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Estenosis espinal cervical

Generalidades

¿Qué es la estenosis espinal cervical?

La estenosis espinal cervical es el estrechamiento del canal espinal del cuello. El canal espinal es el área abierta en los huesos (vértebras) que forman la columna vertebral. La médula espinal es un conjunto de nervios que pasa a través del canal espinal desde la base del cerebro hasta la parte baja de la espalda. Estos nervios nos permiten sentir, movernos y controlar el intestino y la vejiga y otras funciones del cuerpo. En la estenosis espinal cervical, el canal espinal se estrecha y puede apretar y comprimir las raíces nerviosas en el lugar del que salen de la médula espinal, o puede comprimir o dañar la médula espinal misma. Las siete vértebras que se encuentran entre la cabeza y el pecho conforman la columna cervical. La constricción de los nervios y de la médula en la columna cervical puede cambiar el funcionamiento de la médula espinal y causar dolor, rigidez, entumecimiento o debilidad en el cuello, los brazos y las piernas. También puede afectar el control de los intestinos y la vejiga.

¿Cuál es la causa de la estenosis espinal cervical?

Por lo general, la estenosis espinal cervical es causada por cambios debidos a la edad en la forma y el tamaño del canal espinal y, por lo tanto, es más común en las personas mayores de 50 años. El proceso de envejecimiento puede causar un "abultamiento de los discos" —los discos esponjosos que se encuentran entre los huesos de la columna vertebral sobresalen más que lo normal— o un engrosamiento de los tejidos que conectan los huesos (ligamentos). El envejecimiento también puede provocar la destrucción de los tejidos que cubren los huesos (cartílago) y un crecimiento excesivo de los huesos de las articulaciones. Estas afecciones pueden estrechar el canal espinal (estenosis espinal).

En raras ocasiones, el estrechamiento del canal espinal es de nacimiento por la manera en que están formados los huesos.

¿Cuáles son los síntomas?

Muchas personas mayores de 50 años tienen cierto estrechamiento del canal espinal pero no tienen síntomas. La estenosis espinal cervical no causa síntomas, a menos que la médula espinal o los nervios estén apretados. Los síntomas suelen desarrollarse gradualmente durante un largo período y pueden incluir:

  • Rigidez, dolor, entumecimiento o debilidad en el cuello, los hombros, los brazos, las manos o las piernas.
  • Problemas de equilibrio y de coordinación, como arrastrar los pies o tropezar al caminar. La estenosis espinal cervical puede provocar parálisis si se daña la médula espinal.
  • Pérdida del control de los intestinos o de la vejiga (incontinencia).

¿Cómo se diagnostica la estenosis espinal cervical?

Por lo general, el diagnóstico de estenosis espinal cervical se basa en su historial de síntomas y en un examen físico. Su médico le preguntará si los movimientos del cuello causan dolor, entumecimiento o debilidad. Si se sospecha que hay una estenosis espinal cervical, su médico le recomendará exámenes de diagnóstico por imágenes del cuello y la espalda para confirmar el diagnóstico y ver cuál es la causa del estrechamiento del canal espinal. Los exámenes de diagnóstico por imágenes que podrían usarse incluyen radiografías, imágenes por resonancia magnética (MRI, por sus siglas en inglés) y tomografías computarizadas (CT, por sus siglas en inglés). Su médico usará los resultados de las pruebas, que incluyen exámenes de diagnóstico por imágenes y análisis de sangre, para descartar otras enfermedades —como esclerosis múltiple (EM) y deficiencia de vitamina B12— como la causa de sus síntomas.

¿Cómo se trata?

En los casos leves de estenosis espinal, por lo general, los síntomas pueden controlarse con medicamentos para aliviar el dolor, ejercicios para mantener la fortaleza y la flexibilidad, y fisioterapia. Si sus síntomas son graves, tiene un debilitamiento progresivo de los músculos o las imágenes de la columna vertebral muestran que la médula espinal o los nervios están siendo apretados con fuerza, es probable que su médico le recomiende una cirugía descompresiva para aliviar la presión. Esta cirugía puede hacerse desde la parte delantera del cuello o desde la nuca. Esta implica extraer parte del disco, el hueso, y/o el tejido que podría estar ejerciendo presión sobre las raíces nerviosas. Las vértebras a menudo se unen mediante cirugía (se fusionan) para proporcionar estabilidad a la columna vertebral.

La estenosis espinal cervical puede causar problemas graves en el sistema nervioso, incluidos los problemas con el control de los intestinos o de la vejiga (incontinencia) y la pérdida permanente de la fortaleza y la sensibilidad en los brazos, las manos y las piernas. Su médico no esperará a que usted tenga síntomas graves de dolor, debilidad y entumecimiento antes de considerar un tratamiento para aliviar la presión en la médula espinal y los nervios.

Otros lugares en los que puede obtener ayuda

Organizaciones

American Academy of Orthopaedic Surgeons (AAOS)
Dirección del sitio web: www.orthoinfo.aaos.org

American College of Rheumatology
Dirección del sitio web: www.rheumatology.org

National Institute of Arthritis and Musculoskeletal and Skin Diseases (NIAMS), National Institutes of Health
Dirección del sitio web: www.niams.nih.gov

Referencias

Otras obras consultadas

  • Hu SS, et al. (2006). Cervical spondylosis section of Disorders, diseases, and injuries of the spine. In HB Skinner, ed., Current Diagnosis and Treatment in Orthopedics, 4th ed., pp. 238–242. New York: McGraw-Hill.
  • Meleger AL (2008). Cervical stenosis. In WR Frontera et al., eds., Essentials of Physical Medicine and Rehabilitation: Musculoskeletal Disorders, Pain, and Rehabilitation, 2nd ed., pp. 27–31. Philadelphia: Saunders Elsevier.

Créditos

Por El personal de Healthwise
William H. Blahd, Jr., MD, FACEP - Medicina de emergencia
Robert B. Keller, MD - Ortopedia
Última revisión 13 febrero, 2012

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