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Pruebas virales

Generalidades de la prueba

Una prueba viral se hace para encontrar virus que causan infección. Los virus crecen solo en las células vivas. Los virus causan enfermedades al destruir o dañar las células que infectan, lo que daña el sistema inmunitario del cuerpo, cambia el material genético (ADN) de las células que infectan o causa una inflamación que puede dañar un órgano. Los virus causan muchos tipos de enfermedades, como virus de la inmunodeficiencia humana (VIH), herpes labial, varicela, sarampión, gripe (influenza) y algunos tipos de cáncer.

Las pruebas virales se pueden hacer para detectar virus tales como:

Se pueden utilizar varios tipos de pruebas para comprobar si hay virus:

  • Prueba de anticuerpos. Los anticuerpos son sustancias producidas por el sistema inmunitario del cuerpo para combatir una infección viral específica. Los anticuerpos se adhieren a una célula infectada por el virus y hacen que el virus se destruya. Esta prueba detecta anticuerpos de una infección viral específica. En general, se hace con una muestra de sangre. Si se encuentra el anticuerpo, esta prueba puede mostrar si una persona fue infectada recientemente o en el pasado.
  • Prueba de detección de antígenos virales. Los antígenos virales se desarrollan en la superficie de las células infectadas con un virus específico. La prueba de detección de antígeno viral se hace sobre una muestra de tejido que puede estar infectado. Con la muestra se mezclan anticuerpos especialmente etiquetados (con un tinte o marcador) que se adhieren a esos antígenos virales. Los anticuerpos etiquetados se pueden ver mediante el uso de una luz especial (u otro método). Si los anticuerpos etiquetados se adhieren a las células, estas están infectadas con el virus.
  • Cultivo viral. Para realizar un cultivo viral, se coloca una pequeña muestra de tejido o líquido que puedan estar infectados en un recipiente especial junto con las células en las que el virus puede crecer. Si el virus se desarrolla en el cultivo, se producirán cambios en las células que se puedan ver con un microscopio. Los cultivos virales pueden tardar varias semanas para mostrar resultados.
  • Prueba de detección de ADN o ARN viral. Al utilizar una muestra de tejido, sangre u otros líquidos (como el líquido cefalorraquídeo), este tipo de prueba detecta material genético (ADN o ARN) de un virus específico. Esta prueba puede mostrar el virus exacto que causa una infección.

Para realizar una prueba viral, se utilizan diferentes tipos de muestras, incluidos sangre, orina, materia fecal (heces), tejidos de órganos, líquido cefalorraquídeo y saliva. El tipo de muestra utilizada para la prueba depende del tipo de infección que pueda estar presente.

Por qué se hace

Una prueba viral se realiza para:

  • Buscar una infección viral que está causando síntomas.
  • Evaluar a una persona después de la exposición a un virus. Por ejemplo, una prueba viral se puede hacer después de que un profesional de la salud se pincha accidentalmente con una aguja contaminada con sangre para ver si se infectó con el virus.
  • Buscar una infección viral en la sangre de un posible donante para prevenir una transfusión de sangre infectada.
  • Buscar una infección viral en un órgano que va a ser trasplantado.
  • Hacer pruebas a una mujer embarazada que tiene un alto riesgo de transmitir una infección viral grave a su bebé.
  • Comprobar si una persona tiene inmunidad a un virus específico.

Cómo prepararse

Los preparativos para hacer una prueba viral dependen del tipo de infección que pudiera estar presente y de la muestra que será analizada. Su profesional de la salud le dará instrucciones específicas antes de la prueba.

Cómo se hace

Las muestras pueden recolectarse de muchas formas.

  • Se puede extraer una muestra de sangre de una vena en el brazo.
  • Se puede tomar una muestra de tejido directamente de la infección, por ejemplo, mediante un hisopado de la garganta o un raspado de la piel.
  • Se puede tomar una muestra de heces, de orina o de lavados nasales.
  • Se puede tomar una muestra de líquido cefalorraquídeo a través de una punción lumbar (punción espinal).
  • Se puede tomar una muestra de biopsia con una aguja u otro instrumento.

Qué se siente

El grado de molestia o dolor que sienta depende del método utilizado para recoger una muestra para la prueba. Por lo general, una prueba viral no causa dolor o el dolor desaparece después de la prueba.

Riesgos

En general, la probabilidad de tener problemas debido a la prueba depende del método utilizado para recoger una muestra para la prueba. Su médico puede hablar con usted acerca de cualquier riesgo específico de la prueba.

Resultados

Una prueba viral se hace para encontrar virus que causan infección.

Obtener los resultados de la prueba puede tardar tan solo un día o hasta varias semanas.

Los resultados de algunas pruebas virales (pruebas de anticuerpos o antígenos) se informan en títulos. Un título es una medida de la cantidad de la muestra que se puede diluir antes de que los anticuerpos o los antígenos ya no puedan ser detectados.

Según el virus, puede tardar semanas para que los anticuerpos se desarrollen después de la exposición al virus. En estas situaciones, los resultados pueden ser negativos en las primeras etapas de la infección. Esto se llama prueba de resultado negativo falso. Podría ser necesario extraer otra muestra de sangre posteriormente para evaluar otra vez si hay una infección viral. Los títulos de anticuerpos que suben en 3 semanas entre la primera y la segunda muestra indican que la infección ocurrió recientemente.

Prueba viral

Normal (los resultados que no muestran una infección viral se llaman negativos):

Prueba de anticuerpos:

No se encuentran anticuerpos contra el virus.

Prueba de detección de antígeno viral:

No se encuentran antígenos elaborados por la infección viral.

Cultivo viral:

No se observa infección viral en el cultivo.

Prueba de detección de ADN o ARN viral:

No se encuentra ADN o ARN viral.

Anormal (los resultados que muestran una infección viral se llaman positivos):

Prueba de anticuerpos:

Se encuentran anticuerpos contra un virus. Sin embargo, si le hacen una segunda prueba de anticuerpos y los resultados no son más altos que los de la primera prueba, podría significar que la infección ocurrió en el pasado y que no es un problema actualmente.

Prueba de detección de antígeno viral:

Se encuentran antígenos virales.

Cultivo viral:

Se producen cambios en el cultivo que muestran una infección viral.

Prueba de detección de ADN o ARN viral:

Se encuentra ADN o ARN viral.

Qué afecta esta prueba

Es posible que no pueda realizarse la prueba o que los resultados no sean útiles por diversos motivos, entre los que se incluye tomar medicamentos antivirales.

Para pensar

  • Algunas veces los resultados positivos de las pruebas de anticuerpos o de detección de antígenos se deben a organismos que no son virus. Esto se conoce como reactividad cruzada, que conduce a un resultado de prueba positivo falso. Una prueba que muestra una infección viral podría tener que ser confirmada por más pruebas.
  • Algunas veces, a un bebé que no ha nacido (feto) o a un bebé recién nacido se le hacen pruebas para detectar varios tipos de infecciones (incluyendo infecciones virales), todas al mismo tiempo. Esto se conoce como prueba de TORCH (de toxoplasmosis, otras infecciones, rubéola, citomegalovirus y herpes). La prueba TORCH muestra si un feto o un recién nacido tiene probabilidades de tener alguna de estas infecciones.
  • Según el virus, puede tardar semanas para que los anticuerpos se desarrollen después de la exposición al virus. En estos casos, los resultados pueden ser negativos en las primeras etapas de la infección. Esto se llama prueba de resultado negativo falso. Podría ser necesario extraer otra muestra de sangre posteriormente para evaluar otra vez si hay una infección viral. Los títulos de anticuerpos que suben en 3 semanas entre la primera y la segunda muestra indican, por lo general, que la infección ocurrió recientemente.
  • Hay pruebas disponibles que pueden identificar muchos virus a partir de una muestra de líquido corporal. Por ejemplo, una prueba puede identificar 12 virus diferentes que pueden causar una infección pulmonar.
  • En una punción espinal (punción lumbar) se recoge líquido cefalorraquídeo. Para obtener más información, vea el tema Punción lumbar.
  • Para obtener más información sobre pruebas específicas, vea los siguientes temas:

Referencias

Otras obras consultadas

  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • Pagana KD, Pagana TJ (2010). Mosby’s Manual of Diagnostic and Laboratory Tests, 4th ed. St. Louis: Mosby Elsevier.

Créditos

Por El personal de Healthwise
E. Gregory Thompson, MD - Medicina interna
W. David Colby IV, MSc, MD, FRCPC - Enfermedad infecciosa
Última revisión 30 diciembre, 2011

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