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Tomografía computarizada (CT) del cuerpo

Generalidades de la prueba

Una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés) utiliza rayos X para captar imágenes detalladas de estructuras del interior del cuerpo.

Durante la prueba, usted permanecerá recostado sobre una mesa conectada al tomógrafo de CT, que es una máquina con forma de rosquilla. El tomógrafo de CT envía rayos X por toda el área del cuerpo que se está estudiando. Cada rotación del tomógrafo brinda una imagen de una rebanada delgada del órgano o zona. Todas las imágenes se guardan como grupo en una computadora. También pueden imprimirse.

En algunos casos, puede usarse un tinte llamado material de contraste. Puede colocarse en una vena (IV) en su brazo, o puede colocarse en otras partes del cuerpo (como en el recto o una articulación) para observar mejor esas zonas. Para algunos tipos de CT, el tinte tiene que beberse. El tinte facilita ver las estructuras y órganos en las imágenes de CT.

Una CT se puede usar para estudiar todas las partes del cuerpo, como el pecho, el estómago, la pelvis o un brazo o una pierna. Puede tomar imágenes de los órganos del cuerpo, tales como el hígado, el páncreas, los intestinos, los riñones, la vejiga, las glándulas suprarrenales, los pulmones y el corazón. También puede estudiar los vasos sanguíneos, los huesos y la médula espinal.

Una CT por fluoroscopia es una prueba especial que no está ampliamente disponible. Usa un haz constante de rayos X para observar el movimiento en el cuerpo. Le permite al médico ver los órganos moverse o guiar una aguja de biopsia u otro instrumento al lugar adecuado dentro de su cuerpo.

Por qué se hace

Las tomografías computarizadas (CT, por sus siglas en inglés) se usan para estudiar las áreas del cuerpo y los brazos o las piernas.

  • Pecho (tórax). Una tomografía computarizada del tórax puede detectar problemas en los pulmones, el corazón, el esófago, o el vaso sanguíneo principal (aorta) o los tejidos en el centro del pecho. Algunos problemas comunes en el pecho que puede encontrar una tomografía computarizada son una infección, cáncer de pulmón, una embolia pulmonar y un aneurisma. También se puede usar para ver si el cáncer se ha propagado al pecho desde otra zona del cuerpo.
  • Abdomen. Una CT del abdomen puede encontrar quistes, abscesos, infecciones, tumores, un aneurisma, ganglios linfáticos agrandados, objetos extraños, sangrado en el estómago, diverticulitis, enfermedad inflamatoria intestinal y apendicitis.
  • Vías urinarias. Una CT de los riñones, los uréteres y la vejiga se llama un CT KUB o CT por urografía. Este tipo de exploración puede encontrar cálculos renales, cálculos en la vejiga u obstrucción de las vías urinarias. Un tipo especial de CT, que se llama pielograma intravenoso (IVP, por sus siglas en inglés), usa tinte (material de contraste) inyectable para detectar cálculos renales, obstrucción, crecimientos, infección u otras enfermedades de las vías urinarias.
  • Hígado. Una CT puede detectar tumores en el hígado, sangrado del hígado y enfermedades del hígado. Una CT del hígado puede ayudar a determinar la causa de la ictericia.
  • Páncreas. Una CT puede detectar un tumor en el páncreas o inflamación del páncreas (pancreatitis).
  • Vesícula biliar y vías biliares. Una CT puede usarse para determinar si están obstruidos las vías biliares. Los cálculos biliares de vez en cuando aparecen en una CT. Pero suelen usarse otros exámenes, como una ecografía, para detectar problemas en la vesícula biliar y en las vías biliares.
  • Glándulas suprarrenales. Una CT puede detectar tumores o agrandamiento de las glándulas suprarrenales.
  • Bazo. Se puede utilizar una CT para revisar si hay una lesión en el bazo o el tamaño del bazo.
  • Pelvis. Una CT puede detectar problemas en los órganos de la pelvis. Para una mujer, estos son el útero, los ovarios y las trompas de Falopio. Para un hombre, los órganos pélvicos incluyen la próstata y las vesículas seminales.
  • Brazo o pierna. Una CT puede detectar problemas en los brazos o en las piernas, incluidos el hombro, el codo, la muñeca, la mano, la cadera, la rodilla, el tobillo o el pie.

Otros usos de la CT

Una CT podría usarse para asegurar que un procedimiento se realice correctamente. Por ejemplo, el médico puede usar una CT para guiar una aguja durante una biopsia de tejido o para guiar la colocación adecuada de una aguja para drenar un absceso.

Para las personas con cáncer, una CT puede ayudar a determinar el grado de propagación del cáncer. Esto se llama determinar la etapa en que se encuentra el cáncer.

Cómo prepararse

Antes de hacerse una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés), informe a su médico si usted:

  • Está o pudiera estar embarazada.
  • Es alérgico a algún medicamento, incluyendo los tintes de yodo.
  • Tiene una afección cardíaca, como la insuficiencia cardíaca.
  • Tiene diabetes o toma metformina (Glucophage) para tratar la diabetes. Es posible que deba ajustar su medicación un día antes y un día después de la prueba.
  • Ha tenido problemas en los riñones.
  • Tiene asma.
  • Ha tenido mieloma múltiple.
  • Ha tenido una prueba de rayos X utilizando material de contraste de bario (como un enema de bario) en los últimos 4 días. El bario aparece en las películas de rayos X y hace que sea difícil verlas con claridad.
  • Se pone muy nervioso en lugares pequeños. Usted deberá permanecer quieto dentro del tomógrafo, de modo que podría necesitar un medicamento (sedante) para ayudarle a relajarse.

Haga arreglos para que alguien lo lleve a su hogar en caso de que reciba un medicamento que le ayude a relajarse (sedante) para realizar la prueba.

Si le van a realizar una CT abdominal, es posible que le pidan que no coma alimentos sólidos desde la noche anterior a la tomografía. Para una CT abdominal, es posible que deba beber el material de contraste. Para algunas CT, es posible que necesite tomar un laxante o hacerse un enema antes de la prueba.

Hable con su médico de cualquier preocupación que tenga sobre la necesidad de la prueba, sus riesgos, cómo se hará o qué significarán los resultados. Como ayuda para comprender la importancia de esta prueba, complete el formulario de información sobre pruebas médicas (¿Qué es un documento PDF ?).

Cómo se hace

Generalmente, una tomografía computarizada la hace un radiotecnólogo. Las imágenes suele leerlas un radiólogo, quien escribe el informe. Otros médicos también pueden revisar una CT.

Es posible que deba quitarse cualquier joya que use. Deberá quitarse toda o casi toda la ropa, según la zona que se estudie. Es posible que pueda usar ropa interior para algunas tomografías. Se le proporcionará una bata para que use durante la prueba.

Durante la prueba, usted permanecerá recostado sobre una mesa conectada al tomógrafo de CT.

La mesa se desliza dentro de la abertura redonda del tomógrafo, y el tomógrafo se mueve alrededor del cuerpo. La mesa se mueve mientras el tomógrafo toma las imágenes. Es posible que oiga un clic o un zumbido a medida que la mesa y el tomógrafo se mueven. Es muy importante permanecer quieto durante la prueba.

Durante la prueba, es posible que se encuentre solo en la sala de tomografía. Sin embargo, el técnico lo observará a través de una ventana. Usted podrá hablarle al técnico a través de un intercomunicador de dos vías.

La prueba durará de 30 a 60 minutos. La mayor parte de este tiempo se está preparando para el examen. La toma de imágenes en sí solo tarda unos segundos.

Qué se siente

La prueba no causa dolor. Es posible que sienta que la mesa donde está recostado es dura, y la sala podría estar fría. Podría resultarle difícil permanecer quieto durante la prueba.

Algunas personas se sienten nerviosas dentro del tomógrafo.

Si se utiliza un medicamento para ayudarle a relajarse (sedante) o un tinte (material de contraste), suele inyectarse en una vena (por vía intravenosa o IV) de la mano o del brazo. Podría sentir un pinchazo o pellizco rápido cuando se inicia la vía IV. El tinte podría hacerle sentir una sensación de calor y bochorno, y podría provocarle un sabor metálico en la boca. Algunas personas sienten el estómago revuelto o tienen dolor de cabeza. Infórmeles al técnico o a su médico cómo se siente.

Riesgos

Las probabilidades de que una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés) cause un problema son bajas.

  • Existe la posibilidad de que se produzca una reacción alérgica al tinte (material de contraste).
  • Si tiene diabetes o toma metformina (Glucophage), el tinte podría causar problemas. Su médico le informará cuándo dejar de tomar la metformina y cuándo comenzar a tomarla otra vez luego de la prueba, para que usted no tenga problemas.
  • Hay una pequeña probabilidad de desarrollar cáncer por tener algunos tipos de tomografía computarizada.1 La probabilidad es mayor en los niños, los adultos jóvenes y las personas que tienen muchas pruebas de radiación. Si le preocupa este riesgo, hable con su médico acerca de la cantidad de radiación que pudiera recibir usted o su hijo con esta prueba, y confirme que la prueba es necesaria.

Resultados

Una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés) utiliza rayos X para captar imágenes detalladas de estructuras del interior del cuerpo.

Por lo general, los resultados completos están listos para su médico en el término de 1 a 2 días.

Tomografía computarizada
Normal:

Los órganos y los vasos sanguíneos son normales en cuanto a su forma, tamaño y ubicación. No hay vasos sanguíneos obstruidos.

No se observan objetos extraños (como fragmentos de metal o de vidrio), crecimientos (como cáncer), inflamación o infección.

No se observa ningún sangrado ni acumulación de líquido.

Anormal:

Un órgano demasiado grande o demasiado pequeño, dañado o infectado. Hay quistes o abscesos presentes.

Se observan objetos extraños (como fragmentos de metal o de vidrio).

Hay cálculos renales o cálculos biliares presentes.

Se ven crecimientos (como tumores) en el colon, los pulmones, los ovarios, el hígado, la vejiga, los riñones, las glándulas suprarrenales o el páncreas.

Una CT del tórax muestra una embolia pulmonar, líquido en los pulmones o infección.

Hay un aneurisma.

Se observa obstrucción en los intestinos o en las vías biliares.

Una CT del abdomen muestra enfermedad inflamatoria intestinal o diverticulitis.

Los ganglios linfáticos están agrandados.

Uno o más vasos sanguíneos están obstruidos.

Se observa un crecimiento, una fractura, una infección u otro problema en un brazo o en una pierna.

Qué afecta esta prueba

Las siguientes situaciones podrían impedir que se realice la prueba o podrían modificar los resultados de la prueba:

  • Embarazo. Por lo general, no se realizan tomografías computarizadas (CT, por sus siglas en inglés) durante el embarazo.
  • Uso de bario para otra prueba. El bario aparece en una CT. Si se necesita una CT del abdomen, debe realizarse antes de cualquier prueba que use bario, como un enema de bario.
  • Objetos metálicos en el cuerpo. Estos objetos, como clips o metal quirúrgicos en reemplazos articulares, podrían impedir que se obtenga una vista nítida de la zona del cuerpo.
  • Usted no puede permanecer quieto durante la prueba.

Para pensar

  • A veces, resultados de la prueba CT pueden ser distintos a los de otros tipos de pruebas de rayos X, resonancia magnética (MRI, por sus siglas en inglés) o ecografías, porque la CT proporciona una vista diferente.
  • Una ecografía, que no utiliza radiación peligrosa, puede dar resultados similares a una tomografía computarizada. Si usted está preocupado por exposición a la radiación, pregúntele a su médico si puede hacerse una ecografía en vez de la CT.
  • Los niños que necesitan una tomografía computarizada podrían requerir instrucciones especiales para realizarse la prueba. Es probable que el niño deba aguantar la respiración durante la tomografía. Si el niño es demasiado pequeño como para quedarse quieto o tiene miedo, es posible que el médico le proporcione un medicamento (sedante) para ayudarle a relajarse.
  • Si su hijo tiene programada una CT, hable con el médico de su hijo sobre la necesidad de realizar la prueba y el riesgo que representa para su hijo la exposición a la radiación.
  • A veces, se usan tomógrafos especiales, llamados tomógrafos para CT espiral (helicoidales) y tomógrafos para CT multicorte (o multidetector), para realizar esta prueba. Muchos tomógrafos modernos son tomógrafos multicorte. Estos tomógrafos pueden usarse para muchas afecciones, como para detectar cálculos renales, una embolia pulmonar, agrandamiento de la próstata o aterosclerosis. Estos tomógrafos especiales pueden:
    • Tomar mejores imágenes de los vasos sanguíneos y órganos, de manera que puedan no necesitarse otros exámenes de diagnóstico por imágenes.
    • Completar las tomografías y ofrecer imágenes en menos tiempo.
  • Los resultados de las CT suelen compararse con los resultados de las tomografías por emisión de positrones (PET, por sus siglas en inglés) para ayudar a detectar cáncer. Con algunos tomógrafos nuevos se pueden realizar ambas pruebas al mismo tiempo.
  • Una tomografía computarizada por haz de electrones es otro tipo de CT que puede detectar la aterosclerosis y la enfermedad arterial coronaria. Una tomografía computarizada por haz de electrones es mucho más rápida que una CT estándar y puede tomar una buena imagen de una arteria coronaria mientras el corazón está latiendo. Las tomografías computarizadas por haz de electrones no están ampliamente disponibles. Otro tipo de tomógrafo, el tomógrafo para CT multicorte, es casi tan rápido como los tomógrafos por haz de electrones y está más ampliamente disponible.
  • Una angiografía por CT puede mostrar imágenes de los vasos sanguíneos y del corazón.
  • Los exámenes de calcio en las arterias coronarias usan una CT para comprobar si hay señales de enfermedad de las arterias coronarias. Esta prueba no se recomienda como prueba de detección de rutina.
  • Un examen de imágenes por resonancia magnética (MRI, por sus siglas en inglés) puede ofrecer información diferente a la CT sobre ciertas afecciones. Para obtener más información, vea el tema Examen de imágenes por resonancia magnética (MRI).
  • Una CT espiral es una forma de examinar los pulmones con mayor rapidez que con una CT estándar. Algunos médicos recomiendan este examen para detectar cáncer de pulmón en personas mayores de 55 años y que tienen un alto riesgo de cáncer de pulmón.
  • Los expertos no están de acuerdo con respecto al uso de un método de CT que se llama tomografía de cuerpo entero para detectar enfermedad de las arterias coronarias y cáncer. La tomografía de cuerpo entero es costosa, puede conducir a pruebas o cirugía innecesarias y podría aumentar la probabilidad de tener cáncer más adelante por exposición a la radiación. La mayoría de los médicos no recomiendan estos estudios a menos que una persona tenga un riesgo específico de una enfermedad particular.

Referencias

Citas bibliográficas

  1. Einstein AJ, et al. (2007). Estimating risk of cancer associated with radiation exposure from 64-slice computed tomography coronary angiography. JAMA, 298(3): 317–323.

Otras obras consultadas

  • Bluemke, D, et al. (2008). Noninvasive coronary artery imaging: Magnetic resonance angiography and multidetector computed tomography angiography. A scientific statement From the American Heart Association Committee on Cardiovascular Imaging and Intervention of the Council on Cardiovascular Radiology and Intervention, and the Councils on Clinical Cardiology and Cardiovascular Disease in the Young. Circulation, 118: 586–606.
  • Detterbeck FC, et al. (2013). Screening for lung cancer. Diagnosis and management of lung cancer, 3rd ed. American College of Chest Physicians evidence-based clinical practice guidelines. Chest, 143(5, Suppl): e78S–e92S.
  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • National Comprehensive Cancer Network (2010). Non–Small Cell Lung Cancer, version 2.2010. Available online: http://www.nccn.org/professionals/physician_gls/f_guidelines.asp.
  • Pagana KD, Pagana TJ (2010). Mosby’s Manual of Diagnostic and Laboratory Tests, 4th ed. St. Louis: Mosby.
  • Pearce MS, et al. (2012). Radiation exposure from CT scans in childhood and subsequent risk of leukaemia and brain tumours: A retrospective cohort study. Lancet, 380(9840): 499–505.
  • U.S. Food and Drug Administration (2008). FDA preliminary public health notification: Possible malfunction of electronic medical devices caused by computed tomography (CT) scanning. Available online: http://www.fda.gov/MedicalDevices/Safety/AlertsandNotices/PublicHealthNotifications/ucm061994.htm.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Adam Husney, MD - Medicina familiar
Howard Schaff, MD - Diagnóstico en radiología
Última revisión 5 junio, 2013

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