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Alimentos orgánicos y libres de sustancias químicas

Generalidades del tema

¿Qué son los alimentos orgánicos?

Los alimentos que llevan la etiqueta "organic" (orgánico) han sido cultivados o criados sin fertilizantes químicos, plaguicidas, herbicidas, hormonas ni fármacos.

Esto significa que los agricultores y los ganaderos que producen alimentos orgánicos:

  • Solo usan plaguicidas naturales, como aceites vegetales, jabones, bacterias que comen hongos o insectos que comen otros insectos.
  • Usan solo fertilizantes naturales, como el estiércol o el abono orgánico.
  • Alimentan a sus animales solo con alimentos orgánicos.
  • No les dan antibióticos ni hormonas del crecimiento a sus animales.
  • No usan organismos genéticamente modificados (GMO, por sus siglas en inglés).
  • No usan irradiación, lo que significa usar rayos X u otros tipos de rayos para matar plagas, cambiar la manera en que crecen las plantas o evitar que las verduras y las frutas se echen a perder a la velocidad normal.

Algunos países, incluidos los Estados Unidos, tienen normas que regulan cuándo un agricultor o un ganadero pueden usar la etiqueta de orgánico. Antes de que un productor pueda usar esa etiqueta, un inspector del gobierno visita la hacienda para asegurarse de que se estén siguiendo las normas.

No suponga que los alimentos que tienen la etiqueta "natural" (natural), "sustainable" (sostenible), "hormone-free" (libre de hormonas) o "free-range" (de granja) son orgánicos. Busque el sello de producto orgánico.

¿Qué es el sello de producto orgánico?

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA, por sus siglas en inglés) ha desarrollado nuevas normas para el etiquetado de alimentos orgánicos. El sello de producto orgánico del USDA y la palabra "organic" (orgánico) pueden usarse en alimentos orgánicos. Usarlo es voluntario, por lo que es posible que algunos alimentos orgánicos no estén etiquetados como tales.

Alimentos que tienen un solo ingrediente. La palabra "organic" (orgánico) y el sello podrían aparecer en frutas y verduras y en paquetes de carne, envases de leche o huevos, queso y otros alimentos que tienen un solo ingrediente que se cultivan o crían en forma orgánica.

Alimentos que tienen múltiples ingredientes. Es posible que todos los ingredientes o solo algunos de los ingredientes de un alimento sean orgánicos. Esté atento a lo siguiente:

  • Si todos los ingredientes son orgánicos, aparecen el sello y las palabras "100% organic" (100% orgánico).
  • Si del 95% al 100% de los ingredientes son orgánicos, aparecen el sello y la palabra "organic" (orgánico). Cualquier otro ingrediente debe consistir en sustancias no agropecuarias aprobadas o productos agropecuarios producidos en forma no orgánica.
  • Si al menos el 70% de los ingredientes es orgánico, el sello no aparece, pero el paquete puede decir "made with organic ingredients" (hecho con ingredientes orgánicos).
  • Si menos del 70% de los ingredientes es orgánico, no se puede afirmar nada en relación con el origen orgánico del producto. Pero es posible que se enumeren los ingredientes específicos que se produjeron en forma orgánica en la tabla lateral del envase.

¿Por qué suelen costar más los alimentos orgánicos?

Un alimento que se ha producido en forma orgánica puede costar más que los alimentos producidos de forma común por muchas razones, incluyendo las siguientes:

  • Cultivar plantas o criar animales sin la ayuda de fertilizantes químicos, plaguicidas (sustancias químicas que matan plagas) ni fármacos requiere más trabajo.
  • A los productores ganaderos de productos orgánicos puede costarles el doble alimentar a sus animales debido a que deben usar alimento orgánico.
  • Los agricultores y ganaderos de productos comunes o no orgánicos suelen obtener dinero del gobierno para poder vender sus alimentos a precios reducidos. Muchas haciendas orgánicas son demasiado pequeñas para recibir esta ayuda del gobierno.

Es posible que usted pueda ahorrar dinero si averigua precios. A veces, el precio de los productos orgánicos se acerca al precio de los productos comunes, especialmente cuando están de temporada o en oferta.

¿Qué necesita saber acerca de los alimentos orgánicos?

Cada vez aparecen más alimentos orgánicos en los pasillos de productos agrícolas de las tiendas de comestibles locales. Puede ser confuso saber cuándo comprar versiones orgánicas de sus alimentos favoritos. Muchas personas compran alimentos orgánicos debido a que les preocupa el medio ambiente. Y muchas personas compran alimentos orgánicos para evitar las sustancias químicas, especialmente los plaguicidas, en sus alimentos.

Es posible que usted tenga las siguientes preguntas acerca de los alimentos orgánicos:

  • ¿Son más seguros? Los alimentos con la etiqueta "orgánico" tienen una cantidad mucho menor de residuos de plaguicidas en comparación con la mayoría de los alimentos no orgánicos. A los alimentos que se cultivan con plaguicidas pueden quedarles pequeñas cantidades de plaguicidas cuando llegan a la tienda. Existen estudios que han mostrado que exponerse a grandes cantidades de plaguicidas puede causar daño. Pero no han mostrado que las cantidades de plaguicidas que quedan en la mayoría de los alimentos no orgánicos sean suficientes para causar daño.
  • ¿Son más nutritivos? No existen evidencias suficientes para afirmar que los alimentos orgánicos son más nutritivos que los alimentos no orgánicos.
  • ¿Son mejores para los niños? Es posible que los niños sean más sensibles que los adultos a los plaguicidas y otras sustancias químicas debido a que aún están creciendo. Y es posible que coman una cantidad de alimentos mayor en relación con su peso que los adultos. Los productos como la leche orgánica y los alimentos orgánicos para bebés pueden ser buenas opciones para que usted se quede tranquilo.
  • ¿Saben mejor? No existen evidencias de que los alimentos orgánicos sepan mejor solo debido a que son orgánicos. Pero, por lo general, los alimentos orgánicos son más frescos, porque no contienen conservantes y es necesario comerlos antes. Por lo general, los alimentos más frescos saben mejor.
  • ¿Son mejores para el medio ambiente? En general, sí. Muchos agricultores y ganaderos de productos orgánicos trabajan para conservar el agua y la tierra. Los plaguicidas pueden matar aves y animales pequeños y hacer que sea difícil que se reproduzcan, por lo que usar menos de estas sustancias químicas tóxicas es bueno para el medio ambiente.
  • ¿Son mejores para los animales? Generalmente, pero las condiciones varían. Por ejemplo, los ganaderos de productos orgánicos deben dejar que su ganado paste en prados abiertos. Pero algunos ganaderos lo hacen solo parte del tiempo y encierran a los animales en corrales el resto del tiempo. La mayoría de los pollos criados en granjas comunes viven en condiciones de hacinamiento, de modo que se les dan antibióticos para evitar que se enfermen. A los pollos orgánicos no se les pueden dar antibióticos, de modo que se les proporciona más espacio para vivir y acceso al aire libre.

¿Es cierto que comprar alimentos orgánicos es la única manera de evitar sustancias químicas?

Usted puede evitar plaguicidas comprando solo alimentos orgánicos. O podría comprar versiones orgánicas solamente de los productos que come con más frecuencia o de solamente aquellos que tienen más plaguicidas cuando son producidos en haciendas tradicionales.

Las siguientes frutas y verduras suelen tener los niveles más altos de plaguicidas:

  • Duraznos (melocotón)
  • Manzanas
  • Nectarinas
  • Fresas y arándanos azules ("blueberries")
  • Cerezas
  • Uvas
  • Apio
  • Pimientos
  • Ejotes (judías verdes)
  • Pepinos
  • Papas
  • Verduras de hoja, como lechuga, espinaca y col rizada

Cuando compre alimentos agrícolas producidos comercialmente, tome estas medidas para reducir la cantidad de plaguicidas que hay en su comida:

  • Lave las frutas y las verduras crudas bajo el agua corriente antes de comerlas. Use un cepillo de restregar cuando esto no magulle los alimentos. Si no, frote la comida con la mano para limpiarla.
  • Pele las manzanas, las nectarinas, los duraznos (melocotones), los pepinos y las papas, especialmente antes de dárselos a los niños.
  • Tire las hojas más externas de la lechuga y del repollo.

Recuerde que comer frutas y verduras no orgánicas, incluso las que tienen niveles de plaguicidas más altos, es mejor que no comer frutas ni verduras en absoluto.

Los alimentos orgánicos son libres de sustancias químicas como hormonas y antibióticos. Pero usted también puede encontrar alimentos libres de sustancias químicas que no son orgánicos. Por ejemplo, fíjese en:

  • Carne y aves con la etiqueta "No antibiotics administered/USDA process certified" (No se administraron antibióticos/certificación de proceso por USDA). Esto significa que el USDA ha confirmado que los animales fueron criados sin antibióticos. Las etiquetas que dicen "no antibiotics" (no antibióticos) o "raised without antibiotics" (criado sin antibióticos) pueden ser verdaderas, pero no han sido verificadas por el USDA.
  • La leche con etiqueta "rBGH-free" o "rBST-free". Esta es la promesa del productor de que no contiene estas hormonas artificiales.

Otra opción es comprar de granjas y haciendas locales, ya sean orgánicas certificadas o no. Muchas granjas pequeñas usan métodos orgánicos pero no pueden afrontar los costos de conseguir la certificación. Los alimentos de granjas locales también tienen más probabilidad de ser más frescos, lo que significa que tendrán mejor sabor e incluso pueden costar menos. Visite los mercados de los granjeros para encontrar alimentos producidos localmente.

Consejos prácticos: Cómo comprar alimentos orgánicos y libres de sustancias químicas

¿Qué significa GMO?

GMO es la sigla que en inglés significa "organismo modificado genéticamente" y se refiere a una planta o a un animal cuyo ADN ha sido modificado en un laboratorio. Otro término para esto es ingeniería genética (GE, por sus siglas en inglés). Los científicos pueden tomar genes de un tipo de organismo y ponerlos en otro. Muchas personas creen que los GMO hacen que los alimentos sean más saludables o duren más. Pero a algunas personas les preocupa que no se han hecho suficientes pruebas como para saber si los GMO son nocivos.

Los GMO más conocidos en el suministro de alimentos de los EE. UU. son la soya, la canola, el maíz, la remolacha azucarera y la calabaza. La mayoría de los alimentos procesados tienen GMO de una manera u otra, a menudo, como harina de soya, aceite de soya o de canola o jarabe de maíz.

En la mayoría de los países, los alimentos que tienen la etiqueta de "orgánicos" no deben contener ningún GMO. Pero los alimentos orgánicos pueden entrar en contacto con GMO a pesar de que el granjero o el productor siga las reglas de agricultura orgánica.

Es posible que vea alimentos con etiquetas que dicen "no GMO", "non-GMO" (no contiene GMO) o "GMO-free" (libre de GMO). Esto significa que el productor sostiene que el producto no contiene ningún GMO. Sin embargo, no hay acuerdo sobre lo precisas que son estas etiquetas.

Otros lugares en los que puede obtener ayuda

Organizaciones

National Agricultural Library: Nutrition.gov
Dirección del sitio web: www.nutrition.gov

USDA Center for Nutrition Policy and Promotion
Dirección del sitio web: www.choosemyplate.gov

Información relacionada

Referencias

Otras obras consultadas

  • Dodd JL (2012). Behavioral-environmental: The individual in the community. In LK Mahan et al., eds., Krause's Food and the Nutrition Care Process, 13th ed., pp. 229–250. St Louis: Saunders.
  • Environmental Working Group (2012). EWG's 2012 Shopper's Guide to Pesticides in Produce. Washington, DC: Environmental Working Group. Available online: http://www.ewg.org/foodnews/summary.
  • U.S. Department of Agriculture (2008). National Organic Program: Background and history. Available online: http://www.ams.usda.gov/AMSv1.0/getfile?dDocName=STELDEV3004443&acct=nopgeninfo.
  • Whitney E, Rolfes SR (2011). Consumer concerns about foods and water. In Understanding Nutrition, 12th ed., pp. 647–682. Belmont, CA: Wadsworth.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Kathleen Romito, MD - Medicina familiar
Rhonda O'Brien, MS, RD, CDE - Educador en diabetes certificado
Última revisión 25 enero, 2013

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