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Enfermedad arterial periférica de las piernas

Generalidades

Aparato cardiovascular

¿Qué es la enfermedad arterial periférica de las piernas?

La enfermedad arterial periférica (PAD, por sus siglas en inglés) es el estrechamiento o la obstrucción de las arterias, que causa un flujo de sangre deficiente hacia los brazos y las piernas. Cuando camina o hace ejercicio, no les llega suficiente cantidad de sangre a los músculos de las piernas, y usted puede tener calambres musculares dolorosos.

La enfermedad arterial periférica también se llama enfermedad vascular periférica. Este tema se concentra en la enfermedad arterial periférica de las piernas, la zona donde es más común.

¿Cuál es la causa de la PAD?

La causa más común es la acumulación de placa en el interior de las arterias. La placa se compone de excedentes de colesterol, calcio y otros materiales en la sangre. Con el tiempo, la placa se acumula a lo largo de las paredes internas de las arterias, incluidas las que suministran sangre a las piernas. El colesterol alto, la presión arterial alta y fumar contribuyen a la acumulación de placa.

Si se acumula placa en las arterias, hay menos espacio para que fluya la sangre. Todas las partes del cuerpo necesitan sangre que sea rica en oxígeno. Pero la acumulación de placa impide que esa sangre fluya libremente y llegue en suficiente cantidad a los músculos y a otros tejidos del inferior del cuerpo.

¿Cuáles son los síntomas?

Muchas personas que tienen PAD no tienen ningún síntoma.

Pero si usted sí tiene síntomas, es posible que tenga un dolor opresivo, constante o con sensación de constricción en la pantorrilla, el muslo o el glúteo. Este dolor, llamado claudicación intermitente, suele ocurrir después de haber caminado una cierta distancia. Por ejemplo, es posible que el dolor siempre comience después de haber caminado una o dos cuadras o después de algunos minutos. El dolor desaparece si deja de caminar. A medida que la PAD empeora, es posible que tenga dolor en el pie o en los dedos del pie cuando no esté caminando.

¿Cómo se diagnostica la PAD?

Su médico hablará con usted acerca de sus síntomas y sus antecedentes de salud y le hará un examen físico. Durante el examen, su médico le medirá el pulso en la ingle, detrás de la rodilla, en la parte interna del tobillo y en la parte superior del pie. El pulso indica la potencia del flujo de sangre. La ausencia de pulso o un pulso débil en estos lugares es una señal de PAD. Es posible que su médico también observe el color de sus pies cuando están más arriba que el nivel del corazón y después del ejercicio. El color de los pies puede ser una pista de si está circulando suficiente sangre por las arterias.

Es probable que le hagan una prueba que compara la presión arterial de las piernas con la presión arterial de los brazos. Esta prueba se llama medición del índice tobillo-brazo. Puede hacerse una prueba llamada ecografía Doppler de las arterias para revisar el flujo de sangre en las arterias.

Análisis de sangre para evaluar el colesterol y el azúcar en la sangre pueden indicar si es posible que tenga otros problemas relacionados con la PAD, como colesterol alto y diabetes.

¿Cómo se trata?

El tratamiento de la PAD se basa principalmente en cambios de estilo de vida saludable y en ponerle cuidado a controlar la presión arterial alta y el colesterol. Puede necesitar medicamentos para aliviar los síntomas o para controlar otros problemas de salud. En algunos casos, puede requerir cirugía o un procedimiento llamado angioplastia.

Cuando usted tiene PAD, tiene un alto riesgo de tener un ataque cardíaco o cerebral. Hacer cambios saludables puede ayudar a reducir este riesgo.

Cambios en el estilo de vida
  • Si fuma, deje de hacerlo. Es una de las cosas más importantes que puede hacer. Si necesita ayuda, hable con su médico sobre programas y medicamentos que pueden ayudarle a dejarlo.
  • Coma alimentos saludables.
  • Siga un programa de ejercicios.
  • Controle su colesterol y presión arterial si son altos. Es posible que necesite medicamentos para ayudarle a hacer esto.
  • Si tiene diabetes, mantenga su azúcar en la sangre dentro de los límites deseados.
  • Baje de peso si lo necesita y mantenga un peso saludable.

Su médico puede sugerir que participe en un programa de rehabilitación cardíaca. En la rehabilitación cardíaca, recibirá educación y apoyo para ayudarle a formar nuevos hábitos saludables.

Medicamentos y cirugía

Si los cambios del estilo de vida no ayudan, su médico puede recetarle un medicamento que puede aliviar el dolor al caminar.

Para PAD grave, quizás necesite un procedimiento llamado angioplastia o una cirugía de derivación para abrir las arterias estrechadas o para derivar el flujo de sangre a su alrededor.

En casos raros, la PAD avanzada puede causar que los tejidos de la pierna o del pie mueran debido a que no reciben suficiente oxígeno, como consecuencia de la mala circulación. Si esto sucede, se debe extirpar (amputar) parte de la pierna o del pie. Esto es más común en personas que también tienen diabetes.

Herramientas de salud 

Las Herramientas de salud le permiten tomar decisiones acertadas sobre salud o tomar medidas para mejorar su salud.


Los Puntos de decisión se centran en cualquier decisión clave sobre la asistencia médica que sea importante para distintos problemas de salud. Los Puntos de decisión se centran en cualquier decisión clave sobre la asistencia médica que sea importante para distintos problemas de salud.
  Enfermedad arterial periférica: ¿Debería operarme?

Causa

La causa más común de la enfermedad arterial periférica es la acumulación de placa en el interior de las arterias. La placa se compone de excedentes de colesterol, calcio y otras sustancias en el torrente sanguíneo. Con el tiempo, la placa se acumula a lo largo de las paredes internas de las arterias, incluidas las arterias que alimentan a las piernas. Los depósitos de placa reducen el espacio por el que puede fluir la sangre rica en oxígeno y nutrientes. La mala circulación "priva" de sangre a los músculos y a otros tejidos del inferior del cuerpo.

Este proceso de acumulación de la placa —llamado aterosclerosis o "endurecimiento de las arterias"— suele ocurrir en todo el cuerpo, incluyendo las arterias de las piernas, las arterias coronarias y las arterias carótidas.

La aterosclerosis se desarrolla gradualmente a lo largo de toda la vida. El colesterol alto, la presión arterial alta y el hábito de fumar contribuyen a la aterosclerosis y a la enfermedad arterial periférica.

En casos muy raros, la enfermedad arterial periférica puede no estar relacionada con la aterosclerosis y, en cambio, ser causada por inflamación de los vasos sanguíneos (vasculitis) y lesiones antiguas que le hicieron daño a los vasos sanguíneos.

Síntomas

Muchas personas que tienen enfermedad arterial periférica (PAD) no tienen ningún síntoma.

Si usted sí tiene síntomas, es posible que tenga un dolor opresivo, constante o con sensación de constricción en su pantorrilla, muslo o glúteo. Este dolor, llamado claudicación intermitente, suele ocurrir después de haber caminado una cierta distancia.

Por ejemplo, es posible que el dolor siempre comience después de haber caminado una o dos cuadras o después de algunos minutos. El dolor desaparece si deja de caminar. A medida que la PAD empeora, es posible que tenga dolor en el pie o en los dedos del pie cuando no esté caminando.

Solamente alrededor de 1 de cada 5 personas con PAD tienen claudicación intermitente.1

Otros síntomas de enfermedad arterial periférica de las piernas pueden incluir:

  • Piernas débiles o cansadas.
  • Dificultad para caminar o para mantener el equilibrio.
  • Pies o dedos de los pies fríos y adormecidos.
  • Llagas que tardan en sanar.
  • Dolor en los pies mientras está en reposo, lo que significa que la PAD está empeorando.
  • Disfunción eréctil.

Los síntomas más graves, como cambios de la piel en los pies o las piernas, pueden ser una señal de PAD avanzada.

Qué aumenta su riesgo

Muchas cosas pueden aumentar el riesgo de aterosclerosis y enfermedad arterial periférica (PAD). Estas incluyen:

  • Fumar.
  • Colesterol alto.
  • Presión arterial alta.
  • Diabetes. Las personas con diabetes suelen tener una enfermedad arterial más grave y más extendida que las personas que no tienen diabetes.
  • Antecedentes familiares de aterosclerosis o enfermedad de las arterias coronarias.

El riesgo de PAD también aumenta con la edad.

Las personas que tienen la enfermedad en una parte del cuerpo probablemente la tengan en otros lugares, incluyendo las piernas.

Cuándo llamar a un médico

Llame a su médico de inmediato si repentinamente tiene dolor intenso en las piernas, entumecimiento o piel pálida y azulada negruzca.

Llame a su médico si tiene:

  • Dolor en las piernas que comienza después de caminar una cierta distancia y que desaparece cuando hace reposo (claudicación intermitente).
  • Dolor en los pies o en los dedos de los pies cuando hace reposo.

A quién consultar

Los profesionales de la salud que pueden participar en el diagnóstico y tratamiento de la enfermedad arterial periférica (PAD) incluyen:

Exámenes y pruebas

Si su médico cree que usted puede tener enfermedad arterial periférica (PAD), lo examinará para detectar señales físicas de la enfermedad y le hará preguntas acerca de su historial de salud personal y familiar. Este es un buen momento para hablar con su médico sobre todo síntoma que haya notado.

Pruebas de diagnóstico

Pruebas que puede hacerse para confirmar la PAD incluyen:

Pruebas para detectar otros problemas de salud

Su médico también puede hacer otras pruebas para averiguar si usted tiene problemas de salud que puedan causar PAD o empeorarla. Cuando usted tiene PAD, corre un alto riesgo de tener enfermedad de las arterias coronarias, ataque cardíaco y ataque cerebral. Puede que le hagan pruebas de:

Aspectos generales del tratamiento

Su tratamiento para la enfermedad arterial periférica (PAD) se enfocará primero en cambios de estilo de vida. Quizá deba tomar medicamentos para aliviar el dolor de las piernas o para ayudarle a controlar otros problemas de salud.

Si los cambios de estilo de vida no ayudan, o si su PAD empeora mucho, puede requerir angioplastia o cirugía de derivación de las arterias de las piernas.

Es importante hacer lo que pueda para mejorar su salud y, posiblemente, revertir la acumulación de placa en las arterias. Cuando usted tiene PAD, tiene un alto riesgo de tener un ataque cardíaco o cerebral. Hacer cambios saludables y seguir su plan de tratamiento pueden reducir este riesgo.

Cambios saludables que puede hacer

  • Si fuma, deje de hacerlo. Dejar de fumar es lo mejor que puede hacer si tiene enfermedad arterial periférica (PAD). Los medicamentos y la asesoría psicológica pueden ayudarle a dejar el hábito para siempre.
  • Haga ejercicio en forma regular (si el médico le dice que es seguro para usted). Trate de caminar, nadar o montar en bicicleta por al menos 30 minutos la mayoría de (si no todos) los días de la semana. Su médico podría recomendarle un programa de ejercicios supervisado si tiene claudicación intermitente.
  • Consuma alimentos saludables para el corazón, como frutas y verduras.

Un programa de rehabilitación cardíaca puede ayudarle a hacer cambios en su estilo de vida. En la rehabilitación cardíaca, un equipo de profesionales de la salud ofrece educación y apoyo para ayudarle a formar nuevos hábitos saludables.

Vea Cómo vivir con PAD para encontrar más ideas sobre cambios que puede hacer y apoyo que le ayude a hacerlos.

Medicamentos

Quizá necesite medicamentos para ayudar a prevenir coágulos sanguíneos, mejorar el colesterol o reducir la presión arterial. Podría tomar un medicamento que pueda ayudar a aliviar el dolor mientras camina.

Procedimientos y cirugía

A veces, la enfermedad arterial periférica empeora a pesar del tratamiento. Las personas que tienen PAD grave o que corren el riesgo de perder una extremidad pueden necesitar una cirugía de derivación vascular u otros procedimientos (como una angioplastia) para restaurar un flujo sanguíneo adecuado a las piernas.

Prevención

Usted puede prevenir o retrasar la enfermedad arterial periférica (PAD) siguiendo pasos hacia un estilo de vida saludable para el corazón. Un estilo de vida saludable para el corazón también puede ayudarle a controlar los factores de riesgo como el colesterol alto y la presión arterial alta.

Cómo vivir con PAD

Hay muchas cosas que puede hacer para evitar que empeore la enfermedad arterial periférica (PAD). Estas medidas también pueden ayudarle a reducir su presión arterial y colesterol, lo cual puede ayudar a controlar la PAD.

Y hacer cualquiera de estas cosas puede ayudarle a reducir el riesgo de ataque cardíaco y ataque cerebral, lo cual es importante cuando usted tiene PAD.

Enfóquese en un estilo de vida saludable

  • Deje de fumar y evite el contacto con el humo del cigarrillo. El hábito de fumar es un factor de riesgo importante de la enfermedad arterial periférica. Dejar de fumar puede ayudar a prevenir la PAD o a retrasar su progresión. Para obtener más información sobre cómo dejar de fumar, vea el tema Cómo dejar de fumar.
  • Haga ejercicio en forma regular (si el médico le dice que es seguro para usted). Trate de caminar, nadar o montar en bicicleta por al menos 30 minutos la mayoría de (si no todos) los días de la semana. Si tiene claudicación intermitente cuando hace ejercicio, su médico podría recomendarle un programa de caminatas que podría aliviarle los síntomas.
  • Mantenga un peso saludable.
  • Consuma alimentos saludables para el corazón, como frutas y verduras.
  • Si tiene diabetes, mantenga el azúcar en la sangre dentro de los límites deseados para usted.
  • Evite enfermarse de gripe. Hágase poner una vacuna contra la gripe cada año.

Un programa de rehabilitación cardíaca puede ayudarle a hacer cambios en su estilo de vida. En la rehabilitación cardíaca, un equipo de profesionales de la salud ofrece educación y apoyo para ayudarle a formar nuevos hábitos saludables.

Cuidado de los pies y las piernas

Cuídese bien los pies y las piernas. Cuando tiene reducido el flujo de sangre a las piernas, incluso las lesiones menores pueden provocar infecciones graves.

  • Trátese las heridas, los cortes o los raspones en las piernas de inmediato. El flujo de sangre deficiente a las piernas causado por la PAD puede prevenir que las heridas, los cortes o los raspones sanen adecuadamente. El tratamiento inmediato puede ayudarle a evitar este problema y es especialmente importante para las personas que también tienen diabetes.
  • Evite zapatos que sean apretados o los que le rocen los pies. Los zapatos deben calzar bien y con comodidad. Evite calcetines o medias que sean tan apretados que le dejen la marca de la banda elástica en las piernas. Pueden empeorar los problemas circulatorios y los síntomas de PAD.
  • Mantenga los pies limpios y humectados para evitar que la piel se seque y se resquebraje. Póngase algodón o lana de oveja entre los dedos de los pies para prevenir el roce y absorber la humedad.
  • Si se forman llagas abiertas, manténgalas secas y cúbralas con vendas antiadherentes. Consulte a su médico en cuanto descubra una llaga abierta.

Medicamentos

Se usan medicamentos para tratar los síntomas de la enfermedad arterial periférica (PAD) o para ayudar a manejar otros problemas de salud que pueden aumentar su riesgo de ataque cardíaco y cerebral.

Opciones de medicamentos

Cirugía

La mayoría de las veces, solo se hace cirugía en casos de enfermedad arterial periférica (PAD) grave, como claudicación intermitente incapacitante, llagas abiertas (úlceras que no cicatrizan) o problemas graves de la piel, los huesos y el tejido (gangrena).

La cirugía de derivación vascular desvía la sangre a través de un vaso sanguíneo injertado para evitar el vaso sanguíneo que está dañado. El vaso sanguíneo injertado puede ser una vena o arteria natural sanas, o puede ser artificial.

Los métodos de la cirugía de derivación vascular varían según el tamaño de la arteria afectada y dónde se ubica.

Haga clic aquí para ver un Punto de decisión. Enfermedad arterial periférica: ¿Debería operarme?

Opciones de cirugía

El tipo de cirugía que se usa para tratar la PAD dependerá de la ubicación de la arteria o arterias afectadas de la pierna.

La endarterectomía es una cirugía menos común. Suele hacerse en la arteria femoral grande, que se encuentra en la ingle y en la parte superior del muslo.

Esta cirugía se hace para extraer la acumulación de grasa (placa) y para aumentar el flujo de sangre a la pierna. Esta cirugía se hace abriendo la arteria femoral y extrayendo la placa. Puede hacerse esta cirugía por sí sola, o puede hacerse al mismo tiempo que una cirugía de derivación vascular o una angioplastia.

Para pensar

En raras ocasiones, la enfermedad arterial periférica empeora tanto que a algunas personas se les debe amputar una pierna, un pie o una parte del pie. Las personas con diabetes corren mayor riesgo de amputación. La amputación se usa solo cuando el daño sea muy grave y sea potencialmente mortal, y después de que se hayan probado todas las demás opciones de tratamiento.

En raras ocasiones también, un coágulo de sangre en una arteria puede obstruir repentinamente y por completo el flujo de sangre a una pierna o a un pie. Con frecuencia, aparecen dolor fuerte, entumecimiento y enfriamiento en el lapso de 1 hora. Esta obstrucción constituye una emergencia. Se necesitan medicamentos para disolver los coágulos, extirpación quirúrgica del coágulo o cirugía de derivación vascular para restablecer el flujo de sangre.

Otros tratamientos

Angioplastia

La angioplastia se utiliza en el caso de una enfermedad grave que causa dolor y cojera al hacer ejercicio, dolor al estar en reposo o llagas abiertas. La angioplastia puede aumentar el flujo de sangre en una arteria estrechada.

Durante este procedimiento, un tubo delgado pequeño llamado catéter se introduce por un vaso sanguíneo de la ingle y se lo guía hasta la arteria afectada. Cuando el catéter alcanza la parte estrechada de la arteria, el cirujano infla un globo. El globo presiona la placa contra la pared de la arteria. Esto mejora el flujo de sangre.

Se puede colocar un pequeño tubo expansible llamado "stent" (endoprótesis) en un vaso sanguíneo para ayudar a mantenerlo abierto.

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Medicina complementaria y alternativa

Los tratamientos alternativos, como el ginkgo biloba y la carnitina, podrían ayudar a aliviar el dolor en las piernas y pueden mejorar lo bien que puede usted caminar. Pero estos no son tratamientos comprobados y podrían no funcionar para todos.

Otros lugares en los que puede obtener ayuda

Organizaciones

American Heart Association (AHA)
Dirección del sitio web: www.heart.org

National Heart, Lung, and Blood Institute (NHLBI)
Dirección del sitio web: www.nhlbi.nih.gov

Referencias

Citas bibliográficas

  1. White C (2007). Intermittent claudication. New England Journal of Medicine, 356(12): 1241–1250.

Otras obras consultadas

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  • Anderson JL, et al. (2012). Management of patients with peripheral artery disease (compilation of 2005 and 2011 ACCF/AHA guideline recommendations): A report of the American College of Cardiology Foundation/American Heart Association Task Force on Practice Guidelines. Circulation, 127(13): 1425–1443.
  • Creager MA, Libby P (2012). Peripheral arterial diseases. In RO Bonow et al., eds., Braunwald's Heart Disease: A Textbook of Cardiovascular Medicine, 9th ed., vol. 2, pp. 1338–1358. Philadelphia: Saunders Elsevier.
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  • Olin JW, et al. (2010). ACCF/AHA/ACR/SCAI/SIR/SVM/SVN/SVS 2010 Performance measures for adults with peripheral artery disease. Journal of the American College of Cardiology, 56(25): 2147–2181.
  • Smith SC, et al. (2011). AHA/ACCF secondary prevention and risk reduction therapy for patients with coronary and other atherosclerotic vascular disease: 2011 update: A guideline from the American Heart Association and American College of Cardiology Foundation. Circulation, 124(22): 2458–2473. Also available online: http://circ.ahajournals.org/content/124/22/2458.full.
  • U.S. Preventive Services Task Force (2005). Screening for peripheral arterial disease. Available online: http://www.uspreventiveservicestaskforce.org/uspstf/uspspard.htm.
  • Wennberg PW, Rooke TW (2011). Diagnosis and management of diseases of the peripheral arteries and veins. In V Fuster et al., eds., Hurst's The Heart, 13th ed., vol. 2, pp. 2331–2346. New York: McGraw-Hill.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Rakesh K. Pai, MD, FACC - Cardiología, Electrofisiologia
David A. Szalay, MD - Cirugía vascular
Última revisión 26 octubre, 2013

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