Generalidades de la prueba

Un electrocardiograma (ECG) es una prueba que detecta problemas en la actividad eléctrica del corazón. Un ECG muestra la actividad eléctrica del corazón en forma de líneas trazadas en papel. Los picos y valles en los trazados se llaman ondas.

El corazón es una bomba muscular constituida por cuatro cavidades. Las dos cavidades superiores se llaman aurículas. Las dos cavidades inferiores se llaman ventrículos. Un sistema eléctrico natural hace que el músculo cardíaco se contraiga. Esto bombea sangre a través del corazón hacia los pulmones y al resto del cuerpo.

Por qué se hace

Un ECG se realiza para:

  • Revisar la actividad eléctrica del corazón.
  • Encontrar la causa de dolor o presión inexplicables en el pecho. Estos podrían estar causados por un ataque al corazón, inflamación de la membrana que rodea al corazón (pericarditis) o angina.
  • Encontrar la causa de los síntomas de enfermedad cardíaca. Los síntomas incluyen falta de aire, mareos, desmayos y latidos cardíacos rápidos e irregulares (palpitaciones).
  • Averiguar si las paredes de las cavidades del corazón son demasiado gruesas.
  • Verificar lo bien que están funcionando los medicamentos y ver si están causando efectos secundarios que afectan al corazón.
  • Verificar lo bien que están funcionando los dispositivos mecánicos implantados en el corazón, como los marcapasos. Estos dispositivos ayudan a controlar los latidos del corazón.
  • Verificar la salud del corazón cuando existen otras enfermedades o afecciones. Estas incluyen presión arterial alta, colesterol alto, fumar cigarrillos, diabetes y antecedentes familiares de enfermedad cardíaca temprana.

Cómo prepararse

Asegúrese de informar a su médico acerca de todos los medicamentos que toma, incluidos los de venta libre. Muchos medicamentos pueden cambiar los resultados de esta prueba.

Si toma medicamentos para el corazón, su médico le informará cómo tomar sus medicamentos antes de realizarse esta prueba.

Quítese todas las joyas del cuello, los brazos y las muñecas. Por lo general, los hombres están con el pecho descubierto durante la prueba. Las mujeres normalmente pueden usar un sostén, una camiseta o una bata. Le darán un protector de tela o de papel para que lo use durante la prueba.

Hable con su médico acerca de cualquier inquietud que tenga sobre la necesidad de la prueba, sus riesgos, cómo se hará o qué significarán los resultados. Como ayuda para comprender la importancia de esta prueba, complete el formulario de información sobre pruebas médicas (¿Qué es un documento PDF ?).

Cómo se hace

Podría realizarse un ECG como parte de un examen físico. Esto puede hacerse en el consultorio de un profesional de la salud o durante una serie de pruebas en un hospital o en una clínica. El equipo de ECG suele ser portátil. Esto significa que la prueba puede realizarse casi en cualquier lugar. Si usted está en el hospital, su corazón podría ser monitorizado continuamente por medio de un sistema de ECG.

Durante un ECG:

  • Estará acostado en una cama o una mesa. Se limpian y posiblemente se afeiten ciertas zonas de los brazos, las piernas y el pecho. Esto proporciona una superficie limpia y lisa a la que adherir los electrodos.
  • Varios electrodos se fijan a la piel en cada brazo y pierna y en el pecho. Estos se conectan a una máquina que traza la actividad del corazón en un papel. Si se usa una máquina más antigua, los electrodos podrían moverse en diferentes momentos durante la prueba. Esto mide la actividad eléctrica del corazón desde diferentes ubicaciones en el pecho.
  • Se le pedirá que permanezca muy quieto y respire normalmente durante la prueba. A veces, es posible que se le pida que contenga la respiración. No debe hablar durante la prueba.
  • Se limpiará la pasta para electrodos después de la prueba.

La prueba suele durar de 5 a 10 minutos.

Qué se siente

Es posible que los electrodos estén fríos cuando se colocan en el pecho. Si tiene mucho vello en el pecho, es posible que le afeiten una pequeña zona para colocar los electrodos. Cuando se retiran los electrodos, podrían tirar un poco la piel.

Riesgos

Un ECG es una prueba totalmente segura. En la mayoría de los casos, no hay motivo por el que no debería realizarse un ECG.

Los electrodos se usan para transferir una imagen de la actividad eléctrica del corazón al trazado en papel. No pasa electricidad por el cuerpo desde la máquina, y no hay peligro de tener un choque eléctrico.

Resultados

Un electrocardiograma (ECG) es una prueba que verifica si hay problemas con la actividad eléctrica de su corazón. Un ECG muestra la actividad eléctrica del corazón en forma de líneas trazadas en papel. Los picos y valles en los trazados de líneas se llaman ondas.

El ECG será interpretado por un médico, como un internista, médico de medicina familiar, electrofisiólogo, cardiólogo, anestesiólogo o cirujano. El médico observará el patrón de los picos y los valles en su ECG para revisar la actividad eléctrica en diferentes partes del corazón. Los picos y valles se agrupan en diferentes secciones que muestran cómo está funcionando el corazón.

Resultados del electrocardiograma (ECG)
Normal:

El corazón late a un ritmo regular, generalmente entre 60 y 100 latidos por minuto.

El trazado parece normal.

Anormal:

El corazón late demasiado lento (como menos de 60 latidos por minuto).

El corazón late demasiado rápido (como más de 100 latidos por minuto).

El ritmo cardíaco no es regular.

El trazado no tiene un aspecto normal.

Qué afecta esta prueba

Es posible que no pueda hacerse la prueba o que los resultados no sean útiles si:

  • Los electrodos no están firmemente adheridos a la piel.
  • Habla o se mueve durante la prueba.
  • Hace ejercicio antes de la prueba.
  • Está ansioso o respira muy profunda o rápidamente durante la prueba.

Para pensar

  • Algunas veces su ECG puede parecer normal, incluso cuando tiene enfermedad cardíaca. Por esta razón, el ECG siempre debe ser interpretado junto con sus síntomas, antecedentes de salud y examen físico. En caso de ser necesario, también se examinan los resultados de otras pruebas.
  • Un ECG no puede predecir si usted tendrá un ataque al corazón.
  • Al principio, un ECG realizado durante un ataque al corazón podría tener un aspecto normal o inalterado respecto a un ECG anterior. Por lo tanto, podría tener que repetirse el ECG durante varias horas y días para detectar cambios. Estos se llaman electrocardiogramas seriados.
  • A veces, pueden verse resultados anormales en un ECG solo mientras usted hace ejercicio o cuando tiene síntomas. Para detectar estos cambios en el latido cardíaco, es posible que se realice un ECG ambulatorio o un ECG de esfuerzo.
    • Un ECG ambulatorio se hace con un tipo de monitor portátil continuo. Para saber más, vea el tema Electrocardiograma ambulatorio.
    • Un ECG de esfuerzo es un tipo de ECG que se hace durante el ejercicio. Un ECG en reposo siempre se hace antes de una prueba de ECG de ejercicio. Los resultados del ECG en reposo se comparan con los resultados del ECG de ejercicio. Es posible que un ECG en reposo también muestre un problema cardíaco que podría hacer que un ECG de ejercicio no sea seguro. Para saber más, vea el tema Electrocardiograma de ejercicio.
  • No se recomiendan los electrocardiogramas para personas sanas que no tienen síntomas de enfermedad cardíaca.1
  • A veces, los médicos programan las pruebas de detección automáticamente porque piensan que es lo que los pacientes esperan. Pero los expertos dicen que las pruebas de rutina para el corazón pueden ser una pérdida de tiempo y dinero. Para saber más, vea Pruebas cardíacas: ¿Cuándo las necesita?

Otros lugares en los que puede obtener ayuda

Organizaciones

American Heart Association (AHA)
www.heart.org
National Heart, Lung, and Blood Institute (NHLBI)
www.nhlbi.nih.gov

Referencias

Citas bibliográficas

  1. U.S. Preventive Services Task Force (2012). Screening for coronary heart disease with electrocardiography: Recommendation statement. Available online: http://www.uspreventiveservicestaskforce.org/uspstf/uspsacad.htm.

Otras obras consultadas

  • Chernecky CC, Berger BJ (2008). Laboratory Tests and Diagnostic Procedures, 5th ed. St. Louis: Saunders.
  • Chou R, et al. (2011). Screening asymptomatic adults with resting or exercise electrocardiography: A review of the evidence for the U.S. Preventive Services Task Force. Annals of Internal Medicine, 155(6): 375–385.
  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • U.S. Preventive Services Task Force (2012). Screening for coronary heart disease with electrocardiography: Recommendation statement. Available online: http://www.uspreventiveservicestaskforce.org/uspstf/uspsacad.htm.

Créditos

PorEl personal de Healthwise
Revisor médico primario Rakesh K. Pai, MD, FACC - Cardiología, Electrofisiologia
Revisor médico especializado George Philippides, MD - Cardiología

Revisado26 septiembre, 2014