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Latigazo cervical

Generalidades del tema

¿Qué es el latigazo cervical?

El latigazo cervical es el dolor y la rigidez del cuello después de una lesión que hizo que el cuello se moviera repentinamente o fuera de su amplitud normal.

Sucede cuando la cabeza se ve repentinamente forzada a moverse hacia atrás o hacia adelante y luego se mueve rápidamente en la dirección opuesta. Este tipo de movimiento les sucede con mucha frecuencia a personas que viajan en un automóvil que es chocado de atrás. Con menos frecuencia, podría suceder en una caída, una lesión deportiva o si se sacude con fuerza a la persona. El movimiento hace que los músculos y los ligamentos del cuello se estiren o se desgarren (esguincen), y puede dañar los nervios. En raras ocasiones, puede causar fracturas en los huesos.

¿Cuáles son los síntomas?

Los síntomas de latigazo cervical son dolor y rigidez en el cuello y, a veces, en los músculos de la cabeza, el pecho, los hombros y los brazos. También es posible que tenga dolor de cabeza, que se sienta mareado y que tenga dolor en la espalda.

Es posible que no tenga ningún síntoma hasta el día después de su lesión. O es posible que sus síntomas desaparezcan pero regresen algunos días después.

Es posible que usted tenga una lesión más grave si tiene:

  • Dolor intenso en el cuello.
  • Dolor a lo largo de un brazo o de ambos brazos.
  • Dolor que regresa después de haber desaparecido durante algunos días.
  • Entumecimiento u hormigueo en las manos, los brazos, el pecho o las piernas.
  • Debilidad en los brazos, las manos o las piernas.
  • Incapacidad para mover la cabeza.

¿Cómo se diagnostica el latigazo cervical?

Su médico le hará preguntas acerca de su lesión en el cuello y de sus antecedentes de salud y le examinará cuidadosamente la cabeza y el cuello. Es posible que usted necesite radiografías para asegurarse de no tener fracturas en los huesos del cuello. Usted también puede necesitar un examen de diagnóstico por imágenes, como una resonancia magnética (MRI, por sus siglas en inglés) o una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés) para buscar otras lesiones.

¿Cómo se trata?

La mayor parte de los casos de latigazo cervical mejoran con el tratamiento en el hogar. Las medidas que usted puede tomar incluyen:

  • Tomar un medicamento para el dolor de venta libre, tal como acetaminofén o un antiinflamatorio no esteroideo (AINE), como ibuprofeno. Es posible que su médico le recete medicamentos para el dolor y relajantes musculares para ayudar con el dolor continuo o intenso.
  • Trate de utilizar una almohadilla térmica a baja o media temperatura por entre 15 y 20 minutos cada 2 o 3 horas. Pruebe con una ducha tibia en lugar de una sesión con la almohadilla térmica. También puede comprar envolturas calientes ("heat wraps") desechables que duran hasta 8 horas. También puede probar compresas de hielo por entre 10 y 15 minutos cada 2 o 3 horas. No existe evidencia sólida de que el calor o el hielo ayuden. Pero puede probarlos para ver si son de ayuda.
  • Evite las actividades como levantar objetos pesados y los deportes que empeoran el dolor y la rigidez.
  • Coloque una almohada especial o una toalla enrollada firmemente bajo su cuello mientras duerme. No use su almohada normal al mismo tiempo.
  • Puede tratar de usar un cuello ortopédico de espuma blando para darle apoyo a su cuello por cortos períodos de tiempo. Probablemente pueda comprar uno en una farmacia. No use el cuello ortopédico más de 2 o 3 días, a menos que su médico le indique que lo haga.
  • Hable con su médico acerca de si la fisioterapia podría ayudarle o no.
  • Regrese a sus actividades cotidianas normales tan pronto como sea posible.

El cuello tarda hasta 3 meses en curarse, aunque es posible que la mayor parte del dolor desaparezca en menos tiempo. Los casos más graves de latigazo cervical pueden tardar más tiempo, pero suelen mejorar en el transcurso de 6 a 12 meses.

Después de que su dolor en el cuello haya desaparecido, haga ejercicios para estirar y fortalecer el cuello y la espalda. Su médico o el fisioterapeuta le pueden decir qué ejercicios son los mejores.

¿Cómo puede prevenir el latigazo cervical?

Para ayudar a prevenir el latigazo cervical cuando conduce, use siempre el cinturón de seguridad y ajuste el apoyacabezas a la altura correcta.

Referencias

Otras obras consultadas

  • American Academy of Orthopaedic Surgeons and American Academy of Pediatrics (2010). Cervical strain. In JF Sarwark, ed., Essentials of Musculoskeletal Care, 4th ed., pp. 929–933. Rosemont, IL: American Academy of Orthopaedic Surgeons.
  • Binder A (2008). Neck pain, search date May 2007. Online version of BMJ Clinical Evidence: http://www.clinicalevidence.com.

Créditos

Por El personal de Healthwise
William H. Blahd, Jr., MD, FACEP - Medicina de emergencia
Robert B. Keller, MD - Ortopedia
Última revisión 19 noviembre, 2012

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