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Cultivo de esputo

Generalidades de la prueba

Un cultivo de esputo es una prueba para detectar e identificar bacterias u hongos que están infectando los pulmones o las vías respiratorias. El esputo es un líquido espeso, producido en los pulmones y en las vías respiratorias que conducen a los pulmones. Se coloca una muestra de esputo en un recipiente con sustancias que promueven el crecimiento de bacterias u hongos. Si no crecen bacterias ni hongos, el cultivo es negativo. Si crecen organismos que pueden causar una infección, el cultivo es positivo. El tipo de bacterias u hongos se determinará utilizando un microscopio, o mediante pruebas químicas.

Si crecen en el cultivo bacterias u hongos que pueden causar una infección, podrían realizarse otras pruebas para determinar qué antibiótico será más efectivo en el tratamiento de la infección. Estas se llaman pruebas de susceptibilidad o de sensibilidad.

Esta prueba se realiza sobre una muestra de esputo que suele recolectarse mediante la tos. Para las personas que no pueden toser lo suficientemente profundo como para producir una muestra, pueden respirar un aerosol que los ayuda a toser.

Por qué se hace

Un cultivo de esputo se hace para:

  • Encontrar e identificar bacterias u hongos que están causando una infección (como la neumonía o la tuberculosis) en los pulmones, o en las vías respiratorias que conducen a los pulmones. Los síntomas de una infección pulmonar pueden incluir dificultad para respirar, dolor al respirar, o una tos que produce esputo sanguinolento (con sangre) o marrón verdoso.
  • Identificar el mejor antibiótico para tratar la infección (prueba de sensibilidad).
  • Observar el tratamiento de una infección.

Cómo prepararse

No utilice enjuague bucal antes de recolectar una muestra de esputo porque podría contener sustancias antibacterianas que podrían afectar los resultados.

Si va a utilizarse una broncoscopia para recolectar la muestra de esputo, su médico le dirá cuánto tiempo antes de la prueba debe dejar de comer y beber. Siga en forma precisa las instrucciones sobre cuándo dejar de comer y beber, o su cirugía puede ser cancelada. Si su médico le ha indicado que tome sus medicamentos el día de la cirugía, por favor hágalo solo con un sorbo de agua.

Informe a su médico si ha tomado antibióticos recientemente.

Cómo se hace

Usualmente, la muestra de esputo se recoge a primera hora de la mañana, antes de comer o beber. En algunos casos (especialmente si usted pudiera tener tuberculosis), puede necesitarse tres o más muestras tomadas en la mañana.

Si usa dentadura postiza, debe quitársela antes de tomar una muestra de esputo. Luego, usted se enjuaga la boca con agua, toma una respiración profunda y luego tose fuerte para producir una muestra de esputo. El profesional de la salud que toma la muestra puede darle golpecitos en el pecho para ayudar a aflojar el esputo en sus pulmones antes de que usted tosa. Si usted todavía tiene problemas para toser una muestra, se le puede pedir que inhale un aerosol para ayudarlo a toser.

Algunas personas pueden necesitar una broncoscopia para recolectar una muestra de esputo. Durante la broncoscopia, se inserta un tubo delgado con luz (broncoscopio) a través de su boca o nariz, dentro de las vías respiratorias que conducen a los pulmones. Le darán un medicamento que adormece su garganta y nariz de manera que no sienta incomodidad con el broncoscopio. Es posible que se le administre un sedante para inducirle el sueño durante el procedimiento. Para recolectar una muestra de esputo, se puede poner una solución salada dentro de las vías respiratorias que luego se succiona dentro de un recipiente. Puede utilizarse un cepillo pequeño y delgado para recolectar una muestra.

También puede recolectarse una muestra de esputo mediante una succión. Durante este procedimiento, se inserta un tubo suave y flexible (llamado sonda nasotraqueal) por la nariz, dentro de la garganta. Se aplica succión hasta por 15 segundos para recolectar la muestra de esputo. Este método para recolectar esputo suele utilizarse para personas que están muy enfermas o inconscientes.

Una vez que se ha recolectado la muestra de esputo, se coloca en un recipiente con sustancias (medio de crecimiento o medio de cultivo) que promueven el crecimiento de organismos infecciosos (bacterias u hongos). Las bacterias suelen requerir de 2 a 3 días para crecer. Los hongos a menudo llevan una semana o más para crecer. El organismo que causa la tuberculosis puede tardar 6 semanas en crecer. Cualquier bacteria u hongo que crezca se identificará bajo un microscopio, o mediante pruebas químicas. Las pruebas de sensibilidad, para determinar el mejor antibiótico que se debe usar contra el organismo que crezca, a menudo llevan 1 o 2 días más.

Qué se siente

Si usted tiene molestias al tomar una respiración profunda o al toser, le puede resultar molesto que le tomen una muestra de esputo. Si necesita inhalar un aerosol para producir una muestra de esputo, probablemente sentirá una necesidad profunda e incontrolable de toser.

Durante una broncoscopia o la recolección de una muestra de esputo utilizando una sonda, usted puede sentir una fuerte necesidad de toser a medida que el broncoscopio o sonda pasa hacia el fondo de su garganta. También podría sentir como si no pudiera respirar. Trate de relajarse y respire lentamente mientras el broncoscopio o sonda está en su lugar. Si le han dado medicamentos para adormecer su garganta y nariz, podría sentir como si su lengua y su garganta estuvieran inflamadas y como si no pudiera tragar.

Riesgos

Puede sentir la garganta irritada después de la broncoscopia o de la recolección de una muestra de esputo con una sonda nasotraqueal.

Si usted tiene asma o bronquitis graves, puede que le sea difícil respirar durante la recolección de una muestra de esputo utilizando una sonda nasotraqueal.

Resultados

Un cultivo de esputo es una prueba para detectar e identificar bacterias u hongos que están infectando los pulmones o las vías respiratorias. Algunos tipos de bacterias u hongos crecen rápidamente en un cultivo, y otros crecen lentamente. Los resultados de las pruebas pueden tardar desde un día hasta varias semanas, dependiendo del tipo de infección que se sospeche. Algunos organismos (tales como Chlamydophila pneumoniae y micoplasma) no crecen en cultivos estándares, por lo que necesitan un medio de crecimiento especial para ser detectados en un cultivo de esputo.

Cultivo de esputo
Normal:

El esputo que ha pasado a través de la boca normalmente contiene varios tipos de bacterias inofensivas, incluidos algunos tipos de estreptococos (Streptococcus) y estafilococos (Staphylococcus). El cultivo no debería mostrar ninguna bacteria u hongo dañino. Los resultados normales del cultivo son negativos.

Anormal:

Están presentes bacterias u hongos dañinos. Las bacterias dañinas más comunes en un cultivo de esputo son aquellas que pueden causar bronquitis, neumonía o tuberculosis. Si crecen bacterias u hongos dañinos, el cultivo es positivo.

Si los resultados de la prueba apuntan a una infección, puede hacerse una prueba de sensibilidad para determinar el mejor antibiótico para eliminar la bacteria o el hongo.

Qué afecta esta prueba

Los motivos por los que es posible que usted no pueda realizarse la prueba o que los resultados no sean útiles incluyen:

  • El uso reciente de antibióticos, que pueden evitar el crecimiento de bacterias u hongos en el cultivo.
  • La contaminación de la muestra de esputo.
  • Una muestra de esputo inadecuada.
  • Una espera demasiado prolongada para enviar la muestra al laboratorio.
  • Uso de enjuague bucal antes de recolectar la muestra de esputo.

Para pensar

  • Los organismos (tales como bacterias u hongos) pueden identificarse empleando tintes especiales sobre la muestra de esputo. Esto se conoce como tinción de Gram. Una tinción de Gram puede ayudar al médico a:
    • Determinar si la muestra de esputo es adecuada para el cultivo. Por ejemplo, una muestra de esputo que no se recolecta de manera apropiada, puede no contener suficientes bacterias para justificar un cultivo, o la muestra puede estar contaminada por otras bacterias que no están infectando los pulmones. Si la muestra no es adecuada para el cultivo, puede obtenerse otra muestra.
    • Hacer un diagnóstico inicial antes de recibir los resultados del cultivo. En algunos casos, los resultados de la tinción de Gram pueden estar disponibles en 30 minutos, pero los resultados del cultivo pueden no estar disponibles por uno o varios días. La información recibida a partir de una tinción de Gram puede ayudar a su médico a tratar la infección antes, en lugar de esperar los resultados del cultivo.
  • Debido a que el esputo recolectado mediante la tos suele contener bacterias de su boca, deben considerarse los resultados de estos cultivos junto con sus síntomas, su estado y los resultados de otras pruebas, tales como radiografías de tórax.
  • Un cultivo que no muestra crecimiento de ninguna bacteria u hongo puede no descartar una infección.
  • Para algunos cultivos se necesita un medio de crecimiento especial, como es el caso de aquellos que pueden detectar una infección por la bacteria de la tuberculosis (TB), micoplasma, Chlamydophila pneumoniae u hongos. La bacteria de la tuberculosis (TB) y la mayoría de los tipos de hongos crecen muy lentamente y pueden no aparecer en un cultivo por varias semanas. Por lo tanto, el tratamiento para una infección de hongos o TB sospechada, puede comenzar antes de que se conozcan los resultados del cultivo.
  • Las pruebas de sensibilidad ayudan a su médico a elegir el mejor medicamento para eliminar los tipos específicos de bacterias u hongos. Las diferencias en el material genético (ADN) de las bacterias u hongos pueden hacerlas resistentes a ciertos antibióticos. En tales casos, esos antibióticos no pueden eliminar todas las bacterias. Cuando se elige un antibiótico efectivo, usted debe completar todo el tratamiento para reducir la probabilidad de que las bacterias se vuelvan resistentes al antibiótico. Suspender el tratamiento con antibióticos en forma temprana elimina únicamente las bacterias más sensibles, mientras que aquellas que son más resistentes pueden multiplicarse y prolongar la infección. Las infecciones posteriores también pueden ser más difíciles de tratar si son causadas por una bacteria resistente.
  • La broncoscopia suele realizarse si está presente una infección pulmonar grave o recurrente, en especial cuando otras pruebas no han determinado definitivamente la causa. Para obtener más información, vea el tema Broncoscopia.

Referencias

Otras obras consultadas

  • Chernecky CC, Berger BJ (2008). Laboratory Tests and Diagnostic Procedures, 5th ed. St. Louis: Saunders.
  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • Pagana KD, Pagana TJ (2010). Mosby’s Manual of Diagnostic and Laboratory Tests, 4th ed. St. Louis: Mosby.

Créditos

Por El personal de Healthwise
E. Gregory Thompson, MD - Medicina interna
Robert L. Cowie, MB, FCP(SA), MD, MSc, MFOM - Pulmonología
Última revisión 1 noviembre, 2012

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