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Pruebas de sífilis

Generalidades de la prueba

Las pruebas de sífilis detectan anticuerpos contra la bacteria que causa la sífilis (Treponema pallidum) en la sangre, los líquidos corporales o los tejidos. Si una primera prueba de detección indica señales de sífilis, se hace otra prueba para confirmar una infección por sífilis.

La sífilis es una infección de transmisión sexual (STI, por sus siglas en inglés) que suele contagiarse por medio de las relaciones sexuales vaginales, anales u orales.

Las pruebas que se usan para detectar la sífilis incluyen:

  • Prueba de laboratorio de investigación de enfermedades venéreas (VDRL, por sus siglas en inglés). La prueba de VDRL detecta un anticuerpo que puede ser producido en las personas que tienen sífilis. Este anticuerpo no se produce como una reacción a la bacteria de la sífilis específicamente, de modo que esta prueba a veces no es exacta. La prueba de VDRL se puede hacer en una muestra de sangre o de líquido cefalorraquídeo. La prueba de VDRL no es muy útil para detectar la sífilis en fases muy tempranas o avanzadas.
  • Prueba de reagina plasmática rápida (RPR, por sus siglas en inglés). La prueba de RPR también detecta anticuerpos contra la sífilis.

Las pruebas que se usan para diagnosticar la sífilis incluyen:

  • Prueba de inmunoensayo enzimático (EIA, por sus siglas en inglés). Este análisis de sangre detecta anticuerpos contra la bacteria que causa la sífilis. Un resultado positivo de la prueba de EIA se debería confirmar con las pruebas de VDRL o RPR.
  • Prueba de absorción de anticuerpos treponémicos fluorescentes (FTA-ABS, por sus siglas en inglés). La prueba de FTA-ABS detecta anticuerpos contra la bacteria que causa la sífilis y se puede usar para detectar la sífilis, excepto durante las 3 o 4 primeras semanas después de la exposición a la bacteria de la sífilis. La prueba se puede hacer en una muestra de sangre o de líquido cefalorraquídeo.
  • Ensayo de aglutinación de partículas de Treponema pallidum (TPPA, por sus siglas en inglés). La prueba de TPPA se usa para confirmar una infección por sífilis después de que el resultado de otro método para detectar la bacteria de la sífilis sea positivo. Esta prueba detecta anticuerpos contra la bacteria que causa la sífilis. Esta prueba no se hace en una muestra de líquido cefalorraquídeo.
  • Microscopía de campo oscuro. En esta prueba, se usa un microscopio especial para examinar una muestra de líquido o tejido de una llaga abierta (chancro) para detectar la bacteria de la sífilis. Esta prueba se usa principalmente para diagnosticar la sífilis en una etapa temprana.
  • Ensayo de microhemaglutinación (MHA-TP, por sus siglas en inglés). El MHA-TP se usa para confirmar una infección por sífilis después de que el resultado de otro método para detectar la bacteria de la sífilis sea positivo.

Por qué se hace

Una infección por sífilis se puede propagar por el torrente sanguíneo a todas las partes del cuerpo. Si no se trata, la sífilis puede causar una enfermedad cardíaca grave, daño cerebral, daños en la médula espinal, ceguera y la muerte.

Una prueba de sífilis se realiza para:

  • Detectar la sífilis o controlar cómo funciona el tratamiento para una infección por sífilis. Las pruebas de detección ayudan a su médico a detectar cierta enfermedad o afección antes de que aparezcan síntomas. Esto aumenta la posibilidad de detectar la infección cuando se puede curar o tratar para evitar problemas a largo plazo.
    • Los Centers for Disease Control and Prevention (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades o CDC, por sus siglas en inglés) y el Preventive Services Task Force (Grupo Especial de Servicios Preventivos de Estados Unidos o USPSTF, por sus siglas en inglés) recomiendan que se les realicen pruebas de detección de sífilis a todas las mujeres embarazadas al principio del embarazo.1, 2
  • Confirmar que hay una infección por sífilis.

Las pruebas de detección de la sífilis y de otras infecciones de transmisión sexual (STI, por sus siglas en inglés) suelen hacerse para personas que tienen comportamientos sexuales que les hacen correr el riesgo de infectarse. Si usted tiene sífilis, se debe notificar, examinar y tratar a su pareja o a sus parejas sexuales para prevenir complicaciones graves y detener la propagación de la enfermedad.

Cómo prepararse

Dígale a su médico si:

  • Está tomando algún medicamento, como antibióticos.
  • Es alérgico a algún medicamento, especialmente antibióticos o los utilizados para adormecer la piel (anestésico).
  • Ha tenido problemas de sangrado o toma anticoagulantes, como aspirina o warfarina (Coumadin).
  • Está o pudiera estar embarazada.

Si tiene sífilis, no tenga relaciones sexuales hasta que los resultados de la prueba muestren que ya no está infectado o hasta que usted y su pareja o sus parejas sexuales hayan finalizado el tratamiento y se haya curado la infección. Sus parejas sexuales también deben hacerse pruebas.

Si cree que podría tener sífilis, no tenga relaciones sexuales hasta que las pruebas indiquen que no está infectado.

Hable con su médico acerca de cualquier inquietud que tenga sobre la necesidad de la prueba, sus riesgos, el modo en que se realizará o el significado de los resultados. Como ayuda para comprender la importancia de esta prueba, complete el formulario de información sobre pruebas médicas (¿Qué es un documento PDF ?).

Cómo se hace

Una prueba de sífilis se puede hacer en una muestra de sangre, de una llaga, de piel o de líquido cefalorraquídeo, según el tipo de prueba que se realice.

Muestra de sangre

El profesional de la salud que le tome una muestra de sangre:

  • Le ajustará una banda elástica alrededor de la parte superior del brazo para detener el flujo de sangre. Esto hace que las venas por debajo de la banda se agranden y sea más fácil insertar la aguja en la vena.
  • Limpiará con alcohol el lugar de inserción de la aguja. Insertará la aguja en la vena. Es posible que necesite más de un pinchazo con la aguja.
  • Conectará un tubo a la aguja para llenarlo de sangre. Le quitará la banda del brazo cuando haya extraído la sangre necesaria.
  • Colocará una almohadilla de gasa o una bolita de algodón en el sitio de la punción al extraer la aguja.
  • Hará presión en el sitio y después le pondrá una venda.

Muestra de una llaga o de piel

Se puede tomar una muestra de líquido o tejido de una llaga abierta (chancro) o de un salpullido que podrían ser causados por la sífilis.

  • Se obtiene una muestra de líquido al presionar suavemente el chancro.
  • Se pueden obtener muestras de piel o de membrana mucosa al frotar suavemente con un hisopo de algodón la zona afectada.

El líquido de una llaga que puede ser causada por sífilis a veces se recoge y se examina con un tipo especial de microscopio (microscopio de campo oscuro).

Muestra de líquido cefalorraquídeo

Se hace un drenaje espinal (punción lumbar) para recolectar una muestra de líquido cefalorraquídeo para realizar pruebas de sífilis.

Para hacer una punción lumbar, se introduce cuidadosamente una aguja delgada en el canal espinal, en la parte baja de la espalda. Después de que la aguja esté en el lugar, se extrae una pequeña cantidad de líquido cefalorraquídeo (CSF, por sus siglas en inglés) del canal espinal. Para obtener más información, vea el tema Punción lumbar.

Qué se siente

Muestra de sangre

La muestra de sangre se toma de una vena del brazo. Se coloca una banda elástica alrededor de la parte superior del brazo. Es posible que la sienta apretada. Es posible que no sienta en absoluto la aguja o que solo sienta un rápido piquete o pinchazo.

Muestra de una llaga o de piel

Puede sentir alguna incomodidad cuando se extrae líquido de una llaga abierta (chancro). Sin embargo los chancros sifilíticos no suelen ser muy dolorosos ni tener mucha sensibilidad.

Muestra de líquido cefalorraquídeo

Puede sentir alguna incomodidad durante una punción lumbar en la que se extrae líquido cefalorraquídeo para realizar pruebas de sífilis. Para obtener más información, vea el tema Punción lumbar.

Riesgos

Muestra de sangre

Las probabilidades de que surja un problema a partir de la extracción de una muestra de sangre de una vena son muy bajas.

  • Le puede salir un pequeño moretón en el sitio de la punción. Usted puede reducir las probabilidades de que se le haga un moretón si aplica presión en el lugar durante varios minutos.
  • En casos poco comunes, la vena puede hincharse después de que le tomen la muestra de sangre. Este problema se llama flebitis. Para tratarlo, se puede aplicar una compresa tibia varias veces al día.
  • El sangrado continuo puede representar un problema para las personas que tienen trastornos de sangrado. La aspirina, la warfarina (Coumadin) y otros medicamentos anticoagulantes pueden aumentar las probabilidades de sangrado. Si tiene problemas de sangrado o de coagulación, o si está tomando anticoagulantes, dígaselo a su médico antes de que le saquen la muestra de sangre.

Muestra de una llaga o de piel

Hay muy poco riesgo de que surja una complicación a partir de la extracción de una muestra de una llaga abierta (chancro), un salpullido o la membrana mucosa.

Muestra de líquido cefalorraquídeo

Hay muy poco riesgo relacionado con una punción lumbar para obtener una muestra de líquido cefalorraquídeo para realizar pruebas de sífilis. Para obtener más información, vea el tema Punción lumbar.

Resultados

Las pruebas de sífilis detectan anticuerpos contra la bacteria que causa la sífilis (Treponema pallidum) en la sangre, en los líquidos corporales o en los tejidos. Por lo general, los resultados están disponibles entre 7 y 10 días después.

Examen microscópico de campo oscuro
Normal:

No se observa ninguna bacteria de la sífilis.

Anormal:

Se observan bacterias de la sífilis.

 

Análisis de sangre y de líquido cefalorraquídeo para detectar sífilis
Normal:

No hay anticuerpos contra la sífilis. Esto se llama resultado no reactivo o negativo.

Anormal:

Hay anticuerpos contra la bacteria de la sífilis. Esto se llama resultado reactivo o positivo de la prueba.

Un resultado que no es claramente normal o anormal se llama no concluyente o ambiguo.

 

Prueba de laboratorio de investigación de enfermedades venéreas (VDRL) y prueba de reagina plasmática rápida (RPR)
Normal:

No hay anticuerpos contra la bacteria de la sífilis (reaginas). Esto se llama resultado no reactivo o negativo.

Anormal:

Hay anticuerpos contra reaginas. Esto se llama resultado reactivo o positivo de la prueba.

A menudo, la exactitud de las pruebas depende de la etapa de la sífilis. Las pruebas de sífilis se deberían repetir si los resultados iniciales son inciertos o si usted ha tenido una nueva exposición a la sífilis, como relaciones sexuales sin protección reiteradas.

Qué afecta esta prueba

Es posible que no pueda realizarse la prueba o que los resultados no sean útiles por los siguientes motivos:

  • Tomar antibióticos antes de realizarse la prueba.
  • Haber tenido una transfusión de sangre en las semanas anteriores a la prueba.
  • Tener otras afecciones o enfermedades, como lupus, enfermedad del hígado, infección por VIH o una infección tropical bacteriana llamada pian.

Para pensar

La mayoría de los estados requieren que los médicos informen de todos los casos de sífilis al departamento de salud local. En algunos estados, también se requiere que los médicos pidan los nombres y las direcciones de sus parejas sexuales recientes. Si tiene sífilis, el departamento de salud puede ponerse en contacto con usted para asegurarse de que reciba tratamiento. Si le proporciona los nombres de sus parejas sexuales a su médico o al departamento de salud, el personal del departamento de salud se comunicará con ellos de manera confidencial y les aconsejará hacerse una prueba de detección de la sífilis.

Resultados

  • Un resultado reactivo o positivo de la prueba no siempre significa que usted tiene sífilis. Otros factores pueden dar lugar a resultados positivos de las pruebas de detección, incluidos la inyección de drogas ilegales, vacunaciones recientes, la endocarditis, enfermedades autoinmunitarias (como el lupus eritematoso sistémico, o SLE por sus siglas en inglés), la tuberculosis, la mononucleosis, la lepra, el paludismo, la hepatitis, la enfermedad de Lyme, la artritis reumatoide y, en casos poco comunes, el embarazo.
  • Con tratamiento, el resultado positivo de reaginas de una prueba de sífilis (VDRL y RPR) suele pasar a ser negativo. Los resultados positivos de las pruebas treponémicas (FTA-ABS, MHA-TP y TPPA) continúan siendo positivos de por vida.

Sífilis e infección por VIH

  • Las llagas causadas por la sífilis (chancros) facilitan la contracción y la transmisión de una infección por VIH.
  • Las personas con una infección por VIH cuyo resultado de la prueba de VDRL es negativo deberían realizarse una segunda prueba de sífilis si se sospecha una infección.

Referencias

Citas bibliográficas

  1. Centers for Disease Control and Prevention (2010). Syphilis section of Sexually transmitted diseases treatment guidelines, 2010. MMWR, 59(RR-12): 26–39. Also available online: http://www.cdc.gov/std/treatment/2010/default.htm.
  2. U.S. Preventive Services Task Force (2009). Screening for syphilis infection in pregnancy: U.S. Preventive Services Task Force reaffirmation recommendation statement. Annals of Internal Medicine, 150(10): 705–709.

Otras obras consultadas

  • Chernecky CC, Berger BJ (2013). Laboratory Tests and Diagnostic Procedures, 6th ed. St. Louis: Saunders.
  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Kathleen Romito, MD - Medicina familiar
Kirtly Jones, MD - Obstetricia y ginecología
Última revisión 8 octubre, 2013

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