Tratamientos de radiación para el cáncer

Generalidades del tratamiento

La radioterapia utiliza rayos de alta energía, como rayos X, para destruir las células cancerosas y reducir los tumores en diferentes partes del cuerpo. Se usa para tratar muchos tipos de cáncer.

La radiación daña el material genético de las células cancerosas, lo cual detiene su crecimiento. La radiación también puede dañar las células normales que están cerca de las células cancerosas. Sin embargo, las células normales suelen repararse por sí solas, mientras que las células cancerosas no pueden hacerlo.

Los efectos secundarios de la radioterapia son un problema. Por lo general, los efectos secundarios son temporales. Pero algunos efectos secundarios pueden ser permanentes. Los investigadores siguen tratando de encontrar la dosis de radiación más baja que destruye las células cancerosas de manera eficaz. Y con la nueva tecnología, las personas que reciben radioterapia tienen menos problemas que en el pasado.

La radioterapia puede administrarse de las siguientes maneras:

  • Radioterapia de haz externo (EBRT, por sus siglas en inglés). La radiación proviene de una máquina en el exterior del cuerpo y se dirige a una parte específica del cuerpo. Por lo general, se administra en múltiples dosis durante varias semanas. Las dos formas más comunes de radiación externa son:
    • Radioterapia conformacional (3D-CRT, por sus siglas en inglés): La 3D-CRT utiliza un sistema de planificación tridimensional para dirigir una potente dosis de radiación al lugar del cuerpo en el que se encuentran las células cancerosas. Esto ayuda a proteger el tejido sano.
    • Radioterapia de intensidad modulada (IMRT, por sus siglas en inglés): La IMRT utiliza tecnología 3D-CRT más nueva para atacar el cáncer.
  • Radioterapia interna. Se introducen materiales radiactivos en la vagina, la próstata u otras zonas en las que se encuentran las células cancerosas. La radioterapia interna se conoce también como braquiterapia. La radiación para el uso interno se puede sellar dentro de agujas, semillas, alambres o catéteres.
    • Braquiterapia de alta tasa de dosis (HDR, por sus siglas en inglés): Se coloca el material radiactivo en un órgano, como la próstata, durante un período muy breve (de segundos a minutos) y, luego, se extrae.
    • Braquiterapia de baja tasa de dosis (LDR, por sus siglas en inglés): El material radiactivo se introduce en un órgano, como la próstata, y se deja allí permanentemente.
  • Radioterapia sistémica. El material radiactivo (como yodo radiactivo) se administra por boca o en una vena, de manera que viaja en la sangre hasta los tejidos de todo el cuerpo.
  • Radioterapia fraccionada. A veces, la cantidad total de radiación que una persona necesita se divide en cantidades más pequeñas y se administra con más frecuencia. O puede administrarse en cantidades más grandes durante un período de tiempo más corto.
    • Terapia hiperfraccionada: Se administran dosis más bajas de radiación con más frecuencia, como dos veces al día en lugar de una vez al día. La cantidad de días de tratamiento es la misma.
    • Terapia hipofraccionada: Se administran dosis más altas de radiación una vez al día (o con menos frecuencia) durante menos días de tratamiento. Por ejemplo, la radioterapia que normalmente tarda 5 semanas puede darse en 3 semanas.

La radioterapia se puede administrar antes de una operación para reducir el tamaño de un tumor, como, por ejemplo, con el cáncer de vejiga. O se puede administrar durante la cirugía o mientras se está recibiendo quimioterapia. También puede darse después de otros tratamientos, como, por ejemplo, después de la cirugía para el cáncer de seno (mama).

La radioterapia se puede administrar cuando una persona con cáncer no está lo suficientemente bien como para someterse a otros tratamientos, como la cirugía. La radioterapia también se utiliza como cuidado paliativo para el cáncer avanzado o metastásico. Por ejemplo, puede aliviar el dolor reduciendo los tumores óseos.

Otros tipos de radioterapia

Radioterapia corporal estereotáctica (SBRT, por sus siglas en inglés). Esta terapia se dirige con mucha precisión a un tumor en cualquier parte del cuerpo, mientras se reduce el daño a los tejidos normales que rodean el tumor. Se puede utilizar para tumores de tamaño pequeño y medio. Un tratamiento único o varios tratamientos es todo lo que puede ser necesario.

Terapia de protones. Este tipo de radioterapia se utiliza sobre todo en ensayos clínicos. La terapia de protones utiliza un tipo diferente de energía (protones) que los rayos X. Esto permite que se dirija una cantidad más alta de radiación en forma específica, lo cual puede ofrecer una mayor protección al tejido sano cercano. En ocasiones, la terapia de protones se combina con la terapia de rayos X.

Radioterapia dirigida. La radioterapia dirigida utiliza anticuerpos monoclonales para administrar radiación directamente a las células cancerosas. Este tratamiento se utiliza para el linfoma no Hodgkiniano.

Qué esperar después del tratamiento

La recuperación depende del sitio del tumor, de la etapa y el grado del cáncer, así como de la cantidad de tejido sano que resulte afectado durante el tratamiento. El daño a las células normales durante la radioterapia puede provocar efectos secundarios.

Cambios en la piel

Los cambios en la piel son comunes con la radioterapia. La piel de la zona del cuerpo que esté recibiendo radioterapia puede enrojecerse y estar sensible, o puede picar, pelarse o ampollarse. Hacia el final del tratamiento, la piel podría volverse húmeda y "exudar líquido claro". Estos efectos son temporales, y la zona sanará gradualmente cuando se complete el tratamiento. Es posible que note un ligero cambio en el color de la piel.

Cuidarse bien la piel es importante durante la radioterapia. Y usted debería hablar con su médico antes de aplicarse desodorantes, lociones o cremas en la zona tratada. Para cuidarse la piel:

  • Utilice agua templada para ducharse o para darse baños rápidos. Séquese a palmaditas con una toalla suave, teniendo cuidado de no frotar las marcas de tinta que se utilizan para la radiación.
  • Evite poner almohadillas térmicas, compresas de hielo o cualquier cosa caliente o fría sobre esta piel.
  • Use ropa de algodón suave que le quede holgada.
  • Trate de usar un gel o una loción que contenga sábila (aloe vera). Puede ayudar a proteger la piel que está expuesta a la radiación. Una sugerencia es utilizar loción de sábila dos veces al día durante el curso de su tratamiento y por 2 semanas más una vez que los tratamientos hayan acabado.
  • Proteja su piel del sol permaneciendo alejado del sol y llevando puesto un sombrero de ala ancha, camisetas de manga larga y pantalones largos cuando esté al aire libre. Hable con su médico acerca de ponerse protector solar.

Fatiga

La fatiga es un efecto secundario común de la radioterapia. Es una sensación de cansancio que parece no desaparecer, incluso después de descansar o dormir. Algunas personas pueden tener solo fatiga leve. Para otras, la fatiga puede ser un problema mayor. Puede durar desde 6 semanas hasta un año después de su último tratamiento de radiación.

Permanecer activo puede levantarle el ánimo y ayudarle a sentirse mejor. También puede ayudar a reducir los problemas de anemia durante el tratamiento. Está bien hacer actividad en bloques de 10 minutos o más a lo largo del día. Caminar con un amigo puede ayudarle a mantener una rutina.

Tenga paciencia. Puede tomar tiempo recuperarse por completo. Es importante equilibrar el descanso con la actividad. Trate de adaptar sus actividades a sus niveles de energía.

Cambios en la garganta

La radiación en el cuello o el pecho puede irritar el revestimiento de la garganta y el esófago. Puede resultarle difícil tragar y es posible que sienta como si tuviera un bulto en la garganta o una sensación de ardor en la garganta o en el pecho. También podría tener tos.

Someterse tanto a radiación como a quimioterapia puede empeorar esta situación. Lo mismo ocurre si fuma o bebe alcohol durante el tiempo que recibe radioterapia. Estos síntomas suelen desaparecer al cabo de un mes de que termine el tratamiento de radiación.

Por qué se hace

La radioterapia se usa para destruir las células cancerosas y reducir el tamaño de los tumores.

Eficacia

La radiación es uno de los tratamientos principales utilizados para destruir las células cancerosas. Sin embargo, no siempre cura el cáncer. Los investigadores siguen estudiando maneras más seguras y eficaces de usar la radioterapia para tratar el cáncer.

Riesgos

La radioterapia puede reducir el tamaño de un tumor, aliviar sus síntomas de cáncer o, posiblemente, curar el cáncer. Pero tiene riesgos de producir efectos secundarios graves. Su médico le recomendará la radioterapia si opina que el beneficio que usted pueda obtener de este tratamiento superará los riesgos.

Los riesgos de la radioterapia durante y justo después del tratamiento incluyen:

  • Fatiga.
  • Náuseas con o sin vómitos.
  • Cambios en la piel, como enrojecimiento, descamación, despellejamiento o encogimiento (dermatitis por radiación).
  • Problemas específicos de la zona que está siendo tratada. Un ejemplo es la pérdida del cabello con la radiación en la cabeza o el cuello. Otro ejemplo son los problemas urinarios si se irradia la parte inferior del abdomen.

La mayoría de estos problemas desaparecerán poco después de que finalice el tratamiento. Sin embargo, a veces los efectos secundarios son permanentes, como cuando se dañan las glándulas salivales.

Y, a veces, los efectos secundarios pueden aparecer meses o años después de la radioterapia. Estos pueden incluir:

  • Cambios en la piel (por los tratamientos con radiación externa).
  • Daños intestinales que provocan diarrea o sangrado o una obstrucción.
  • Irritación crónica en la vejiga o en el recto.
  • Formación de cicatrices en la vagina (fibrosis vaginal).
  • Pérdida de la memoria.
  • Esterilidad (no poder quedar embarazada o engendrar un hijo).
  • Daños a los pulmones o al corazón.
  • En casos poco comunes, un segundo cáncer causado por la exposición a la radiación.

Para pensar

Para obtener más información sobre los efectos secundarios de la radioterapia y maneras de sobrellevarlos, lea "Radiation Therapy and You: Support for People With Cancer" del Instituto Nacional del Cáncer. Usted puede encontrar este folleto en línea en www.cancer.gov/cancertopics/radiation-therapy-and-you.

Complete el formulario de información sobre tratamientos especiales (PDF) (¿Qué es un documento PDF ?) para ayudarle a entender este tratamiento.

Créditos

PorEl personal de Healthwise
Revisor médico primario Sarah Marshall, MD - Medicina familiar
Revisor médico especializado Ross Berkowitz, MD - Obstetricia y ginecología

Revisado14 noviembre, 2014