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Temperatura corporal

Generalidades de la prueba

¿Qué es la temperatura corporal?

La temperatura corporal es una medida de la capacidad del cuerpo para generar y liberarse del calor. El cuerpo mantiene muy bien su temperatura dentro de límites reducidos y seguros, a pesar de las grandes variaciones de temperatura en el exterior del cuerpo.

Cuando se tiene demasiado calor, los vasos sanguíneos en la superficie de la piel se expanden (dilatan), para llevar el exceso de calor a la superficie de la piel. Usted puede comenzar a sudar y la evaporación del sudor ayuda a mantener fresco el cuerpo. Cuando se tiene demasiado frío, los vasos sanguíneos se estrechan (contraen), de manera que se reduce el flujo de sangre hacia la piel para conservar el calor del cuerpo. Es posible que usted comience a temblar, lo cual es una contracción involuntaria y rápida de los músculos. Esta actividad adicional de los músculos ayuda a generar más calor. Bajo condiciones normales, esto mantiene su temperatura corporal dentro de límites reducidos y seguros.

¿Dónde se mide la temperatura corporal?

La temperatura corporal se puede medir en muchos lugares del cuerpo. La boca, el oído, la axila y el recto son los lugares más comúnmente utilizados. También puede medirse la temperatura sobre la frente.

¿Qué son Fahrenheit y Celsius?

Los termómetros se calibran en grados Fahrenheit ( F) o en grados Celsius ( C), según la costumbre de la región. Las temperaturas en los Estados Unidos suelen medirse en grados Fahrenheit, pero el estándar en la mayoría de los otros países son los grados Celsius.

¿Cuál es la temperatura corporal normal?

La mayoría de las personas considera la temperatura corporal "normal" como una temperatura oral de 98.6°F (37°C). Esto es una temperatura corporal normal promedio. Su temperatura puede estar realmente 1 F (0.6 C) o más, por encima o por debajo de 98.6°F (37°C). Además, su temperatura corporal normal cambia tanto como 1 F (0.6 C) durante el día, dependiendo de lo activo que esté, y de la hora del día. La temperatura corporal es muy sensible a los niveles hormonales y puede ser más alta o más baja cuando una mujer está ovulando o cuando tiene su período menstrual.

Una lectura de la temperatura rectal o del oído (membrana timpánica) es ligeramente mayor que una lectura de la temperatura oral. La temperatura que se toma en la axila es ligeramente menor que la lectura de la temperatura oral. La forma más exacta de medir la temperatura corporal es tomar la temperatura rectal.

¿Qué es la fiebre?

En la mayoría de los adultos, se considera fiebre a una temperatura oral por encima de los 100.4°F (38°C), o una temperatura rectal o en el oído por encima de los 101°F (38.3°C). Un niño tiene fiebre si su temperatura rectal es de 100.4°F (38°C) o más alta.

¿Qué puede causar la fiebre?

La fiebre puede ser una reacción a causa de:

  • Infección. Esta es la causa más común de la fiebre. Las infecciones pueden afectar a todo el cuerpo o una parte específica del cuerpo (infección localizada).
  • Medicamentos, tales como antibióticos, narcóticos, barbitúricos, antihistamínicos y muchos otros. Esta se conoce como fiebre por medicamentos. Algunos medicamentos, como los antibióticos, elevan directamente la temperatura corporal. Otros medicamentos interfieren con la capacidad del cuerpo para reajustar su temperatura, cuando otros factores hacen que la temperatura se eleve.
  • Traumas o lesiones graves, como un ataque al corazón, un ataque cerebral, agotamiento por calor o golpe de calor, o quemaduras.
  • Otras afecciones médicas, como artritis, hipertiroidismo e incluso algunos tipos de cáncer, como leucemia, linfoma de Hodgkin y cáncer de hígado y cáncer de pulmón.

¿La temperatura corporal baja puede ser peligrosa?

Una temperatura corporal anormalmente baja (hipotermia) puede ser grave, e incluso puede poner la vida en peligro. La temperatura corporal baja puede ser el resultado de la exposición al frío, shock (choque), consumo de alcohol o drogas, o ciertos trastornos metabólicos, como diabetes o hipotiroidismo. Una temperatura corporal baja también puede presentarse con una infección, particularmente en recién nacidos, adultos mayores o personas que están débiles. Una infección abrumadora, como la sepsis, también puede ocasionar una baja anormal de temperatura.

¿La temperatura corporal alta puede ser peligrosa?

El golpe de calor ocurre cuando el cuerpo no puede controlar su propia temperatura y la temperatura corporal continúa aumentando. Los síntomas del golpe de calor incluyen cambios mentales (tales como confusión, delirio o pérdida del conocimiento), así como piel enrojecida, caliente y seca, incluso en las axilas.

El golpe de calor clásico puede producirse sin haber hecho un esfuerzo, cuando una persona se expone a un ambiente caliente y el cuerpo es incapaz de refrescarse eficazmente. En este tipo de golpe de calor, se reduce la capacidad del cuerpo para sudar y transferir el calor al ambiente. Una persona que tiene un golpe de calor puede dejar de sudar. El golpe de calor clásico puede suceder en el transcurso de varios días. Es posible que los bebés, los adultos mayores y las personas que tienen problemas de salud crónicos corran el mayor riesgo de presentar este tipo de golpes de calor.

El golpe de calor por ejercicio puede producirse cuando una persona trabaja o hace ejercicio en un ambiente caliente. Una persona que tiene un golpe de calor causado por ejercicio puede sudar profusamente, pero aun así, el cuerpo produce más calor del que puede perder. Esto hace que la temperatura del cuerpo se eleve a niveles altos.

Ambos tipos de golpe de calor pueden causar deshidratación severa y pueden hacer que los órganos del cuerpo dejen de funcionar. El golpe de calor es una emergencia médica potencialmente mortal y requiere tratamiento médico de urgencia.

Por qué se hace

La temperatura corporal se mide para:

  • Detectar fiebre.
  • Detectar una temperatura corporal anormalmente baja (hipotermia) en personas que se han expuesto al frío.
  • Detectar una temperatura corporal anormalmente alta (hipertermia) en personas que se han expuesto al calor.
  • Ayudar a observar la eficacia de un medicamento para reducir la fiebre.
  • Ayudar a planificar un embarazo determinando si la mujer está ovulando.

Cómo prepararse

Tome su temperatura varias veces cuando se siente bien para averiguar lo que es normal para usted. Verifique su temperatura tanto en la mañana como en la tarde, ya que la temperatura del cuerpo puede variar tanto como 1 F (0.6 C) a lo largo del día.

Espere al menos entre 20 y 30 minutos después de fumar, comer o beber un líquido frío o caliente antes de tomar su temperatura. Además, espere al menos una hora después de un ejercicio vigoroso o un baño caliente.

Hay varios tipos de termómetros disponibles:

  • Los termómetros electrónicos son de plástico y tienen forma de lápiz, con una ventana en un extremo y una sonda de temperatura en el otro extremo. Funcionan midiendo lo bien que viaja la electricidad a través de un cable. Los termómetros electrónicos se usan en la boca, en el recto o en la axila. Son fáciles de usar y de leer. Si usted compra un termómetro electrónico, revise la información en el paquete acerca de su exactitud.
  • Los termómetros para el oído son de plástico y vienen en diferentes formas. Utilizan energía infrarroja para medir la temperatura corporal. El extremo del termómetro en forma de cono pequeño se coloca en la oreja, y la temperatura corporal aparece en una pantalla digital. Los resultados aparecen en algunos segundos. Algunos modelos también muestran las lecturas oral y rectal correspondientes.
  • Los termómetros de la arteria temporal son dispositivos electrónicos que miden la temperatura corporal en la piel sobre una arteria en la frente (arteria temporal superficial). El dispositivo tiene una pequeña sonda que se mueve por la piel sobre la arteria. Se usa energía infrarroja para determinar la temperatura. Cuando se usan correctamente, los termómetros de la arteria temporal son precisos para medir la temperatura corporal.1, 2
  • Los termómetros desechables son delgadas piezas planas de plástico con puntos coloreados y marcas de temperatura en un extremo. El color de los puntos muestra la temperatura. Los termómetros desechables pueden utilizarse en la boca o en el recto. Los que son en forma de parche pueden utilizarse sobre la piel de un bebé para medir la temperatura continuamente durante 48 horas. Estos termómetros son seguros, pero no son tan exactos como los termómetros electrónicos o los termómetros para el oído. No contienen vidrio, látex ni mercurio. Usted puede reutilizar el termómetro durante una enfermedad y luego desecharlo.
  • Los termómetros para la frente utilizan la temperatura de la piel para determinar la temperatura corporal. Son piezas delgadas de plástico con números sobre ellas. Usted presiona la tira contra la frente de una persona y la temperatura hace que algunos números cambien de color o se enciendan. Estos termómetros no son muy exactos.
  • Los termómetros de chupón tienen la forma de un chupón para bebé, pero tienen una pantalla que muestra la temperatura. Usted coloca el chupón en la boca del niño para medir la temperatura. Estos termómetros pueden tardar más tiempo para obtener una lectura y no son tan exactos como los otros tipos.

Los termómetros de vidrio con mercurio ya no se recomiendan. Si usted tiene un termómetro de vidrio, comuníquese con su departamento local de salud para averiguar cómo deshacerse de él con seguridad. Si rompe un termómetro de vidrio, llame a su centro local de control de toxicología de inmediato.

Cómo se hace

Antes de tomar la temperatura corporal, revise las instrucciones de uso de su termómetro específico. A continuación se describen métodos generales para tomar la temperatura.

Cómo tomar la temperatura en la boca

El método oral es el método más común para tomar la temperatura. Para obtener una lectura precisa, la persona debe poder respirar por la nariz. Si esto es imposible porque tiene la nariz tapada o porque la persona no coopera, utilice el recto, el oído o la axila para tomar la temperatura.

  1. Coloque el termómetro digital o desechable bajo la lengua, justo a un lado del centro, y cierre completamente los labios alrededor de él.
  2. Deje el termómetro en su lugar durante la cantidad requerida de tiempo. Tome el tiempo con un reloj. Algunos termómetros digitales emiten una serie de pitidos cortos cuando está lista la lectura.
  3. Retire el termómetro y léalo.
  4. Asee el termómetro digital con agua fresca y jabón, y enjuáguelo antes de guardarlo.

Cómo tomar la temperatura rectal

Esta es la parte del cuerpo que permite medir la temperatura de la manera más exacta. Es recomendable para bebés, niños pequeños y personas que no pueden sostener un termómetro en la boca con seguridad. También se utiliza cuando es esencial obtener la medición más exacta.

  1. Aplique gel lubricante o vaselina, como Vaseline, en la cabeza del termómetro para poder introducirlo fácilmente.
  2. Cuando mida la temperatura de bebés o niños pequeños, ponga al niño boca abajo en su regazo o sobre una superficie plana cubierta o acolchada, como una cama. Elija un lugar tranquilo, para que el niño no se distraiga ni se mueva demasiado.
  3. Separe las nalgas del niño con una mano y con la otra introduzca delicadamente el extremo de la cabeza del termómetro rectal alrededor de 0.5 pulgadas (1.25 cm) a 1 pulgada (2.5 cm) en el canal anal con la otra mano. No lo fuerce hasta el recto. Sostenga el termómetro en el lugar con dos dedos cerca de la abertura anal (no cerca del extremo del termómetro). Presionar las nalgas del niño ayuda a mantener el termómetro en su lugar.
  4. Deje el termómetro en su lugar durante la cantidad requerida de tiempo. Algunos termómetros digitales emiten una serie de pitidos cortos cuando está hecha la lectura. Tome el tiempo con un reloj.
  5. Retire el termómetro y léalo.
  6. Asee el termómetro digital con agua fresca y jabón, y enjuáguelo antes de guardarlo.
  7. Una vez que ha usado un termómetro para tomar la temperatura rectal, no lo use para tomar la temperatura oral.

Cómo tomar la temperatura en la axila

Tomar la temperatura en la axila puede no ser tan preciso como tomarla en la boca o en el recto.

  1. Coloque el termómetro bajo el brazo con la cabeza de este en el centro de la axila.
  2. Presione el brazo contra el cuerpo y deje el termómetro en su lugar durante la cantidad requerida de tiempo. Tome el tiempo con un reloj.
  3. Retire el termómetro y léalo. Una lectura de la temperatura en la axila puede llegar a ser hasta 1 F (0.6 C) menor que una lectura de la temperatura oral.
  4. Asee el termómetro digital con agua fresca y jabón, y enjuáguelo antes de guardarlo.

Cómo tomar la temperatura en el oído (timpánica)

Puede ser necesario limpiar los termómetros para el oído antes de usarlos.

  1. Verifique que la sonda esté limpia y libre de objetos extraños. Si está sucia, límpiela suavemente con un paño limpio. No sumerja el termómetro en agua.
  2. Para mantener limpia la sonda, puede utilizarse una cubierta desechable para la sonda. Utilice una cubierta de sonda nueva cada vez que tome la temperatura en el oído. Coloque la cubierta desechable en la sonda.
  3. Encienda el termómetro.
  4. Para bebés de menos de 12 meses, tire el lóbulo de la oreja hacia abajo y hacia atrás. Esto ayuda a colocar la sonda en el canal auditivo. Centre el extremo de la sonda en el oído y presiónelo suavemente hacia adentro, en dirección al tímpano.
  5. Para bebés de más de 12 meses y para adultos, tire el lóbulo de la oreja hacia arriba y hacia atrás. Centre el extremo de la sonda en el oído y presiónelo suavemente hacia adentro, en dirección al tímpano.
  6. Presione el botón de encendido/apagado para mostrar la lectura de la temperatura.
  7. Retire el termómetro y deseche la cubierta de sonda usada.

Cómo tomar la temperatura de la arteria temporal

  1. Saque la tapa de la parte de la sonda del termómetro, si tiene tapa.
  2. Prenda el termómetro.
  3. Coloque la sonda del termómetro sobre la piel en el centro de la frente. Asegúrese que no haya nada entre la sonda del termómetro y la piel.
  4. Presione el botón para hacer una medición.
  5. Deslice el termómetro por la frente hacia un lado (no lo haga de arriba hacia abajo).
  6. Espere hasta escuchar un sonido del dispositivo. La mayoría de los termómetros de la arteria temporal tienen una señal (como un pitido u otro sonido) que significa que la medición está lista para leerse.
  7. Saque el termómetro de la frente y lea la temperatura.

Cómo tomar la temperatura en la frente

  1. Presione firmemente toda la tira plástica, contra la frente seca.
  2. Deje el termómetro en su lugar durante la cantidad requerida de tiempo. Tome el tiempo con un reloj.
  3. Revise la temperatura antes de retirar el termómetro.
  4. Asee el termómetro con agua fresca y jabón, y enjuáguelo antes de guardarlo.
  5. Los termómetros para la frente no son tan exactos como los electrónicos y los termómetros para el oído. Si su bebé es menor de 3 meses, o la fiebre de su hijo sube a más de 102°F (39°C), vuelva a tomar la temperatura utilizando otro método.

Cómo usar un termómetro del chupón

  1. Ensamble todas las piezas del chupón si necesita hacerlo. Algunos termómetros de chupón pueden utilizarse como chupones comunes y solo se debe agregar la parte que mide la temperatura.
  2. Deje que su hijo chupe el chupón durante la cantidad requerida de tiempo. Tome el tiempo con un reloj.
  3. Retire el chupón y lea la temperatura.
  4. Asee el chupón con agua fresca y jabón, y enjuáguelo antes de guardarlo.
  5. Los termómetros de chupón no son tan exactos como los electrónicos y los termómetros para el oído. Si su bebé es menor de 3 meses, o la fiebre de su hijo sube a más de 102°F (39°C), vuelva a tomar la temperatura utilizando otro método.

Qué se siente

Tomar la temperatura en la boca es apenas ligeramente incómodo, ya que se debe mantener la boca cerrada y respirar a través de la nariz mientras el termómetro está en su lugar.

Tomar la temperatura rectal puede ser incómodo, pero no debería causar dolor.

Tomar la temperatura con un termómetro para el oído causa poca o ninguna incomodidad. No se introduce muy adentro del oído y proporciona una lectura en solo unos segundos. Por esta razón, el termómetro para el oído se utiliza ampliamente en consultorios médicos y hospitales. Pero es menos exacto que el termómetro rectal.

Tomar la temperatura con un termómetro que se coloca sobre la piel, como un termómetro de tira plástica o un termómetro de la arteria temporal, no debería causar incomodidad. Usar un termómetro de tira plástica se siente igual que tener una venda adhesiva en la frente. La ligera presión del termómetro de la arteria temporal al deslizarse sobre la piel no causa dolor.

Riesgos

Existe un riesgo muy pequeño de complicaciones al tomar la temperatura.

Al tomar la temperatura rectal, no introduzca el termómetro en el recto más de 0.5 pulgadas (1.25 cm) a 1 pulgada (2.5 cm). Inserciones más profundas pueden ser dolorosas y pueden dañar los tejidos del recto.

Resultados

La temperatura corporal es una medida de la capacidad del cuerpo para generar y liberarse del calor.

Cuando le informe a su médico la medición de su temperatura, asegúrese de mencionar si la tomó en la frente, en la boca, en el recto, en la axila o en el oído.

Temperatura corporal
Normal:

La temperatura promedio normal es 98.6°F (37°C). Pero "normal" varía de persona a persona. Su temperatura también varía durante el día, siendo usualmente la más baja temprano en la mañana, y subiendo hasta 1 F (0.6 C) temprano en la noche. Su temperatura también puede aumentar 1 F (0.6 C) o más, si usted hace ejercicio un día caluroso. La temperatura corporal de una mujer varía típicamente en 1 F (0.6 C) o más durante su ciclo menstrual, alcanzando su pico alrededor del momento de la ovulación.

Anormal:

Temperatura oral, en el oído (timpánica), rectal o de la arteria temporal

  • Fiebre: 100.4°F (38°C) a 103.9°F (39.9°C)
  • Fiebre alta: 104°F (40°C) o más

Temperatura en las axilas

  • Fiebre: 99.4°F (37.4°C) a 102.9°F (39.4°C)
  • Fiebre alta: 103°F (39.5°C) o más

Una temperatura rectal o en el oído de menos de 97°F (36.1°C) significa una temperatura corporal baja (hipotermia).

Qué afecta esta prueba

Las lecturas inexactas de la temperatura pueden ser el resultado de:

  • No mantener la boca cerrada alrededor del termómetro cuando se toma la temperatura oral.
  • No mantener el termómetro en su lugar por el tiempo suficiente antes de leerlo.
  • No poner el termómetro adecuado en el sitio correcto.
  • No seguir las instrucciones de uso que vienen con el termómetro.
  • Una batería descargada en el termómetro.
  • Tomar la temperatura oral dentro de los 20 minutos después de fumar o beber un líquido caliente o frío.
  • Tomar la temperatura por cualquier método dentro de la hora siguiente a hacer ejercicio vigoroso o tomar un baño caliente.

Para pensar

  • Generalmente, los termómetros con pantalla digital necesitan una batería. Si su termómetro utiliza una batería, asegúrese de que esté funcionando antes de tomar la temperatura.
  • La temperatura corporal es solo una forma de prestar atención a su salud. Además de la temperatura, otras medidas básicas para observar su salud incluyen el pulso, el ritmo respiratorio y la presión arterial. Estas medidas básicas se llaman constantes vitales.
  • La fiebre puede hacer que usted se sienta incómodo. Para tratar la incomodidad de la fiebre, use ropa ligera y sábanas u otra ropa de cama ligera. Beba líquidos frescos. Un baño o una ducha con agua tibia (no fría) pueden ayudar a disminuir su temperatura corporal. El agua fría puede hacer que tirite y puede hacer que los vasos sanguíneos cercanos a la piel se contraigan, lo que aumenta todavía más la temperatura corporal.
  • Los medicamentos para reducir la fiebre pueden disminuir su temperatura corporal y ayudar a que se sienta más cómodo. Cuando la fiebre causa incomodidad, utilice acetaminofén de venta libre o un medicamento antiinflamatorio no esteroideo (AINE), como el ibuprofeno. Lea y siga todas las instrucciones de la etiqueta. La aspirina también reduce la fiebre, pero no debe dársele a nadie menor de 20 años debido al riesgo del síndrome de Reye. Hable con su médico antes de darle medicamentos para la fiebre a un bebé de 3 meses de edad o menos. Esto es para asegurarse de que la fiebre del bebé no sea una señal de una enfermedad grave.
  • Los termómetros de vidrio con mercurio ya no se recomiendan. Si usted tiene un termómetro de vidrio, comuníquese con su departamento local de salud para averiguar cómo deshacerse de él con seguridad. Si rompe un termómetro de vidrio, llame a su centro local de control de toxicología de inmediato.

Referencias

Citas bibliográficas

  1. Al-Mukhaizeem F, et al. (2004). Comparison of temporal artery, rectal and esophageal core temperatures in children: Results of a pilot study. Paediatrics and Child Health, 9(7): 461–465.
  2. Greenes DS, Fleisher GR (2001). Accuracy of a noninvasive temporal artery thermometer for use in infants. Archives of Pediatrics and Adolescent Medicine, 155(3): 376–381.

Otras obras consultadas

  • Auwaerter PG (2007). Approach to the patient with fever. In LR Barker et al., eds., Principles of Ambulatory Medicine, 7th ed., pp. 457–465. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • El-Radhi AS, Barry W (2006). Thermometry in paediatric practice. Archives of Disease in Childhood, 91(4): 351–356.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Susan C. Kim, MD - Pediatría
John Pope, MD - Pediatría
Última revisión 7 noviembre, 2013

Última revisión: 7 noviembre, 2013

Esta información no reemplaza la consulta médica. Healthwise, Incorporated niega toda garantía y responsabilidad por el uso de esta información. El uso que usted haga de esta información implica que usted acepta las Condiciones de Uso. Cómo se desarrolló esta información para ayudarle a tomar mejores decisiones de salud.

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