Pruebas de sífilis

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Generalidades de la prueba

Las pruebas de sífilis indican si una persona tiene esta enfermedad. Detectan los anticuerpos a la bacteria que causa la sífilis. Algunas pruebas detectan la bacteria misma de la sífilis.

La sífilis es una infección de transmisión sexual. Esto significa que se contagia por medio del contacto sexual, o sea, por relaciones sexuales vaginales, anales u orales.

Los análisis se hacen a partir de muestras de sangre, de líquido corporal o de tejido.

Si una primera prueba de detección muestra señales de sífilis, se realiza otra prueba para confirmar la infección por sífilis.

Pruebas de detección

Las pruebas que se usan para detectar la sífilis incluyen:

  • Prueba de laboratorio de investigación de enfermedades venéreas (VDRL, por sus siglas en inglés). La prueba de VDRL analiza la sangre o el líquido cefalorraquídeo para detectar un anticuerpo que puede ser producido en personas que tienen sífilis. Este anticuerpo no se produce como reacción a la sífilis específicamente, de modo que el resultado de esta prueba podría ser "anormal" por razones diferentes a la sífilis.
  • Prueba de reagina plasmática rápida (RPR). La prueba de RPR también detecta anticuerpos contra la sífilis.

Pruebas para confirmar la sífilis

Las pruebas que se utilizan para confirmar una infección por sífilis incluyen:

  • Enzimoinmunoanálisis (EIA). Este análisis de sangre detecta los anticuerpos de la sífilis. Un resultado positivo de la prueba de EIA debería confirmarse con las pruebas de VDRL o de RPR.
  • Prueba de absorción de anticuerpos treponémicos fluorescentes (FTA-ABS, por sus siglas en inglés). Esta prueba también detecta los anticuerpos. Se puede usar para detectar la sífilis, excepto durante las 3 o 4 primeras semanas después de la exposición. La prueba se puede hacer en una muestra de sangre o de líquido cefalorraquídeo.
  • Ensayo de aglutinación de partículas de Treponema pallidum (TPPA, por sus siglas en inglés). Esta prueba también detecta los anticuerpos. Se usa después de que otro método indique la presencia de sífilis. Esta prueba no se hace con el líquido cefalorraquídeo.
  • Microscopía de campo oscuro. En esta prueba se utiliza un microscopio especial para detectar la bacteria de la sífilis en una muestra de líquido o tejido de una llaga abierta. Esta prueba se usa principalmente para diagnosticar la sífilis en una etapa temprana.
  • Ensayo de microhemaglutinación (MHA-TP, por sus siglas en inglés). El MHA-TP se usa para confirmar una infección por sífilis después de que otra prueba indique la presencia de sífilis.

Por qué se hace

Una infección por sífilis se puede propagar por el torrente sanguíneo a todas las partes del cuerpo. Si no se trata, la sífilis puede causar una enfermedad cardíaca grave, daño cerebral, daños en la médula espinal, ceguera y la muerte.

Una prueba de sífilis se realiza para:

  • Detectar la sífilis o comprobar lo bien que está funcionando el tratamiento. Las pruebas de detección ayudan a su médico a detectar una determinada enfermedad o afección antes de que aparezcan síntomas. Esto aumenta la probabilidad de detectar la infección cuando se puede curar o tratar para evitar problemas a largo plazo.
    • Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los EE. UU. (Centers for Disease Control and Prevention o CDC, por sus siglas en inglés) y el Grupo Especial de Servicios Preventivos de los EE. UU. (U.S. Preventive Services Task Force o USPSTF, por sus siglas en inglés) recomiendan que se les hagan pruebas de detección de sífilis a todas las mujeres embarazadas en la fase inicial del embarazo.1, 2
  • Confirmar que una persona tiene sífilis.

Las pruebas de detección de la sífilis y de otras infecciones de transmisión sexual suelen hacerse para personas que tienen comportamientos sexuales que les ponen en riesgo de infectarse. Si usted tiene sífilis, se debe notificar, examinar y tratar a su pareja o a sus parejas sexuales para prevenir problemas graves y detener la propagación de la enfermedad.

Cómo prepararse

Dígale a su médico si usted:

  • Está tomando algún medicamento, como antibióticos.
  • Es alérgico a algún medicamento, especialmente antibióticos o medicamentos utilizados para adormecer la piel (anestésicos).
  • Ha tenido problemas de sangrado o toma medicamentos para prevenir los coágulos sanguíneos, como aspirina o warfarina (Coumadin).
  • Está o pudiera estar embarazada.

Si tiene sífilis, no tenga relaciones sexuales hasta que los resultados de la prueba muestren que ya no está infectado o hasta que usted y su pareja o sus parejas sexuales hayan finalizado el tratamiento y se haya curado la infección. Sus parejas sexuales también deben hacerse pruebas.

Si cree que podría tener sífilis, no tenga relaciones sexuales hasta que las pruebas indiquen que no está infectado.

Hable con su médico acerca de cualquier inquietud que tenga sobre la necesidad de la prueba, sus riesgos, la manera en que se realizará y lo que podrían significar los resultados. Como ayuda para comprender la importancia de esta prueba, complete el formulario de información sobre pruebas médicas (¿Qué es un documento PDF ?).

Cómo se hace

Una prueba de sífilis se puede hacer en una muestra de sangre, de una llaga, de piel o de líquido cefalorraquídeo, según el tipo de prueba que se realice.

Muestra de sangre

El profesional de la salud que le tome una muestra de sangre:

  • Le colocará una banda elástica alrededor de la parte superior del brazo para detener el flujo de sangre. Esto hace que las venas por debajo de la banda se dilaten, para que sea más fácil insertar la aguja en la vena.
  • Limpiará con alcohol el lugar de inserción de la aguja.
  • Insertará la aguja en la vena. Es posible que necesite más de un pinchazo con la aguja.
  • Conectará un tubo a la aguja para llenarlo de sangre.
  • Le retirará la banda del brazo cuando haya extraído suficiente sangre.
  • Colocará una almohadilla de gasa o una bolita de algodón en el sitio de la punción al extraer la aguja.
  • Hará presión en el sitio y después le pondrá una venda.

Muestra de una llaga o de piel

Se puede tomar una muestra de líquido o tejido de una llaga abierta o de un salpullido que podrían estar causados por la sífilis.

  • Se obtiene una muestra de líquido al presionar suavemente el chancro.
  • Se pueden obtener muestras de piel o de membrana mucosa al frotar suavemente la zona con un hisopo de algodón.

Muestra de líquido cefalorraquídeo

Se hace un drenaje espinal (punción lumbar) para recolectar una muestra de líquido cefalorraquídeo para realizar pruebas de sífilis.

Para hacer una punción lumbar, se introduce una aguja delgada en el canal espinal, en la parte baja de la espalda. Después de que la aguja esté en su lugar, se extrae una pequeña cantidad de líquido cefalorraquídeo del canal espinal. Para saber más, vea el tema Punción lumbar.

Qué se siente

Muestra de sangre

La muestra de sangre se toma de una vena del brazo. Se coloca una banda elástica alrededor de la parte superior del brazo. Es posible que la sienta apretada. Es posible que no sienta en absoluto la aguja, o que sienta un rápido piquete o pinchazo.

Muestra de una llaga o de piel

Puede sentir alguna molestia cuando se extrae líquido de una llaga abierta. Sin embargo, los chancros sifilíticos no suelen ser muy dolorosos ni sensibles.

Muestra de líquido cefalorraquídeo

Puede sentir alguna molestia durante una punción lumbar en la que se extrae líquido cefalorraquídeo. Para saber más, vea el tema Punción lumbar.

Riesgos

Muestra de sangre

Hay muy pocas posibilidades de que surja algún problema al sacarle una muestra de sangre de la vena.

  • Le puede salir un pequeño moretón en el sitio. Usted puede reducir las probabilidades de que se forme un moretón aplicando presión en el lugar durante varios minutos.
  • En casos poco comunes, la vena puede hincharse después de que le tomen la muestra de sangre. Este problema se llama flebitis. Para tratarla, se puede aplicar una compresa tibia varias veces al día.

El sangrado puede ser un problema para personas que tengan trastornos de sangrado o que tomen medicamentos para prevenir la formación de coágulos sanguíneos, como aspirina o warfarina (Coumadin). Si tiene problemas de sangrado o de coagulación, o si toma medicamentos para prevenir los coágulos, dígaselo a su médico antes de que le saquen la muestra de sangre.

Muestra de una llaga o de piel

Hay muy poco riesgo de tener problemas a partir de la recolección de una muestra de una llaga abierta, un salpullido o la membrana mucosa.

Muestra de líquido cefalorraquídeo

Hay poco riesgo relacionado con una punción lumbar para obtener una muestra de líquido cefalorraquídeo. Para saber más, vea el tema Punción lumbar.

Resultados

Las pruebas de sífilis indican si una persona tiene esta enfermedad. Detectan los anticuerpos a la bacteria que causa la sífilis. Algunas pruebas detectan la bacteria misma de la sífilis.

Por lo general, los resultados están disponibles en un plazo de 7 a 10 días.

Examen microscópico de campo oscuro
Normal:

No se observan bacterias de la sífilis.

Anormal:

Se observan bacterias de la sífilis.

Análisis de sangre y de líquido cefalorraquídeo
Normal:

No se encuentran anticuerpos contra la sífilis. Esto se llama resultado no reactivo o negativo.

Anormal:

Se encuentran anticuerpos. Esto se llama resultado reactivo o positivo.

Un resultado que no es claramente normal ni anormal se llama no concluyente o ambiguo.

Prueba de laboratorio de investigación de enfermedades venéreas (VDRL) y prueba de reagina plasmática rápida (RPR)
Normal:

No se encuentran anticuerpos contra la sífilis. Esto se llama resultado no reactivo o negativo.

Anormal:

Se encuentran anticuerpos. Esto se llama resultado reactivo o positivo.

A menudo, la exactitud de las pruebas depende de la etapa de la sífilis. Las pruebas podrían tener que repetirse si:

  • Los resultados de la primera prueba son inciertos.
  • Ha tenido una nueva exposición a la sífilis, como relaciones sexuales sin protección reiteradas.

Qué afecta esta prueba

Es posible que no pueda hacerse la prueba o que los resultados no sean útiles si:

  • Toma antibióticos antes de realizarse la prueba.
  • Ha tenido una transfusión de sangre en las semanas anteriores a la prueba.
  • Tiene otra afección o enfermedad, como lupus, enfermedad hepática, infección por VIH o una infección tropical bacteriana llamada pian.

Para pensar

Resultados de la prueba

  • Un resultado reactivo o positivo de la prueba no siempre significa que usted tiene sífilis. Otros factores pueden dar lugar a resultados positivos. Estos incluyen la inyección de drogas ilegales, vacunaciones recientes, la endocarditis, enfermedades autoinmunitarias (como el lupus eritematoso sistémico, o SLE por sus siglas en inglés), la tuberculosis, la mononucleosis, la lepra, el paludismo (malaria), la hepatitis, la enfermedad de Lyme, la artritis reumatoide y, en casos poco comunes, el embarazo.
  • Con tratamiento, un resultado positivo de VDRL o RPR suele pasar a ser negativo. Los resultados positivos de las pruebas treponémicas (FTA-ABS, MHA-TP y TPPA) continúan siendo positivos de por vida, incluso después de que se ha curado la sífilis.
  • En los Estados Unidos, su profesional de la salud debe informar al departamento de salud estatal de que tiene sífilis.

Sífilis e infección por VIH

  • Las llagas causadas por la sífilis facilitan la contracción y la transmisión de una infección por VIH.
  • Las personas infectadas por VIH que tienen un resultado negativo en la prueba de VDRL deberían realizarse una segunda prueba de sífilis si se sospecha una infección.

Para aprender más acerca de las pruebas de detección de infecciones de transmisión sexual, vea:

Referencias

Citas bibliográficas

  1. Centers for Disease Control and Prevention (2010). Syphilis section of Sexually transmitted diseases treatment guidelines, 2010. MMWR, 59(RR-12): 26–39. Also available online: http://www.cdc.gov/std/treatment/2010/default.htm.
  2. U.S. Preventive Services Task Force (2009). Screening for syphilis infection in pregnancy: U.S. Preventive Services Task Force reaffirmation recommendation statement. Annals of Internal Medicine, 150(10): 705–709.

Otras obras consultadas

  • Chernecky CC, Berger BJ (2013). Laboratory Tests and Diagnostic Procedures, 6th ed. St. Louis: Saunders.
  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.

Créditos

PorEl personal de Healthwise
Revisor médico primario Kathleen Romito, MD - Medicina familiar
Revisor médico especializado Kirtly Jones, MD - Obstetricia y ginecología

Revisado14 noviembre, 2014