis de acetaminofén e ibuprofeno. Cuando alterna entre dos medicamentos, existe la posibilidad de que le administre demasiado medicamento a su hijo.

Consejos de seguridad
Asegúrese de seguir estos consejos de seguridad cuando use medicamentos de venta libre:
  • Lea y siga cuidadosamente todas las instrucciones que vienen en el frasco y la caja del medicamento.
  • No tome más de la dosis recomendada.
  • No tome un medicamento si ha tenido alguna reacción alérgica a este en el pasado.
  • Si le han dicho que evite tomar un medicamento, llame a su médico antes de tomarlo.
  • Si está o pudiera estar embarazada, no tome ningún medicamento salvo acetaminofén, a menos que su médico se lo haya indicado.
  • No le dé aspirina a ninguna persona de menos de 20 años, a menos que su médico le indique que lo haga.

Síntomas a los que debe prestar atención durante el tratamiento en el hogar

Llame a su médico si ocurre alguna de las siguientes situaciones durante el tratamiento en el hogar:

  • Se producen síntomas de una infección de piel, como enrojecimiento, hinchazón o pus.
  • Aparecen ampollas después de que comienza el tratamiento en el hogar.
  • Los síntomas no han mejorado o han empeorado después de 1 hora de tratamiento para recuperar la temperatura.
  • Los síntomas empeoran o son más frecuentes.

Prevención

Muchas lesiones por frío pueden prevenirse protegiéndose usted mismo cuando está al aire libre en tiempo frío.

Consejos generales

  • Si va a ir a un área despoblada, lleve un botiquín de emergencia para que esté preparado para condiciones climatológicas de frío, humedad o viento que pudieran presentarse.
  • Diríjase hacia un refugio para protegerse del viento y de la lluvia si está mojado o con frío.
  • Evite realizar demasiada actividad y sudar. La sudoración aumenta la pérdida de calor a través de la evaporación, por eso sentirá frío.
  • Evite tocar cosas metálicas, especialmente con las manos mojadas, ya que esto le hará sentir más frío y puede causarle congelación.

Consejos de nutrición

  • Ingiera suficientes alimentos para ayudar a mantener el calor corporal. Lleve alimentos ricos en calorías, como dulces y mezcla de frutos secos ("trail mix"), cuando salga en tiempo frío.
  • Beba suficiente agua. Lleve agua de sobra y bébala cada hora. Su orina debe ser clara, no amarilla ni anaranjada. Si no está orinando cada 2 o 3 horas, es probable que no esté bebiendo suficientes líquidos.
  • No ingiera bebidas alcohólicas. El alcohol:
    • Interfiere en la capacidad de su cuerpo de regular la temperatura corporal.
    • Afecta el discernimiento. Por ejemplo, es posible que una persona no se ponga más ropa cuando sea necesario si su sentido común ha sido alterado por el alcohol.
    • Puede hacer que se dilaten los vasos sanguíneos de su piel. Esto aumenta la pérdida de calor.
    • Reduce su capacidad para sentir el frío debido a que deprime el sistema nervioso.
  • No consuma cafeína y no fume mientras esté en el frío. La nicotina (del tabaco) y la cafeína causan estrechamiento de los vasos sanguíneos en las manos y los pies. Cuando los vasos sanguíneos se estrechan, fluye menos sangre a estas zonas, causando que las manos y los pies se sientan fríos.

Consejos para vestirse

  • Use ropa y zapatos adecuados. Tenga ropa protectora y mantas adicionales en su automóvil en caso de que se le descomponga el auto en un área apartada. Conozca las diferentes formas en las que el cuerpo pierde calor de manera que pueda protegerse de la exposición al frío.
  • Mantenga sus manos y pies secos. Use mitones en lugar de guantes. Use calcetines que retengan el calor y repelan la humedad de su piel.
  • Si está planeando realizar actividades al aire libre, proteja sus ojos del frío y del viento con lentes o anteojos protectores.

Medidas de prevención para niños

Es posible que los niños no sean conscientes de las temperaturas bajas. Es necesario que los padres entiendan las formas en las que el cuerpo pierde calor y:

  • Limiten el tiempo que un niño está afuera expuesto al frío, la humedad o el viento.
  • Vistan a los niños apropiadamente de acuerdo a las condiciones climáticas. Recuerde la palabra en inglés C-O-L-D:
    • "Cover" (Cubra) la cabeza, el cuello y la cara de su hijo en la mayor medida posible, dado que puede haber mucha pérdida de calor en estas zonas. Estas zonas también están en riesgo de precongelación o congelación. Aplique protector para los labios.
    • "Overexertion" (Esfuerzo excesivo) (ser demasiado activo) puede provocar que su hijo sude y se enfríe más rápidamente. La sudoración ocasiona que la ropa se humedezca y aumente la pérdida de calor.
    • "Layers" (Vista a su hijo con capas) de ropa lo mantendrán abrigado y lo protegerán mejor del viento y del frío.
    • "Dry" (Seque) es clave en la prevención de lesiones por frío. Mantener a su hijo seco con ropa impermeable reduce la pérdida de calor.
  • Mantengan una estrecha vigilancia del calor corporal de sus hijos incluso en el verano, cuando naden en un lago o en una alberca (piscina) durante mucho tiempo.
  • Les enseñen a sus hijos a que eviten tocar metales fríos con las manos descubiertas o lamer objetos metálicos extremadamente fríos. El frío se transmite con mayor facilidad a través del metal y aumenta el riesgo de una lesión por frío, como, por ejemplo, una congelación. Además, la lengua de su hijo podría adherirse al metal frío y podría ser difícil despegarla.

Las personas de más edad o poco activas pueden prevenir la hipotermia en sitios interiores usando ropa caliente mientras están adentro y manteniendo la temperatura ambiente por encima de los 65 °F (18 °C).

Tenga presente que algunos estados financian programas para ayudar a familias de bajos ingresos a añadir aislamiento a sus hogares para mantener a la familia caliente. Además, algunas familias de bajos ingresos pueden reunir las condiciones necesarias para obtener ayuda para el pago de sus cuentas de calefacción. Contacte a la entidad estatal o local de energía o a la compañía de energía eléctrica o de gas para obtener más información.

Cómo prepararse para su cita

A fin de prepararse para su cita, vea el tema Cómo aprovechar al máximo su cita.

Usted puede ayudar a su médico a diagnosticar y a tratar su afección preparándose para responder las siguientes preguntas:

  • ¿Cuáles son sus síntomas principales?
  • ¿Por cuánto tiempo ha tenido síntomas?
  • ¿Cómo estaba el tiempo cuando estuvo al aire libre y comenzaron sus síntomas?
  • ¿Durante cuánto tiempo estuvo expuesto a temperaturas frías?
  • ¿Ha tenido lesiones por frío antes? ¿Tiene algún problema continuo a causa de ellas?
  • ¿Qué medidas de tratamiento en el hogar de primeros auxilios ha probado? ¿Le ayudaron?
  • Si su piel se congeló, ¿durante cuánto tiempo se congeló? ¿Volvió a calentarse? ¿Volvió a congelarse?
  • ¿Estaba usted consumiendo alguna droga ilegal, alcohol o tabaco en el momento de su exposición al frío?
  • ¿Está tomando actualmente algún medicamento? Si ese es el caso, ¿está siguiendo la dosificación y el horario recetados? ¿Ha habido algún cambio reciente en su dosificación o en su horario?
  • ¿Tiene algún riesgo de salud?

Créditos

Por El personal de Healthwise
William H. Blahd, Jr., MD, FACEP - Medicina de emergencia
H. Michael O'Connor, MD - Medicina de emergencia
Última revisión 15 abril, 2013

Esta información no reemplaza la consulta médica. Healthwise, Incorporated niega toda garantía y responsabilidad por el uso de esta información. El uso que usted haga de esta información implica que usted acepta las Condiciones de Uso. Cómo se desarrolló esta información para ayudarle a tomar mejores decisiones de salud.

© 1995-2014 Healthwise, Incorporated. Healthwise, Healthwise para cada decisión de la salud, y el logo de Healthwise son marcas de fábrica de Healthwise, Incorporated.