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Corticotropina

Generalidades de la prueba

Esta prueba mide el nivel de corticotropina (ACTH, por sus siglas en inglés) en la sangre para detectar problemas con la glándula pituitaria y las glándulas suprarrenales.

La ACTH se elabora en la glándula pituitaria en respuesta a la liberación de otra hormona, llamada hormona liberadora de corticotropina (CRH, por sus siglas en inglés), del hipotálamo. Por su parte, las glándulas suprarrenales producen una hormona llamada cortisol que ayuda a su cuerpo a manejar el estrés. El cortisol es necesario para la vida, así que los niveles en la sangre se controlan de cerca. Cuando los niveles de cortisol se elevan, los niveles de ACTH normalmente disminuyen. Cuando disminuyen los niveles de cortisol, normalmente aumentan los niveles de ACTH.

Tanto los niveles de ACTH como los de cortisol cambian a lo largo del día. La ACTH normalmente alcanza el nivel más alto por la mañana temprano (entre las 6:00 a.m. y las 8:00 a.m.) y el nivel más bajo por la tarde (entre las 6:00 p.m. y las 11:00 p.m.). Se pueden medir los niveles de ACTH por la mañana o por la tarde si su médico considera que son anormales. A menudo, se miden los niveles de cortisol al mismo tiempo que los niveles de ACTH.

La ACTH se libera en pulsos, de modo que sus niveles en la sangre pueden variar de minuto a minuto. La interpretación de los resultados de la prueba es difícil y suele requerir el conocimiento de un endocrinólogo.

Por qué se hace

La prueba para medir los niveles de ACTH se hace para:

  • Detectar un problema en las glándulas suprarrenales o la glándula pituitaria. Un alto nivel de ACTH y un nivel bajo de cortisol (o viceversa) podrían ser causados por un problema en las glándulas suprarrenales. Los niveles bajos de ACTH y cortisol podrían ser causados por un problema con la glándula pituitaria.
  • Verificar la producción excesiva de ACTH. Esta puede ser causada por una glándula pituitaria hiperactiva o, a veces, por un tumor en el pulmón. En respuesta, las glándulas suprarrenales liberan demasiado cortisol (una forma del síndrome de Cushing).

Cómo prepararse

Es posible que no pueda comer ni beber de 10 a 12 horas antes de la prueba de ACTH. Su médico puede indicarle que ingiera alimentos con bajo contenido de carbohidratos durante 48 horas antes de la prueba. Asegúrese de preguntarle a su médico si hay algún alimento que no debería comer.

Muchos medicamentos pueden cambiar los resultados de esta prueba. Asegúrese de informar a su médico acerca de todos los medicamentos sin receta y recetados que toma. Si toma un medicamento, como un corticosteroide, que podría cambiar los resultados de la prueba, tendrá que dejar de tomarlo por hasta 48 horas antes de la prueba. Su médico le dirá exactamente durante cuánto tiempo según el medicamento que tome.

No haga ejercicios durante 12 horas antes de la prueba.

Trate de evitar la tensión emocional durante 12 horas antes de la prueba.

A menudo, es importante que la extracción de la muestra de sangre se realice en el momento adecuado. Se le extraerá sangre por la mañana si su médico desea registrar el nivel máximo de ACTH. Se le extraerá sangre por la tarde si su médico desea registrar un nivel bajo (mínimo) de ACTH.

Hable con su médico acerca de cualquier inquietud que tenga en relación con la necesidad de realizarse la prueba, sus riesgos, la manera en que esta se realizará y el significado de los resultados. Para ayudarle a aprender sobre esta prueba y su importancia, llene el formulario de información sobre pruebas médicas (¿Qué es un documento PDF ?).

Cómo se hace

El profesional de la salud que le extraiga sangre:

  • Le ajustará una banda elástica alrededor de la parte superior del brazo para detener el flujo de sangre. Esto hace que las venas por debajo de la banda se agranden y sea más fácil insertar la aguja en la vena.
  • Limpiará con alcohol el lugar de inserción de la aguja.
  • Insertará la aguja en la vena. Es posible que necesite más de un pinchazo con la aguja.
  • Conectará un tubo a la aguja para llenarlo de sangre.
  • Le quitará la banda del brazo cuando haya extraído la sangre necesaria.
  • Colocará una almohadilla de gasa o una bolita de algodón en el sitio de la punción al retirar la aguja.
  • Aplicará presión en el lugar y, luego, le colocará una venda.

Qué se siente

La muestra de sangre se toma de una vena del brazo. Se coloca una banda elástica alrededor de la parte superior del brazo. Es posible que la sienta apretada. Es posible que no sienta en absoluto la aguja o que solo sienta un rápido piquete o pinchazo.

Riesgos

Las probabilidades de que surja un problema a partir de la extracción de una muestra de sangre de una vena son muy bajas.

  • Le puede salir un pequeño moretón en el sitio de la punción. Usted puede reducir las probabilidades de desarrollar un moretón al aplicar presión en el lugar durante varios minutos.
  • En casos poco comunes, la vena puede hincharse después de que le tomen la muestra de sangre. Este problema se llama flebitis. Para tratarlo, se puede aplicar una compresa tibia varias veces al día.
  • El sangrado continuo puede representar un problema para las personas con trastornos de sangrado. La aspirina, la warfarina (Coumadin) y otros medicamentos anticoagulantes pueden aumentar las probabilidades de sangrado. Si tiene problemas de sangrado o de coagulación, o si está tomando anticoagulantes, dígaselo a su médico antes de que le saquen la muestra de sangre.
  • Los moretones pueden ser más probables en personas con niveles altos de ACTH y cortisol.

Resultados

La prueba de corticotropina mide el nivel de corticotropina (ACTH) en la sangre.

Por lo general, los resultados de una prueba de ACTH están disponibles en unos pocos días.

Valores normales

Los valores normales enumerados aquí, llamados límites de referencia, son solo una guía. Estos límites varían de un laboratorio a otro, y su laboratorio puede tener límites diferentes para indicar lo que es normal. El informe de laboratorio debe incluir los límites que usa su laboratorio. Además, su médico evaluará los resultados en función de su salud y de otros factores. Esto significa que un resultado que esté fuera de los valores normales enumerados aquí aún puede ser normal para usted o su laboratorio.

Niveles normales de ACTH 1
Mañana

Menos de 80 pg/mL o menos de 18 pmol/L

Tarde

Menos de 50 pg/mL o menos de 11 pmol/L

Valores altos

Los niveles altos de ACTH pueden ser causados por:

  • Tensión emocional o física (por ejemplo, por una cirugía reciente o por dolor intenso).
  • Enfermedades como la enfermedad de Addison (insuficiencia de las glándulas suprarrenales), la enfermedad de Cushing (un tumor de la glándula pituitaria) o un tumor fuera de la glándula pituitaria (como en el pulmón).

Valores bajos

Los niveles bajos de ACTH pueden ser causados por:

  • Daños en la glándula pituitaria por cirugía, radiación, ataque cerebral, lesión en la cabeza o un tumor.
  • Un aumento en la cantidad de cortisol por un tumor en las glándulas suprarrenales (síndrome de Cushing).
  • Medicamentos corticosteroides.
Niveles de ACTH y cortisol en afecciones específicas
Afección ACTH Cortisol

Enfermedad de Cushing

Alto

Alto

Síndrome de Cushing

Bajo

Alto

Enfermedad de Addison

Alto

Bajo

Hipopituitarismo

Bajo

Bajo

Qué afecta esta prueba

Es posible que no pueda realizarse la prueba o que los resultados no sean útiles por los siguientes motivos:

  • Tomar medicamentos, como corticosteroides, estrógeno o espironolactona. Además, los medicamentos que actúan como cortisol o causan la liberación de cortisol, incluidos las anfetaminas, el litio y la insulina, pueden afectar los resultados de la prueba.
  • Estar ebrio.
  • Estar embarazada o tener su período.
  • Tener una lesión grave.
  • Estrés físico o emocional.
  • Haberse sometido a una prueba médica que usa un marcador radiactivo dentro de 1 semana antes de una prueba de ACTH.

Hay otros medicamentos que pueden afectar los resultados de la prueba, así que debe hablar con su médico sobre cualquier medicamento que tome.

Para pensar

  • La interpretación de la prueba de ACTH es complicada, porque muchos factores pueden cambiar los resultados. La sangre se debe recoger en tubos especiales, colocar en hielo y procesar rápidamente. La hora del día en que se extrae la sangre también puede cambiar los resultados. Los resultados de la prueba de ACTH se deben comparar con la información médica de otras pruebas, sobre todo el nivel de cortisol en la sangre. Para obtener más información, vea el tema Cortisol en la sangre.
  • La toma de muestras del seno petroso inferior es una prueba que mide la cantidad de ACTH de un canal (seno petroso inferior) cerca de la glándula pituitaria. Esta prueba se puede realizar junto con un análisis de sangre de ACTH cuando los niveles de ACTH y cortisol son altos. Se utiliza para diferenciar entre la ACTH elaborada por la glándula pituitaria y la ACTH elaborada en otra parte del cuerpo. Es posible que esta prueba solo esté disponible en centros médicos grandes.

Referencias

Citas bibliográficas

  1. Pagana KD, Pagana TJ (2010). Mosby’s Manual of Diagnostic and Laboratory Tests, 4th ed. St. Louis: Mosby Elsevier.

Otras obras consultadas

  • Chernecky CC, Berger BJ (2008). Laboratory Tests and Diagnostic Procedures, 5th ed. St. Louis: Saunders.
  • Pagana KD, Pagana TJ (2010). Mosby’s Manual of Diagnostic and Laboratory Tests, 4th ed. St. Louis: Mosby Elsevier.

Créditos

Por El personal de Healthwise
E. Gregory Thompson, MD - Medicina interna
Alan C. Dalkin, MD - Endocrinología
Última revisión 17 mayo, 2012

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