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Tomografía computarizada (CT) de la cabeza y de la cara

Generalidades de la prueba

Una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés) utiliza rayos X para obtener imágenes de la cabeza y la cara.

Durante la prueba, usted permanecerá recostado sobre una mesa conectada al tomógrafo de CT, que es una máquina con forma de rosquilla. Se posicionará la cabeza dentro del tomógrafo. El tomógrafo de CT envía rayos X a través de la cabeza. Cada rotación del tomógrafo brinda una imagen de una rebanada delgada de la cabeza y de la cara. Puede inclinarse una parte del tomógrafo para tomar imágenes desde posiciones diferentes. Todas las imágenes se guardan como grupo en una computadora. También pueden imprimirse.

En algunos casos, un tinte llamado material de contraste puede ponerse en una vena (IV) en el brazo o en el conducto raquídeo. El tinte facilita ver las estructuras y órganos en las imágenes de CT. El tinte se puede utilizar para examinar el flujo sanguíneo y detectar tumores, zonas de inflamación o daño a los nervios.

Una CT de la cabeza puede brindar información sobre los ojos, los huesos de la cara, las cavidades llenas de aire (senos paranasales) dentro de los huesos que rodean la nariz y el oído interno. Si estas zonas generan preocupación, se suele realizar una CT de la zona.

Una CT de la cabeza podría utilizarse para evaluar los dolores de cabeza.

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  Dolores de cabeza: ¿Debería realizarme exámenes de diagnóstico por imágenes para averiguar la causa de mis dolores de cabeza?

Por qué se hace

Una CT de la cabeza se hace para:

  • Encontrar la causa de síntomas, tales como confusión, parálisis, entumecimiento, problemas de la vista, vértigo o dolores de cabeza, que pueden significar una lesión cerebral, un tumor cerebral, una ruptura de aneurisma o hemorragia dentro de la cabeza.
  • Detectar problemas de los huesos del oído medio y del nervio auditivo.
  • Ayudar a planificar una cirugía.
  • Detectar daños causados por un ataque cerebral y ayudar a encontrar el mejor tratamiento para la causa de un ataque cerebral.
  • Encontrar la causa de la pérdida del conocimiento o de un nivel cambiante de conciencia.
  • Verificar el éxito del tratamiento o de la cirugía de un tumor cerebral.
  • Proporcionar orientación para una biopsia cerebral.

Las CT de los ojos, la zona de la cara y los senos paranasales podrían realizarse para:

  • Detectar problemas de los ojos y del nervio óptico. La prueba podría encontrar fracturas de los huesos alrededor de los ojos u objetos extraños en el ojo.
  • Detectar problemas o enfermedades de las cavidades llenas de aire en los huesos alrededor de la nariz (senos paranasales).
  • Detectar problemas en los huesos y las articulaciones de la mandíbula, la cara y el cráneo, tales como el trastorno temporomandibular o la enfermedad de Paget.
  • Encontrar huesos rotos (fracturas), como una fractura del pómulo.
  • Detectar objetos extraños en la cabeza y en la cara.
  • Planificar una cirugía para reconstruir las partes de la cara que sufrieron daños.

Cómo prepararse

Antes de hacerse una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés), informe a su médico si usted:

  • Está o pudiera estar embarazada.
  • Es alérgico a algún medicamento, incluso los tintes de yodo.
  • Tiene una afección cardíaca, como la insuficiencia cardíaca.
  • Tiene diabetes o toma metformina (Glucophage) para tratar la diabetes. Es posible que deba ajustar su medicación un día antes y un día después de la prueba.
  • Ha tenido problemas en los riñones.
  • Tiene asma.
  • Ha tenido mieloma múltiple.
  • Se pone muy nervioso en lugares pequeños. Usted deberá permanecer quieto dentro del tomógrafo, de modo que podría necesitar un medicamento (sedante) para ayudarle a relajarse.

Haga arreglos para que alguien lo lleve a su hogar en caso de que reciba un medicamento que le ayude a relajarse (sedante) para realizar la prueba.

Hable con su médico acerca de cualquier inquietud que tenga respecto de la necesidad de la prueba, sus riesgos o cómo se realizará. Como ayuda para comprender la importancia de esta prueba, complete el formulario de información sobre pruebas médicas (¿Qué es un documento PDF ?).

Cómo se hace

Una tomografía computarizada generalmente la hace un radiotecnólogo. Las imágenes suele leerlas un radiólogo, quien escribe el informe. Otros médicos también pueden revisar una CT.

Es posible que deba quitarse cualquier tipo de joyas, anteojos y audífonos. Utilice ropa cómoda y holgada.

Durante la prueba, usted permanecerá recostado sobre una mesa conectada al tomógrafo de CT. La cabeza se sujetará con correas, pero no se le cubrirá la cara.

La mesa se desliza dentro de la abertura redonda del tomógrafo, y el tomógrafo se mueve alrededor del cuerpo. La mesa se mueve mientras el tomógrafo toma las imágenes. Es posible que oiga un clic o un zumbido a medida que la mesa y el tomógrafo se mueven. Es muy importante permanecer quieto durante la prueba.

Durante la prueba, es posible que se encuentre solo en la sala de la tomografía. Sin embargo, el técnico le observará a través de una ventana. Usted podrá hablarle al técnico a través de un intercomunicador de dos vías.

La prueba durará de 30 a 60 minutos. La mayor parte de este tiempo se está preparando para el examen. La toma de imágenes en sí solo tarda unos segundos.

Qué se siente

La prueba no causa dolor. Es posible que sienta que la mesa donde está recostado es dura, y la sala podría estar fría. Podría resultarle difícil permanecer quieto durante la prueba.

Algunas personas se sientes nerviosas dentro del tomógrafo.

Si se utiliza un medicamento para ayudarle a relajarse (sedante) o un tinte (material de contraste), suele inyectarse en una vena (por vía intravenosa o IV) de la mano o del brazo. Podría sentir un pinchazo o pellizco rápido cuando se inicia la vía IV. El tinte podría hacerle sentir una sensación de calor y bochorno, y podría provocarle un sabor metálico en la boca. Algunas personas sienten el estómago revuelto o tienen dolor de cabeza. Infórmeles al técnico o a su médico cómo se siente.

Riesgos

Las probabilidades de que una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés) cause un problema son bajas.

  • Existe la posibilidad de que se produzca una reacción alérgica al tinte (material de contraste).
  • Si tiene diabetes o toma metformina (Glucophage), el tinte podría causar problemas. Su médico le informará cuándo dejar de tomar la metformina y cuándo comenzar a tomarla otra vez luego de la prueba, para que usted no tenga problemas.
  • Hay una pequeña probabilidad de tener cáncer en el futuro por hacerse algunos tipos de tomografía computarizada.1 La probabilidad es mayor en los niños, los adultos jóvenes, y las personas que tienen muchas pruebas de radiación. Si le preocupa este riesgo, hable con su médico acerca de la cantidad de radiación que podría recibir usted o su hijo con esta prueba, y confirme que la prueba es necesaria.

Resultados

Una tomografía computarizada (CT, por sus siglas en inglés) utiliza rayos X para obtener imágenes detalladas de las estructuras dentro del cuerpo.

Los resultados completos suelen estar listos para su médico en 1 o 2 días.

CT de la cabeza y de la cara
Normal:

El cerebro y los vasos sanguíneos, y los huesos del cráneo y de la cara son normales en cuanto al tamaño, a la forma y a la posición.

No se observan objetos extraños ni crecimientos.

No se observa ningún sangrado ni acumulación de líquido.

Anormal:

Se observa un crecimiento, como un tumor, o un sangrado en el cerebro o a su alrededor. Se observan objetos extraños, como vidrio o fragmentos de metal. Los huesos del cráneo o de la cara están rotos (fracturados) o tienen un aspecto anormal. Los nervios que van al cerebro o que salen de este están dañados o pinzados.

Se detecta una acumulación de líquido, lo que podría indicar un sangrado en el cerebro o a su alrededor.

Hay un aneurisma.

Se agrandan las aberturas en el cerebro (ventrículos) a través de las que fluye el líquido cefalorraquídeo en la columna vertebral. Una zona del cerebro muestra hinchazón (edema) u otros cambios que pueden indicar un ataque cerebral.

Los senos paranasales están llenos de líquido o tienen un recubrimiento espeso.

Qué afecta esta prueba

Las siguientes situaciones podrían impedir que se realice la prueba o podrían modificar los resultados de la prueba:

  • Embarazo. Por lo general, no se realizan tomografías computarizadas (CT, por sus siglas en inglés) durante el embarazo.
  • Objetos metálicos en la cabeza. Estos objetos, tales como grapas quirúrgicas, pinzas de aneurisma u objetos extraños, pueden impedir que se obtenga una vista nítida de la zona del cuerpo.
  • Usted no puede permanecer quieto durante la prueba.

Para pensar

  • A veces, resultados de la prueba CT pueden ser distintos a los de otros tipos de pruebas de rayos X, resonancia magnética (MRI, por sus siglas en inglés) o ecografías, porque la CT proporciona una vista diferente.
  • Los niños que necesitan una tomografía computarizada podrían requerir instrucciones especiales para realizarse la prueba. Si el niño es demasiado pequeño como para quedarse quieto o tiene miedo, es posible que el médico le proporcione un medicamento (sedante) para ayudarle a relajarse.
  • Si su hijo tiene programada una CT, hable con el médico de su hijo sobre la necesidad de realizar la prueba y el riesgo que representa para su hijo la exposición a la radiación.
  • A veces, se usan tomógrafos especiales, llamados tomógrafos para CT espiral (helicoidales) y tomógrafos para CT multicorte (o multidetector), para realizar esta prueba. Pueden encontrar aneurismas o aterosclerosis. Estos tomógrafos especiales pueden:
    • Tomar mejores imágenes de los vasos sanguíneos y los órganos.
    • Emitir imágenes en menos tiempo.
  • La CT de perfusión es un método que se usa para observar el flujo de sangre en el cerebro. Para esta prueba, se administra un tinte (material de contraste) por vía intravenosa (IV) y la tomografía computarizada sigue el flujo del tinte a través del cerebro. Este tipo de CT puede mostrar regiones dañadas en el cerebro. Estas también pueden mostrar las regiones del cerebro que no están recibiendo flujo de sangre.
  • Los resultados de las CT con frecuencia se comparan con los resultados de las tomografías por emisión de positrones (PET, por sus siglas en inglés) para ayudar a detectar cáncer. Con algunos tomógrafos nuevos se pueden realizar ambas pruebas al mismo tiempo.
  • Una angiografía por CT puede mostrar imágenes de los vasos sanguíneos, de dos y tres dimensiones. Para obtener más información, vea el tema Angiografía de la cabeza y el cuello.
  • Es posible que los MRI brinden información adicional después de que se realiza una CT de la cabeza y de la cara. Para obtener más información, vea el tema Examen de imágenes por resonancia magnética (MRI).

Referencias

Citas bibliográficas

  1. Einstein AJ, et al. (2007). Estimating risk of cancer associated with radiation exposure from 64-slice computed tomography coronary angiography. JAMA, 298(3): 317–323.

Otras obras consultadas

  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • Pagana KD, Pagana TJ (2010). Mosby’s Manual of Diagnostic and Laboratory Tests, 4th ed. St. Louis: Mosby.
  • Pearce MS, et al. (2012). Radiation exposure from CT scans in childhood and subsequent risk of leukaemia and brain tumours: A retrospective cohort study. Lancet, 380(9840): 499–505.
  • U.S. Food and Drug Administration (2008). FDA preliminary public health notification: Possible malfunction of electronic medical devices caused by computed tomography (CT) scanning. Available online: http://www.fda.gov/MedicalDevices/Safety/AlertsandNotices/PublicHealthNotifications/ucm061994.htm.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Adam Husney, MD - Medicina familiar
Howard Schaff, MD - Diagnóstico en radiología
Última revisión 5 junio, 2013

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